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Libros venenosos son descubiertos en biblioteca de esta universidad

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Cuando hablamos de libros venenosos, todos nos preguntamos si es intencionado o no. Algunos recordarán el libro mortal de Aristóteles que juega un papel vital en la trama de la novela de 1980 de Umberto Eco, El nombre de la rosa. Envenenado por un monje benedictino loco, el libro causa estragos en un monasterio italiano del siglo XIV, matando a todos los lectores que se lamen los dedos al pasar las páginas tóxicas. ¿Podría suceder algo como esto en la realidad? ¿Envenenamiento por libros?

Nuestra investigación reciente lo indica. Encontramos que tres libros raros sobre varios temas históricos en la colección de la biblioteca de la Universidad del Sur de Dinamarca contienen grandes concentraciones de arsénico en sus cubiertas. Los libros provienen de los siglos XVI y XVII. Las cualidades venenosas de estos libros se detectaron mediante la realización de una serie de análisis de fluorescencia de rayos X (micro-XRF).

Esta tecnología muestra el espectro químico de un material al analizar la radiación “secundaria” característica que se emite desde el material durante un bombardeo de rayos X de alta energía. La tecnología Micro-XRF es ampliamente utilizada en los campos de la arqueología y el arte, cuando se investigan los elementos químicos de la cerámica y las pinturas, por ejemplo.

La razón por la que se llevaron estos tres libros raros al laboratorio de rayos X fue porque la biblioteca había descubierto previamente fragmentos de manuscritos medievales, como copias de la ley romana y la ley canónica, que se utilizaron para hacer sus portadas. Está bien documentado que los encuadernadores europeos en los siglos XVI y XVII solían reciclar pergaminos más antiguos.

Identificando textos venenosos

Se intentó identificar los textos latinos utilizados, o al menos leer parte de su contenido. Pero luego se descubrió que los textos latinos en las tapas de los tres volúmenes eran difíciles de leer debido a una extensa capa de pintura verde que oscurece las viejas letras manuscritas. Entonces fueron llevados al laboratorio. La idea era filtrar a través de la capa de pintura usando micro-XRF y enfocarse en los elementos químicos de la tinta.

Es decir, elementos como el hierro y calcio, con la esperanza de que las letras fueran más legibles para los investigadores de la universidad. Pero el análisis de XRF reveló que la capa de pigmento verde era arsénico. Este elemento químico se encuentra entre las sustancias más tóxicas del mundo y la exposición puede provocar diversos síntomas de intoxicación, el desarrollo de cáncer e incluso la muerte.

El arsénico (As) es un metaloide natural presente en todas partes. En la naturaleza, el arsénico se combina típicamente con otros elementos como el carbono y el hidrógeno. Esto se conoce como arsénico orgánico. El arsénico inorgánico, que puede presentarse tanto en forma metálica pura como en compuestos, es la variante más dañina. La toxicidad del arsénico no disminuye con el tiempo.

Un elemento de bastante cuidado

Según el tipo y la duración de la exposición, varios síntomas de intoxicación con arsénico incluyen irritación del estómago, irritación del intestino, náuseas, diarrea, cambios en la piel e irritación de los pulmones. El pigmento verde que contiene arsénico que se encuentra en las cubiertas de los libros se considera verde de París, triarsenito de acetato de cobre (II) o acetoarsenita de cobre (II) Cu (C₂H₃O₂) ₂ · 3Cu (AsO₂) ₂. Esto también se conoce como “verde esmeralda”, debido a sus tonos verdes llamativos, similares a los de la popular piedra preciosa.

El pigmento de arsénico, un polvo cristalino, es fácil de fabricar y se ha utilizado comúnmente para múltiples propósitos, especialmente en el siglo XIX. El tamaño de los granos de polvo influye en la tonalidad del color, como se ve en pinturas al óleo y lacas. Los granos más grandes producen un verde más oscuro: granos más pequeños y un verde más claro. El pigmento es especialmente conocido por su intensidad de color y resistencia al desvanecimiento.

La producción industrial de París verde se inició en Europa a principios del siglo XIX. Los pintores impresionistas y postimpresionistas usaron diferentes versiones del pigmento para crear sus vívidas obras maestras. Esto significa que muchas piezas de museo hoy contienen el veneno. En su apogeo, todos los tipos de materiales, incluso las cubiertas de libros y la ropa, podrían ser recubiertos en París verde por razones estéticas. Por supuesto, el contacto continuo de la piel con la sustancia provocaría síntomas de exposición.

Componente con un uso bastante particular

Pero en la segunda mitad del siglo XIX, los efectos tóxicos de la sustancia se conocían más comúnmente, y la variante de arsénico dejó de usarse como pigmento y se usaba con más frecuencia como pesticida en las tierras de cultivo. Se descubrieron otros pigmentos para reemplazar el verde de París en las pinturas y la industria textil, etc. A mediados del siglo XX, el uso en las tierras de cultivo también se eliminó.

En el caso de nuestros libros, el pigmento no se usó con fines estéticos, formando un nivel inferior de la cubierta. Una explicación plausible para la aplicación -posiblemente en el siglo XIX- del verde de París en los libros antiguos podría ser protegerlos contra insectos y alimañas. Bajo ciertas circunstancias, los compuestos de arsénico, como arseniatos y arsenitos, pueden ser transformados por microorganismos en arsina (AsH₃), un gas altamente venenoso con un olor característico a ajo.

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