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Después de seis años, finalmente hemos encontrado el uranio derretido en Fukushima.

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El 11 de marzo de 2011, el tsunami causado por el terremoto de Tōhoku provocó un desastre nuclear en la planta de energía nuclear Fukushima Daiichi en Ōkuma, Fukushima. Ahora, por primera vez, un equipo ha sido capaz de capturar imágenes del combustible de uranio fundido presente en su reactor arruinado de la Unidad 3.

El accidente causó que tres de los seis reactores nucleares de la instalación se derritieran. Cuando esto ocurrió, sus barras de combustible de uranio se licuaron, derritiéndose a través de capas de acero y concreto. Esto hizo que a los que investigaban el accidente después del hecho les resultara difícil determinar dónde había terminado el uranio.

Las barras se enfriaban cuando los trabajadores de la planta bombeaban agua a los edificios del reactor, pero no había manera de saber qué tan lejos habían viajado. Los ingenieros tardaron tres días en pilotear un pequeño dron conocido como Mini-Manbo a través de los corredores de los edificios inundados para encontrar el uranio. Los intentos previos de usar robots para este propósito no tuvieron éxito, pero el nuevo modelo se construyó a partir de materiales que son resistentes a la radiación y equipados con un sensor que le permite evitar áreas particularmente peligrosas.

Este avance resulta ser un punto de inflexión para los esfuerzos del gobierno japonés por responder al desastre. A medida que el proceso de limpieza comienza en serio, muchos lo toman como una señal de que la crisis finalmente ha llegado a su fin.

La limpieza

«Hasta ahora, no sabíamos exactamente dónde estaba el combustible, ni cómo estaba», dijo Takahiro Kimoto, gerente general de la compañía que operaba el brazo de energía nuclear de la planta, según un informe del New York Times. «Ahora que lo hemos visto, podemos hacer planes para recuperarlo».

Alrededor de 7,000 personas han estado trabajando en el sitio de la planta nuclear construyendo nuevos tanques de almacenamiento de agua, ayudando a deshacerse de los desechos radiactivos y construyendo andamios sobre los edificios del reactor, que están muy dañados.

El nivel de protección necesario para trabajar en el sitio se está reduciendo gradualmente. Hace un año, se requería ropa especial en todas las áreas. Ahora la ropa de calle está permitida en todas partes, excepto en las partes de la instalación que siguen siendo muy radiactivas.

El próximo paso será iniciar la eliminación del combustible de uranio derretido de uno de los reactores, que se espera que entre en funcionamiento en 2021. Dicho esto, las autoridades aún no han seleccionado qué reactor será tratado primero. Se espera que tome entre 30 y 40 años terminar de limpiar la planta, y el proyecto costará decenas de miles de millones de dólares.

A pesar de las enormes consecuencias del desastre de Fukushima, es importante reconocer que la energía nuclear no es inherentemente peligrosa. Existen formas seguras de usar reactores nucleares para generar energía. Es una consideración importante, ya que existen inconvenientes bien documentados para el uso de formas de energía que se han aceptado y normalizado más ampliamente que la energía nuclear.

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