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Rio de Estados Unidos revive después de quitar un gran embalse.

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En agosto de 2014, los trabajadores completaron el proyecto de eliminación de presas más grande en la historia de EE. UU., Ya que la parte final de la presa Glines Canyon de 64 metros de altura se desmanteló en el río Elwha, en el noroeste del estado de Washington.

El proyecto de varias etapas comenzó en 2011 con la bendición del Servicio de Parques Nacionales de EE. UU., Que administra el Parque Nacional Olímpico circundante. El objetivo era eliminar presas innecesarias y obsoletas y restaurar un sistema fluvial natural, con presuntos beneficios para los peces y otros animales salvajes.

De hecho, el salmón ya ha regresado a la Elwha después de casi un siglo de ausencia, y otros peces y criaturas marinas están prosperando.

Pero la restauración no ha sido solo sobre el canal del río en sí, dice Anne Shaffer, una bióloga marina del Instituto sin fines de lucro Coastal Watershed en las cercanías de Port Angeles, Washington, y una  Candidata a Ph.D. de la Universidad de Victoria en Canadá.

Shaffer ha estado trabajando en el sistema Elwha desde principios de la década de 1990, con un enfoque particular en lo que se llama el «entorno cercano a la costa». Esta es una zona ecológica de hábitat acuático a lo largo de la costa que «ofrece áreas de refugio y alimentación para peces y otros organismos que les ayuda a pasar de agua dulce a hábitat marino», dice Shaffer.

Los entornos costeros incluyen deltas y sistemas de estuarios cerca de las desembocaduras de los ríos, así como lechos de pastos marinos en aguas poco profundas.

En el caso de los Elwha, estudiar y gestionar esta área vital puede ser un poco complicado, señala Shaffer. A diferencia de la mayor parte del río, esta área no forma parte del Parque Nacional Olympic y, por lo tanto, está amenazada por el desarrollo cercano.

Hablamos con Shaffer sobre el impacto de la eliminación de la presa y la importancia del hábitat cercano a la costa.

La gente podría no asociar de inmediato la eliminación de represas en un río con lo que sucede en el océano cercano. ¿Por qué es importante esa conexión?

Una serie de especies y procesos que son fundamentales para la salud de la cuenca hidrográfica de Elwha dependen de la costa cercana. El salmón requiere un entorno sano y cercano a la costa o no lo lograrán. Lo mismo ocurre con el arenque y el olfato, que son presa crítica para el salmón, así como para las ballenas asesinas y muchas aves.

Al mismo tiempo, un sistema fluvial es a menudo la principal fuente de sedimentos, que definen y construyen el hábitat cercano a la costa, y los nutrientes y la madera, que sustentan la vida. Cuando arrojas un par de diques, creas una barrera de paso de peces y encierras sedimentos y madera. Así que el Elwha nearshore ha estado muerto de hambre durante cien años, y se deterioró significativamente.

Desde que se eliminaron las represas, ¿qué ha cambiado en la costa cercana?

Nos sorprendió lo rápido que cambiaron las cosas. Hemos visto un aumento en el buen hábitat en cerca de 40 hectáreas y una respuesta inmediata en la comunidad de peces. Encontramos nuevas especies llegando al área a las pocas semanas del inicio de la remoción de la presa.

Ahora estamos en el segundo año después de la eliminación de la presa. El fondo marino cerca de la desembocadura del río se ha elevado unos 10 metros, creando un delta completamente nuevo. El estuario se había reducido gravemente debido a la hambruna de sedimentos, pero su retorno ha sido increíble de observar.

¿Qué especies de peces han sido afectadas?

Hemos visto un aumento reciente en la cantidad de salmón chinook joven. El salmón coho también ha visto un pico, al igual que el salmón chum, la trucha toro y la cabeza de acero. Eulachon también apareció en el estuario por primera vez en mucho tiempo, y en abundancia. Estos pequeños peces son tan grasosos que pueden encenderse con fuego, y son una importante fuente de alimento para muchos animales.

¿Han resultado los peces en otros cambios al medio ambiente?

Sí. Hay un nuevo hábitat para cangrejos Dungeness, almejas y otras especies. Para las aves ha sido doble. El nuevo delta ha formado un área de descanso para las gaviotas. Y el auge de los peces ha llevado a una fantasía de aves alimentándose de ellos.

También estamos viendo el desarrollo de una hermosa playa a partir de todos los nuevos sedimentos que bajan del río. La costa ha pasado de toscos adoquines que parecían un paisaje lunar a una arena fina que rivaliza con cualquier playa en el noroeste.

¿La eliminación de la presa ha causado algún impacto negativo?

Había unas cuantas camas de algas justo al lado de la boca del río que se cubrieron inmediatamente con sedimentos, pero en general ahora hay mucho más hábitat bueno. Yo diría que los impactos han sido positivos en general.

¿Existe algún riesgo de que el área recién renovada se desarrolle?

Sí. No está en el parque nacional, y una comunidad local está expresando interés en la nueva playa. Se están mudando nuevas personas, y se están construyendo más cerca de la orilla del agua. Eso puede provocar problemas con la escorrentía y la erosión tóxicas de las aguas pluviales, por lo que es una verdadera preocupación para nosotros.

¿Qué ha aprendido del Elwha que podría aplicarse a otros posibles proyectos de remoción o restauración de represas?

Esperamos informar a otros para que sepan cómo hacer retiros de presas para optimizar el entorno cercano a la costa. Tienes que dejar que los sedimentos lleguen a la orilla. Deja que esa restauración suceda.

La otra cosa es observar la eliminación de la presa en su totalidad, incluido lo que sucede en la costa cercana, y asegurarse de que sea una prioridad de restauración.

Esta entrevista ha sido editada por su extensión y claridad.

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