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La Vía Láctea parece estar esparciendo vida de estrella en estrella.

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Durante casi dos siglos, los científicos han teorizado que la vida puede ser distribuida en todo el Universo por meteoroides, asteroides, planetoides y otros objetos astronómicos.

Esta teoría, conocida como Panspermia, se basa en la idea de que los microorganismos y los precursores químicos de la vida pueden sobrevivir al ser transportados de un sistema estelar a otro.

Ampliando esta teoría, un equipo de investigadores del Centro Smithsonian de Astrofísica (CfA) de Harvard realizó un estudio que consideró si la panspermia podría ser posible en una escala galáctica.

Según el modelo que crearon, determinaron que toda la Vía Láctea (e incluso otras galaxias) podrían intercambiar los componentes necesarios para la vida.

El estudio, “Galactic Panspermia”, apareció recientemente en línea en arXiv y está siendo revisado para su publicación por los Avisos Mensuales de la Royal Astronomical Society.

El estudio fue dirigido por Idan Ginsburg, académico visitante del Instituto de Teoría y Computación (ITC) de CfA, e incluyó a Manasvi Lingam y Abraham Loeb, investigador postdoctoral de ITC y director de ITC y Frank B. Baird Jr. Chair de Ciencias en la Universidad de Harvard, respectivamente.

Como indican su estudio, la mayor parte de las investigaciones anteriores sobre la panspermia se han centrado en si la vida podría haberse distribuido a través del Sistema Solar o estrellas vecinas.

Más específicamente, estos estudios abordaron la posibilidad de que la vida podría haber sido transferida entre Marte y la Tierra (u otros cuerpos solares) a través de asteroides o meteoritos.

Por el bien de su estudio, Ginsburg y sus colegas lanzaron una red más amplia, observando la Vía Láctea y más allá.

Como el Dr. Loeb le dijo a Universe Today por correo electrónico, la inspiración para este estudio provino del primer visitante interestelar de nuestro Sistema Solar, el asteroide ‘Oumuamua:

“Después de ese descubrimiento, Manasvi Lingam y yo escribimos un documento en el que mostramos que los objetos interestelares como ‘Oumuamua podrían capturarse a través de su interacción gravitacional con Júpiter y el Sol. El Sistema Solar actúa como una” red de pesca “gravitacional que contiene miles de Objetos interestelares de este tamaño en un momento dado.

Estos objetos interestelares unidos podrían potencialmente plantar vida desde otro sistema planetario y en el Sistema Solar. “La efectividad de la red de pesca es mayor para un sistema estelar binario, como el cercano Alpha Centauri A y B, que podría capturar objetos tan grandes como la Tierra durante su vida”.

“Esperamos que la mayoría de los objetos sean rocosos, pero en principio también podrían ser de naturaleza helada (cometaria)”, agregó Ginsburg.

“Independientemente de si son rocosos o helados, pueden ser expulsados ​​de su sistema anfitrión y viajar potencialmente a miles de años luz de distancia. En particular, el centro de la galaxia puede actuar como un motor poderoso para sembrar la Vía Láctea”.

Este estudio se basa en investigaciones previas realizadas por Ginsburg, Loeb y Gary A. Wegner del Laboratorio Wilder en Dartmouth College.

En un estudio de 2016 publicado en los Avisos mensuales de la Royal Astronomical Society, sugirieron que el centro de la Vía Láctea podría ser el instrumento a través del cual las estrellas de hipervelocidad son expulsadas de un sistema binario y luego capturadas por otro sistema.

Por el bien de este estudio, el equipo creó un modelo analítico para determinar la probabilidad de que los objetos se intercambien entre sistemas estelares en una escala galáctica. Como lo explicó Loeb:

“En el nuevo documento calculamos cuántos objetos rocosos que se expulsan de un sistema planetario pueden ser atrapados por otro en toda la galaxia de la Vía Láctea. Si la vida puede sobrevivir durante un millón de años, podría haber más de un millón del tamaño de Oumuamua. “Los objetos que son capturados por otro sistema y pueden transferir la vida entre las estrellas. Por lo tanto, la panspermia no se limita exclusivamente a escalas del tamaño del sistema solar, y toda la Vía Láctea podría estar intercambiando componentes bióticos a través de grandes distancias”.

“[O] nuestro modelo físico calculó la tasa de captura de objetos en la Vía Láctea que depende en gran medida de la velocidad y la vida útil de cualquier organismo que pueda viajar sobre el objeto”, agregó Ginsburg.

“Nadie había hecho tal cálculo antes, y creemos que esto es bastante novedoso y emocionante”.

A partir de esto…

encontraron que la posibilidad de panspermia galáctica se reducía a unas pocas variables. Por un lado, la tasa de captura de objetos expulsados ​​de los sistemas planetarios depende de la dispersión de la velocidad, así como del tamaño del objeto capturado.

En segundo lugar, la probabilidad de que la vida pueda distribuirse de un sistema a otro depende en gran medida de la vida útil de supervivencia de los organismos.

Sin embargo, al final descubrieron que incluso en los peores escenarios, la Vía Láctea completa podría estar intercambiando componentes bióticos a través de grandes distancias. En resumen, determinaron que la panspermia es viable en escalas galácticas, e incluso entre galaxias.

Como dijo Ginsburg:

“Es más probable que se capturen objetos más pequeños. Si consideras a la luna Encelado de Saturno (que es muy interesante en sí misma) como ejemplo, ¡estimamos que hasta 100 millones de objetos con vida pueden haber viajado de un sistema a otro! De nuevo, creo que es importante tener en cuenta que nuestro cálculo es para objetos con vida “.

El estudio también refuerza una posible conclusión planteada en dos estudios previos realizados por Loeb y James Guillochon (un miembro de Einstein con el ITC) en 2014.

En el primer estudio, Loeb y Guillochon rastrearon la presencia de estrellas de hipervelocidad (HVS) en fusiones galácticas, lo que hizo que abandonaran sus galaxias respectivas a velocidades semi-relativistas: de una décima a una tercera parte de la velocidad de la luz.

En el segundo estudio, Guillochon y Loeb determinaron que hay aproximadamente un billón de HVS en el espacio intergaláctico y que las estrellas de hipervelocidad podrían traer consigo sus sistemas planetarios.

Por lo tanto, estos sistemas serían capaces de propagar la vida (que incluso podría tomar la forma de civilizaciones avanzadas) de una galaxia a otra.

“En principio, la vida podría incluso ser transferida entre galaxias, ya que algunas estrellas escapan de la Vía Láctea”, dijo Loeb.

“Hace varios años, demostramos con Guillochon que el Universo está lleno de un mar de estrellas que fueron expulsadas de las galaxias a velocidades de hasta una fracción de la velocidad de la luz a través de pares de agujeros negros masivos (formados durante las fusiones de galaxias) que actúan como Tirachinas. Estas estrellas podrían potencialmente transferir la vida a todo el Universo “.

Tal como está, este estudio seguramente tendrá inmensas implicaciones para nuestra comprensión de la vida como la conocemos. En lugar de venir a la Tierra en un meteorito, posiblemente desde Marte o en algún otro lugar del Sistema Solar, los bloques de construcción necesarios para la vida podrían haber llegado a la Tierra desde otro sistema estelar (u otra galaxia) por completo.

Quizás algún día encontremos una vida más allá de nuestro Sistema Solar que se parezca al nuestro, al menos a nivel genético. Quizás incluso podamos encontrarnos con algunas especies avanzadas que son parientes lejanos (muy lejanos), y reflexionar colectivamente de dónde proceden los ingredientes básicos que nos hicieron posibles.

La investigación ha sido publicada en arXiv.

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