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¿Podríamos resucitar a un dinosaurio como en Jurassic Park? Aquí está la ciencia.

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Este verano, la quinta entrega de la franquicia de Jurassic Park estará en la gran pantalla, reforzando el amor por los dinosaurios que hemos tenido muchos de nosotros desde la infancia.

Hay algo sobrecogedor acerca de las criaturas más grandes, más feroces y “más crueles” que alguna vez hayan pisado el planeta. Pero las películas han tenido un beneficio adicional: han despertado un interés en el ADN de los dinosaurios.

La secuencia “Mr DNA” en la película original es una gran pieza de comunicación científica y el concepto de extraer ADN de los cuerpos de mosquitos “dino” con sangre es una obra de ficción excepcional. Sin embargo, es solo ficción.

Por casualidad, hemos identificado recientemente la estructura genómica general de los dinosaurios.

La estructura genómica es la forma en que los genes se organizan en los cromosomas en cada especie. Aunque los animales individuales de la misma especie tendrán una secuencia de ADN diferente, la estructura genómica general es específica de la especie.

Comenzamos por calcular la estructura genómica más probable del ancestro de la tortuga de aves, antes de rastrear los cambios que ocurrieron desde entonces hasta el día de hoy.

Este linaje incluye la aparición de dinosaurios y pterosaurios hace unos 240 millones de años, pasando por los dinosaurios terópodos (cuyos miembros incluyen T.rex y Velociraptor) y termina con aves.

A pesar de que no afirmamos haber extraído el ADN de “dino”, la pregunta que parece estar en boca de la mayoría de la gente es “¿nos acerca esto a un verdadero Parque Jurásico?” La respuesta es un “no” enfático, y he aquí por qué.

En primer lugar, la idea de que haya ADN de dinosaurio intacto contenido en insectos chupadores de sangre conservados en ámbar simplemente no cuadra. Se han encontrado mosquitos prehistóricos que contienen sangre de dinosaurio, pero cualquier ADN contenido en ellos se ha degradado desde hace mucho tiempo.

El ADN de neandertal y mamut lanudo se han aislado con éxito, pero el ADN de dinosaurio es demasiado viejo. El ADN más antiguo que se haya encontrado tiene alrededor de un millón de años, pero para el ADN de dinosaurio tendríamos que retroceder al menos 66 millones de años, de forma tan realista que ni siquiera estamos cerca.

En segundo lugar, incluso si pudiéramos extraer ADN dino, se dividiría en millones de piezas pequeñas y no tendríamos idea de cómo deberían organizarse estas piezas.

Sería como tratar de hacer el rompecabezas más difícil del mundo sin tener idea de cómo se ve la imagen o si faltan piezas.

En Jurassic Park, los científicos encuentran estas piezas faltantes y las llenan con ADN de rana, pero esto no le daría un dinosaurio, le daría un híbrido o un “ranasaurio”.

Estos fragmentos de ADN de rana podrían tener todo tipo de efectos negativos en el embrión en desarrollo. También sería infinitamente más sensato utilizar el ADN del ave en lugar del ADN de la rana, ya que están más estrechamente relacionados (pero aun así no funcionaría).

En tercer lugar, la idea de que todo lo que necesita es una hebra de ADN y, listo, puede recrear un animal entero es, una vez más, ciencia ficción. El ADN es un punto de partida, pero el desarrollo del animal dentro del huevo es una intrincada “danza” de genes que se activan y desactivan en el momento adecuado con una serie de señales ambientales.

En resumen, necesitas el huevo de dinosaurio perfecto y toda la química compleja contenida en él. En el libro, generan huevos artificiales, en las películas usan huevos de avestruz.

Ninguno de los dos funcionaría, no puedes poner ADN de pollo dentro de un huevo de avestruz y esperar conseguir un pollo (la gente lo ha intentado). Lo mismo ocurriría con un Velociraptor.

Y esto es incluso antes de que consideremos la legislatura, el permiso de planificación, los grupos de protesta y el efecto sobre el ecosistema.

Los dinosaurios nunca se extinguieron. Por el contrario, están entre nosotros en este momento. Las aves no evolucionaron de los dinosaurios, las aves no están estrechamente relacionadas con los dinosaurios. Los pájaros son dinosaurios.

Los dinosaurios (incluidas las aves) son los sobrevivientes de al menos cuatro eventos de extinción, que surgen cada vez en formas más diversas, raras y maravillosas. Un elemento clave de nuestro trabajo es que teorizamos que su capacidad para hacer esto se ve facilitada por la estructura de su genoma.

Descubrimos que las aves y la mayoría de los dinosaurios no aviares tenían muchos cromosomas (paquetes de ADN). Tener tantos permite que los animales generen variación, el impulsor de la selección natural.

Sin embargo, y es una posibilidad remota, en el futuro es posible utilizar la tecnología de Jurassic Park para ayudar a deshacer parte del daño que los humanos han causado.

La humanidad ha visto la extinción de dinosaurios aviares conocidos como el dodo y la paloma mensajera. La recuperación de ADN que tiene solo unos cientos de años de estas aves es una propuesta mucho más realista.

También puede ser que los huevos de especies vivas estrechamente relacionadas puedan ser lo suficientemente buenos. En las condiciones adecuadas, podremos utilizarlos para resucitar a algunas de estas especies de la extinción.

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