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Rival de SpaceX estaría trabajando en su propio cohete reutilizable

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El rival de la compañía SpaceX parece no querer quedarse atrás. La compañía de Elon Musk se convirtió en foco de atención de todo el mundo el 6 de febrero con el primer lanzamiento de Falcon Heavy. Los tres propulsores del cohete de 70 metros de altura, ayudaron a llegar al Tesla Roadster de Elon Musk al espacio, se despegaron después de quedarse sin combustible y luego se precipitaron hacia la Tierra.

Dos de los impulsores de 16 pisos se dispararon a un aterrizaje seguro (el tercero cayó al océano), y el vuelo fue aclamado como un gran éxito. Demostró que SpaceX podría elevar el doble de la carga útil al espacio por un 25 por ciento del costo de su competidor más cercano, mientras recicla piezas de cohetes por valor de decenas de millones de dólares.

Ese rival principal es United Launch Alliance, una compañía que los titanes de la industria aeroespacial Boeing y Lockheed Martin formaron en 2005. El cohete más grande de ULA, el Delta IV Heavy, cuesta US $ 350 millones por lanzamiento, según el gerente general de la compañía, Tory Bruno. El Delta IV Heavy es mucho más caro que el Falcon Heavy de 90 millones dólares de SpaceX, en parte porque no es reutilizable.

ULA planea retirar ese lanzador después de unas siete misiones más, pero la compañía está desarrollando su propio cohete reutilizable, denominado Vulcan, para competir con compañías innovadoras como SpaceX y Blue Origin de Jeff Bezos. “Vulcan volará primero a mediados de 2020”, dijo Bruno a Business Insider, agregando que el cohete “comenzará con un costo menor a los 100 millones de dólares”, un descuento del 70 por ciento en comparación con el Delta IV Heavy de la compañía.

La compañía rival de SpaceX comenzaría a operar este cohete muy pronto

Delta IV Heavy solía ser el cohete operacional más poderoso del mundo. Puede enviar casi 32 toneladas (29 toneladas) de carga a la órbita terrestre baja; más que dos autobuses escolares bastante pesados. Desde que Bruno tomó el mando de ULA en 2014, la compañía ha estado desarrollando el sistema de cohetes Vulcan más potente y parcialmente reutilizable. Se supone que se lanzará por primera vez a mediados de 2020.



“A veces todo consiste más que en decir, ‘Oye, mi cohete es muy grande'”, dijo Bruno. “A veces necesitas que el cohete haga cosas únicas y exóticas después de que esté en órbita”. Vulcan debería levantar 40 toneladas (36 toneladas) – casi tres autobuses escolares – hacia la órbita terrestre baja. “Vulcan es modular, por lo que puede agregar refuerzos de cohetes sólidos para aumentar su tamaño”, dijo Bruno.

¿Qué hace que Vulcan sea más competitivo que el Falcon Heavy?

Eso es menos que Falcon Heavy de SpaceX, que puede levantar más de 70 toneladas (63 toneladas), casi cinco autobuses escolares, por un cuarto del precio. Pero Bruno dijo que hay grandes diferencias entre los dos sistemas que harán que Vulcan sea competitivo. La diferencia clave es la etapa superior del cohete. Falcon Heavy actualmente usa queroseno RP-1  como combustible, pero puede congelarse en el espacio luego de unas horas.

La etapa superior de Vulcan usará oxígeno e hidrógeno criogénico, que es más resiliente a las severas temperaturas del espacio. ULA también está evolucionando su sistema de etapa superior conocido como ACES: la etapa desarrollada criogénica avanzada. Después de desplegar una nave espacial, ACES puede dejarse en órbita durante meses o años y reaprovisionarse de combustible en lugar de descartarse como “cascos voladores muertos en el espacio”, dijo Bruno.

Hay claras diferencias

“Eso hace que sea práctico reabastecerlos de combustible en el espacio, y usarlos para otros fines, o simplemente usarlos como una lanzadera para correr y agarrar una nave espacial que podría ser tan pesada que solo se podría obtener [órbita baja de la Tierra], y luego tómalo literalmente en cualquier otro lugar del sistema solar “, agregó Bruno. “Eso va a cambiar por completo la forma en que vamos al espacio y lo que hacemos allí”.

Vulcan también reducirá los costos de lanzamiento de ULA al tener motores de refuerzo desmontables de primera etapa, denominados SMART (sensible, modular, tecnología de retorno autónomo). “Recuperaríamos aproximadamente dos tercios del costo de ese amplificador de la primera etapa cada vez que volamos sin ningún golpe de rendimiento”, dijo Bruno.



 

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