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Descubren serpiente que puede envenenarte sin siquiera abrir su boca

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Escondidas en los bosques verdes de Guinea y Liberia, científicos han descubierto una nueva especie de serpiente que puede dar una puñalada venenosa sin necesidad de abrir la boca. Es una habilidad inusual que pertenece únicamente a las serpientes estilete, que tienen colmillos largos que pueden pegar dentro y fuera de las esquinas de sus bocas, lo que permite que estas criaturas apuñalen de lado.

Combina eso con su habilidad para saltar grandes distancias y tienes un oponente astuto, incluso para un herpetólogo. Como descubrieron los expertos del Museo de Historia Natural de Berlín, recoger y soltar una serpiente estilete requiere un cuidado especial. Cuando los investigadores se toparon con esta especie nocturna en Liberia, arrastrándose a lo largo de las oscuras laderas de un bosque, trataron de tomarla de la forma habitual, agarrando la serpiente detrás de la cabeza con los dedos.

La verdad, no fue la mejor idea. «En esta posición de cabeza, la serpiente intentó atacar repetidamente», escriben los autores. «O bien trata de alejarse lentamente de los observadores humanos o se enrolla bruscamente y se desenrolla, a menudo saltando distancias que equivalen a casi toda su longitud corporal, similar a las serpientes lobo del género Lycophidion».

Al final, nadie resultó herido, pero incluso si alguien hubiera sido golpeado por el estilete, no los habría matado. Eso no quiere decir que un bocado no sería peligroso. El veneno de una serpiente estilete es potencialmente citotóxico (daña las células) y causa dolor intenso, hinchazón, ampollas y, a veces, incluso daño importante en los tejidos. Sin un antídoto conocido, las víctimas pueden incluso perder sus dedos.

Una serpiente que no se debe subestimar

El equipo continuó recolectando de manera segura otros dos especímenes, encontrados entre las plantaciones de café y banano en el sureste de Guinea, aproximadamente a 27 kilómetros de distancia (16.7 millas). Juntos, los tres especímenes fueron descritos por los investigadores como delgados, con cuerpos moderadamente robustos y cabezas redondeadas.

La nueva especie fue apodada Atractaspis branchi o serpiente estilete de Branch. Hoy en día, se une a por lo menos otras 21 serpientes con estilete conocidas, o cúpulas que cavan, como a veces también se conocen, la mayoría de las cuales, como esta nueva, se encuentran en el África subsahariana. De hecho, los investigadores piensan que la serpiente de estilete de Branch es en realidad endémica de las selvas tropicales de Alta Guinea, una región diversa y única del noroeste de Liberia y el sureste de Guinea que actualmente está en peligro por la deforestación, la agricultura, la tala, la minería y, por supuesto, el cambio climático.

Una especie amenazada

El descubrimiento sugiere que esta región es un centro de biodiversidad rica y endémica, que, lamentablemente, enfrenta muchas amenazas. Incluso los bosques que todavía están en pie casi todos han sido perturbados por los humanos, y con toda probabilidad, eso también incluye el hábitat de las serpientes estilete. Pero por ahora, es imposible decir cuán amenazadas están realmente estas criaturas. Aparte de estos tres especímenes, no hay otros datos sobre la biología o la ecología de esta nueva especie.

«Se necesitan más estudios para resolver el rango de las nuevas especies de serpientes y para recopilar más información sobre sus necesidades ecológicas y propiedades biológicas», escriben los autores.

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