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Astrónomos detectan “río de estrellas” pasando inadvertido por la Tierra

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Si vives en el hemisferio sur, la próxima vez que tengas la oportunidad, sal y mira el cielo nocturno. La mayor parte de esa planicie celeste está cubierta por un cúmulo de estrellas que ha sido desgarrada por las mareas galácticas, y ahora fluye a nuestro alrededor como un río gigante de más de 4.000 estrellas.

Aunque puede estar a la vista, solo se acaba de descubrir, revelado por los datos de Gaia que facilitaron el mapa 3D más preciso de la galaxia. Lo que hace que esta corriente estelar sea emocionante es su proximidad a la Tierra. Está a solo 100 parsecs (326 años luz) de distancia, lo que ofrece una oportunidad sin precedentes para observar la dinámica de un clúster interrumpido.

“Identificar flujos de discos cercanos es como buscar la proverbial aguja en un pajar. Los astrónomos han estado observando este nuevo flujo durante mucho tiempo, ya que cubre la mayor parte del cielo nocturno, pero solo ahora se dan cuenta de que está ahí, y este río de estrellas es enorme, y está sorprendentemente cerca del Sol “, dijo el astrofísico João Alves de la Universidad de Viena.

“Encontrar cosas cerca de casa es muy útil, significa que no son demasiado débiles ni demasiado borrosas para una exploración más detallada, como sueñan los astrónomos”.

Las estrellas tienden a formarse en grupos en las guarderías estelares, pero generalmente no permanecen agrupadas por mucho tiempo, tal vez hasta unos pocos cientos de miles de años. Se necesita mucha masa para acumular suficiente gravedad para mantener un grupo, incluso las galaxias pequeñas que orbitan la Vía Láctea pueden ser destrozadas por sus fuerzas de marea y terminan extendiéndose en largos ríos de estrellas que orbitan alrededor del núcleo galáctico.

Río que ayuda a que comprendamos nuestro entorno

Esto puede ser difícil de ver, como dijo Alves, porque necesitamos bastante información para poder vincular las estrellas entre sí. Pero esto es lo que Gaia proporcionó. No solo ha dado ubicaciones precisas en el espacio 3D para las estrellas, sino que también nos ha dado su velocidad, y los astrónomos entusiasmados han estado utilizando estos datos para identificar las corrientes estelares.

Entonces, cuando los astrónomos de la Universidad de Viena notaron que un grupo de estrellas se movían juntas, lo miraron más de cerca. Encontraron que el grupo llevaba las firmas de un cúmulo estelar que había sido desgarrado, y ahora era una corriente estelar.

Debido a las limitaciones de la sensibilidad de Gaia, solo pudieron analizar 200 estrellas en detalle, pero basándose en las interacciones entre las estrellas, el equipo extrapola que la corriente debe contener al menos 4.000 estrellas.

Este río estelar es considerable, tiene alrededor de 200 parsecs (652 años luz) de ancho y 400 parsecs (1,305 años luz) de largo. Estas dimensiones también ayudan a estimar su edad. El flujo, argumenta el equipo, no se parece al cúmulo abierto de Híades. Alrededor de los 625 millones de años, Híades muestra evidencia de una cola de marea; está en las primeras etapas de ser interrumpido.

Por lo tanto, los investigadores piensan que esta corriente es más antigua que Híades. Sobre la base de esta comparación, y un conjunto de datos de isócrona estelar (que se utiliza para calcular la edad de las estrellas), el equipo ha establecido la edad de la corriente en aproximadamente mil millones de años.

Eso significa que se ha completado alrededor de cuatro órbitas completas de la Vía Láctea (el Sol tarda unos 230 millones de años en orbitar el núcleo galáctico), que es tiempo suficiente para que se haya extendido a su forma atenuada.

No sólo nuestro entorno, sino más allá

“Tan pronto como investigamos este grupo de estrellas en particular con más detalle, supimos que habíamos encontrado lo que buscábamos: una estructura de tipo ondulado, que se extiende por cientos de parsecs en un tercio de todo el cielo”, dijo la astrónoma Verena Fürnkranz.

La mayoría de los flujos estelares de la Vía Láctea identificados hasta la fecha en realidad están orbitando fuera del disco galáctico, y son mucho más grandes, pero la ubicación de este flujo dentro del disco podría convertirlo en una herramienta valiosa. Por ejemplo, podría usarse para ayudar a restringir la distribución masiva de la Vía Láctea.

También podría ayudar a arrojar luz sobre cómo las galaxias obtienen estrellas y probar el campo gravitatorio de la Vía Láctea, dijeron los investigadores. Con la ayuda de los datos de Gaia, planean buscar más corrientes de este tipo en el cielo nocturno, escondiéndose a la vista.

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