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Supernovas podrían haber sido las responsables de las extinciones en masa de la Tierra.

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Nada dura para siempre. Si lo buscas, crecientes evidencias de un evento de extinción masiva inminente nos rodean, y las fuerzas detrás de estas muertes épicas podrían ser mayores de lo que nunca creimos.

Una nueva investigación sobre las supernovas hace millones de años sugiere que las estrellas moribundas que explotan en la proximidad de la Tierra podrían provocar cambios en nuestra atmósfera, incluyendo el agotamiento de la capa protectora de ozono de nuestro planeta, que con el tiempo podría alterar drásticamente las posibilidades de supervivencia de las especies que viven en el planeta.

“Estamos interesados ​​en cómo las estrellas explosivas afectan la vida en la Tierra, y resulta que hace unos pocos millones de años hubo cambios en las cosas que estaban viviendo en ese momento”, dijo el astrofísico Brian Thomas de la Universidad Washburn en Kansas a la revista Astrobiology.

“Podría haber estado conectado a esta supernova”.

Las supernovas que Thomas investigó ocurrieron hace unos 2.5 y 8 millones de años a una distancia aproximada de 50 parsecs (más de 160 años luz) de nuestro Sistema Solar.

Puede que no suene demasiado cerca, pero en términos de la caída de los rayos cósmicos de una supernova, está lo suficientemente cerca, dice Thomas.

Fue parte de un equipo que el año pasado volvió a examinar qué tan grande podría ser la “zona de muerte” de los efectos de los rayos cósmicos de una supernova.

Esta vez, Thomas dirigió una serie de modelos sobre cómo los diferentes tipos de rayos cósmicos generados por una supernova interactuarían con las capas de la atmósfera de la Tierra.

En lugar de desencadenar una especie de ola de muerte de acción rápida, Thomas dice que las partículas de alta energía de la supernova llegarían a nuestra atmósfera en una escala de tiempo que duraría cientos o incluso miles de años.

Uno de los efectos más significativos de este fenómeno, que se denomina transferencia radiactiva, es que el ozono en nuestra atmósfera se agotaría, alcanzando un máximo de aproximadamente 300 años después de que las partículas golpearan por primera vez la Tierra.

Esto significa, como sabemos muy bien dados nuestros problemas existentes con el agotamiento del ozono, que el aumento de la luz ultravioleta que llega a la superficie de la Tierra, y en los cálculos de Thomas, esta irradiación ultravioleta B (UVB) podría haber aumentado en un factor de 1.1 a 2.8.

Eso no es necesariamente el tipo de cosa que crearía una extinción masiva, pero con el tiempo suficiente -y estamos hablando de efectos que duran cientos o miles de años aquí- el daño resultante en el ADN causado a varias formas de vida en el planeta podría hipotéticamente matar o dañar las perspectivas de supervivencia de varias especies.

Según Thomas, puedes ver este tipo de efectos en el registro fósil de la Tierra desde hace 2,5 millones de años.

“Hubo cambios, especialmente en África, que pasó de ser más boscosa a más pastizales”, dijo a la revista Astrobiology.

En cuanto a si podrían surgir extinciones en masa en este tipo de circunstancias, la investigación no es definitiva, pero parece que la Tierra se habría visto afectada, incluso si la radiación aumentada tardó cientos o miles de años en causar estragos en la vida.

“Hay un cambio más sutil”, dijo Thomas. “En lugar de ‘eliminar todo’, algunos [organismos] están en mejor situación y algunos están peor”.

Los hallazgos se informan en Astrobiology.

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