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Un sorprendente descubrimiento de microbios acaba de revelar una nueva rama de nuestro árbol de la vida

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Los organismos microscópicos que se encuentran en la tierra, recolectada en una caminata a través de Nueva Escocia, significan que tendremos que agregar otra rama al árbol de la vida.

Los organismos extraños simplemente no encajan en el reino vegetal, el reino animal o cualquier otro reino que hayamos clasificado hasta ahora.

Las pequeñas criaturas en cuestión representan dos especies del grupo de microbios llamados hemimastigotes, y en base a un análisis genético detallado, una de ellas nunca se ha visto antes.

Según el equipo de investigadores de la Universidad Dalhousie en Canadá, las dos especies son eucariotas (con células complejas, como los humanos), y protistas (fuera de los reinos de animales, plantas y hongos). Pero no se ajustan a los patrones de los 10 reinos existentes que conforman el dominio Eukaryota.

“Este descubrimiento, literalmente, vuelve a dibujar nuestra rama del árbol de la vida en uno de sus puntos más profundos”, dice uno de los investigadores, Alastair Simpson. “Abre una nueva puerta para comprender la evolución de las células complejas, y sus antiguos orígenes, mucho antes de que emergieran los animales y las plantas en la Tierra”.

La primera especie de hemimastigotes que fue identificada fue Spironema, que solo se ha visto un puñado de veces. Luego se descubrió una segunda especie completamente nueva: los científicos la llamaron Hemimastix kukwesjijk, en honor al ogro Kukwes en el folclore de la gente local Mi’kmaq.

Este microbio se ve y actúa como un ogro en miniatura, dicen los investigadores, en la forma en que atrapa y come alimentos.

“Es un grupo de organismos de aspecto inusual”, dice una del equipo, Yana Eglit. “La forma en que se comportan bajo el microscopio, no los verás inmediatamente”.

El primer hemimastigote fue identificado en el siglo XIX, pero hasta ahora los científicos no han podido hacer un análisis genético detallado de estos microbios. Siempre han sido un misterio en lo que respecta a la clasificación.

Con la ayuda de una técnica de secuenciación de genes relativamente nueva llamada transcriptonomics unicelular, que puede recopilar la misma cantidad de datos de un puñado de células que otras millones de personas, el equipo pudo confirmar que estos organismos no entran en Las ramas del árbol de la vida ya identificadas por los científicos.

De hecho, son más diferentes de otros organismos como los animales y los hongos son unos de otros. Para encontrar un ancestro común entre los hemimastigotes y cualquier otra criatura viviente, tendríamos que retroceder unos mil millones de años, sugieren los investigadores.

“Representan una rama importante… que no sabíamos que estábamos desaparecidos”, dijo Simpson a Emily Chung en CBC News. “No hay nada que sepamos que esté estrechamente relacionado con ellos”.

Lo que hace que el descubrimiento sea aún más notable es que Yana Eglit solo recolectó muestras cruciales en un capricho durante una caminata de primavera con otros estudiantes a lo largo de Bluff Wilderness Trail a las afueras de Halifax.

Al estudiar los microbios bajo un microscopio, Eglit notó que los flagelos (o pequeños pelos) en los organismos parecían moverse de forma aleatoria en lugar de una forma coordinada; eso es inusual, y uno de los signos de un hemimastigotes raro.

Los investigadores incluso pudieron alimentar y criar microbios cautivos Hemimastix kukwesjijk, lo que significa que no tendremos que depender de excursiones afortunadas en el bosque para tener más oportunidades de estudiarlos. Investigaciones adicionales podrían darnos una idea más profunda de la historia más temprana de la evolución de la vida.

Y a pesar de jugar un papel tan importante en el descubrimiento, Yana Eglit está dispuesta a enfatizar el trabajo detrás de este fascinante desarrollo en el árbol de la vida que fue un esfuerzo de equipo.

“No hubiéramos podido hacer este trabajo solos como un solo laboratorio“, dice Eglit. “Todos los involucrados en esto fueron esenciales”.

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