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Un trabajo en colaboración de 9 años muestra cómo influye el azúcar en el desarrollo del cáncer.

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Existe una relación conocida desde hace mucho tiempo entre el cáncer y el azúcar, pero averiguar exactamente cómo funciona ha resultado difícil. Ahora, gracias a un proyecto de investigación de nueve años, los científicos han logrado un gran avance.

Han reducido el mecanismo por el cual las células cancerosas metabolizan el azúcar.El foco de la nueva investigación fue sobre un efecto metabólico que se ha entendido durante más de 90 años. Sabemos que casi todas las células del cuerpo humano requieren energía, y derivan esta energía de los azúcares en los alimentos que comemos.

Las células cancerosas también requieren azúcares para crecer. Pero su ingesta de glucosa es mucho más alta que la de las células sanas, todo gracias a la velocidad con la que fermentan esa glucosa en ácido láctico.

Esto se conoce como el efecto Warburg, y es posible que los científicos hayan teorizado que tiene algo que ver con la tasa de crecimiento rápido del cáncer. Pero es difícil determinar si el efecto Warburg es un síntoma o una causa de cáncer.

Cómo privarlas de azúcar?

Se ha propuesto que el crecimiento de las células cancerosas puede verse obstaculizado por privarlas de azúcar, pero el problema es que actualmente no existe un método para cortar el suministro a las células cancerosas mientras se mantiene abierto a las células normales.

Esta es la razón por la cual el mecanismo biológico detrás del aumento del metabolismo de la glucosa es importante. Puede ser la clave para matar de hambre a las células cancerosas mientras se mantienen funcionando las células sanas. Todavía no hemos llegado, pero esta investigación nos acerca un paso más.

«Nuestra investigación revela cómo el consumo de azúcar hiperactivo de las células cancerosas conduce a un círculo vicioso de la estimulación continua del desarrollo y crecimiento del cáncer», dijo el investigador Johan Thevelein de KU Leuven en Bélgica.

«Por lo tanto, es capaz de explicar la correlación entre la fuerza del efecto de Warburg y la agresividad del tumor. Este vínculo entre el azúcar y el cáncer tiene consecuencias radicales. Nuestros resultados proporcionan una base para futuras investigaciones en este campo, que ahora se puede realizar con un enfoque mucho más preciso y relevante.»

La familia de genes responsable.

El equipo usó células de levadura para su investigación, específicamente buscando en la familia de genes ‘Ras’, una familia de genes que está presente en todas las células animales, incluidas las células cancerosas humanas. Esto hace que el estudio de las mutaciones Ras en la levadura sea una herramienta cada vez más útil en la investigación del cáncer.

La levadura también tiene un metabolismo de azúcar altamente activo, pero no tiene los procesos reguladores adicionales de las células de mamíferos que pueden ocultar los procesos subyacentes.

«Observamos en la levadura que la degradación del azúcar está vinculada a la metabolización de la fructosa 1,6-biofosfato intermedia, con la activación de las proteínas Ras, que estimulan la multiplicación de levaduras y células cancerosas. Es sorprendente que este mecanismo se haya conservado durante la larga evolución de células,” dijo Thevelein.

En términos simples, los investigadores encontraron que la levadura que tenía un influjo hiperactivo de glucosa causaba que las proteínas Ras se activaran demasiado, lo que permitiría que las células crecieran a un ritmo acelerado.

Sin embargo, fue cuidadoso al señalar que esta investigación, si bien es importante, es un paso en un proceso mucho más amplio, y que un avance en la investigación no es lo mismo que un avance médico.

«Los hallazgos no son suficientes para identificar la causa principal del efecto Warburg«, agregó. «Se necesita más investigación para averiguar si esta causa primaria también se conserva en las células de levadura».

La investigación del equipo ha sido publicada en la revista Nature Communications.

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