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Al parecer, estas ratas topo desnudas desafían todo lo que conocemos sobre el envejecimiento.

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En el mundo de los modelos animales, las ratas topo desnudas son las supermodelos. Raramente contraen cáncer, son resistentes a algunos tipos de dolor y pueden sobrevivir hasta 18 minutos sin oxígeno. Pero tal vez su mayor hazaña, sugiere un nuevo artículo, es que no envejecen.

El primer estudio para analizar las historias de vida de miles de ratas topo desnudas ha descubierto que su riesgo de muerte no aumenta a medida que crecen, como lo hace con todas las otras especies conocidas de mamíferos. Aunque algunos científicos advierten contra cualquier conclusión arrolladora, muchos dicen que los nuevos datos son importantes y sorprendentes.

“Esta es una mortalidad notablemente baja”, dice Caleb Finch, un biogerontólogo de la Universidad del Sur de California en Los Angeles que no participó en el nuevo estudio. “A edades avanzadas, su tasa de mortalidad sigue siendo más baja que cualquier otro mamífero que se haya documentado”.

Los científicos han notado durante mucho tiempo que las ratas topo desnudas (roedores excavadores con piel arrugada y rosada de grandes dientes protuberantes que viven en grandes colonias subterráneas) muestran pocos signos de envejecimiento y superan con creces la esperanza de vida de un roedor de este tamaño.

Diferencias notables.

Los ratones en cautiverio viven a lo sumo 4 años; de acuerdo con su tamaño, no se esperaría que las ratas topo desnudas vivan más de 6 años. En cambio, algunos viven más de 30 años, e incluso a esa edad las hembras reproductoras se mantienen fértiles.

La bióloga Rochelle Buffenstein ha estudiado a los animales durante más de 30 años y, literalmente, ha recopilado toda una vida de datos. Para cada animal bajo su cuidado, ella registró la fecha de nacimiento y cuándo murió, y si fue asesinado para un experimento o regalado a otros investigadores.

Lo que encontró fue asombroso, dice Buffenstein, que trabaja en la division de biotecnología de Google enfocado en la longevidad en San Francisco, California: las ratas topo desnudas parecen burlar la ley de Gompertz, una ecuación matemática que describe el envejecimiento.

En 1825, el matemático británico Benjamin Gompertz descubrió que el riesgo de morir aumenta exponencialmente con la edad; en los humanos, por ejemplo, se duplica aproximadamente cada 8 años después de los 30 años. La ley se aplica a todos los mamíferos después de la edad adulta, dice João Pedro De Magalhães, gerontólogo de la Universidad de Liverpool en el Reino Unido.

Son diferentes.

Pero Buffenstein no vio esta tendencia en sus animales de laboratorio. Después de alcanzar la madurez sexual a los 6 meses de edad, cada oportunidad diaria de morir de las ratas era un poco más de uno en 10,000. Se mantuvo igual el resto de sus vidas e incluso bajó un poco, informa Buffenstein esta semana en Elife. “Para mí, este es el dato más emocionante que he obtenido”, dice Buffenstein. “Va en contra de todo lo que sabemos en términos de biología de mamíferos”.

Los estudios han demostrado que las ratas topo desnudas tienen una reparación del ADN muy activa, proteínas que ayudan a que otras proteínas se doblen correctamente. “Creo que los animales mantienen su casa limpia y ordenada, en lugar de acumular daños” que causa el deterioro físico asociado con la edad, dice Buffenstein.

Pero Finch advierte sobre la sobreinterpretación de los datos. Debido a que la mayoría de los animales fueron asesinados o trasladados a otros laboratorios, menos de 50 animales en el estudio vivieron más allá de los 15 años de edad. (El animal más viejo que actualmente vive en el laboratorio de Buffenstein tiene 35 años).

Se necesitan ratas mortales mayores y mayores para asegurarse de que el riesgo de morir sea realmente plano, sostiene Finch. Pero Buffenstein dice que los datos simplemente no muestran el patrón de envejecimiento típico que se observa en los mamíferos o en otros animales.

Y afirma.

“Si nos fijamos en cualquier estudio de envejecimiento de roedores, 100 animales es todo lo que necesita para ver el envejecimiento de Gompertz”, dice ella. “Aquí tenemos 3000 puntos de datos y no lo estamos viendo”.

También es posible que envejezca, pero mucho, mucho más lento de lo habitual en los mamíferos, señala Magalhaes. “Creo que es demasiado pronto para decir que las ratas topo desnudas no son animales”, dice. De hecho, el gran misterio ahora es lo que sucede en las ratas topo desnudas después de 20 o 30 años, dice Matthias Platzer, biólogo del Instituto Leibniz sobre Envejecimiento.

En Jena, Alemania. “Tal vez el envejecimiento pasa realmente rápido, incluso Rochelle Buffenstein no tiene los datos sobre esto”. Pero a Platzer le complace que los datos sobre algunas de las colonias de laboratorio más grandes y antiguas de ratas topo desnudas ya estén disponibles.

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