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Ratas aprenden a conducir minicoches en laboratorio

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Un grupo de ratas ha aprendido a conducir pequeños vehículos para recoger comida. Pero seguramente te estés preguntando cómo pudo haber ocurrido algo así. Bueno, por una razón sorprendentemente interesante, en realidad.

Investigadores de la Universidad de Richmond en Virginia utilizaron roedores que conducen vehículos para demostrar que un entorno enriquecido puede mejorar la función cognitiva y ayudar a agudizar la capacidad de aprender tareas complejas. También demostraron que el dominio de una habilidad complicada puede reducir los niveles de estrés y ayudar a los roedores a relajarse.

«Los hallazgos de que los animales alojados en un entorno complejo tuvieron un aprendizaje más eficiente en la tarea de conducir, confirman que el cerebro es un órgano moldeado por nuestras experiencias hasta cierto punto», dijo el Dr. Kelly Lambert, autor del estudio y profesor de Behavioral Neuroscience en la Universidad de Richmond, le dijo a IFLScience.

«Les digo a mis alumnos que son responsables de lo que hacen con sus cerebros todos los días de sus vidas: los estilos de vida más desafiantes y enriquecedores conducen a redes neuronales más complejas». Como se informó en la revista Behavioral Brain Research, a las ratas se les presentó un vehículo operado por roedores (ROV) que consiste en un frasco de plástico con ruedas eléctricas que podían avanzar o girar lateralmente al tocar una barra de cobre.

Ratas se relajan al volante

Comprensiblemente, esta es una tarea bastante compleja para que un roedor la pueda aprender, ya que se requiere todo tipo de habilidades cognitivas, motoras y visoespaciales que generalmente no emplearían al mismo tiempo. Sin embargo, después de un poco de práctica, pudieron circular con éxito por una arena estrecha hacia una sabrosa recompensa, un cereal Froot Loop súper azucarado.

De las 11 ratas analizadas, seis fueron alojadas en jaulas de laboratorio estándar, mientras que a las cinco restantes se les dio el lujo de un «ambiente enriquecido», que incluía diferentes juguetes y se parecía mucho a su hábitat natural.

Según la hipótesis, los animales que viven en el ambiente enriquecido se desempeñaron mejor en el examen de manejo, lo que indica que hicieron un mejor trabajo al aprender una nueva habilidad compleja. Las ratas enriquecidas también mantuvieron un gran interés en el automóvil, incluso después de que se eliminó la recompensa de los alimentos.

Por otro lado, los investigadores se sorprendieron de la falta de interés mostrada por las ratas no enriquecidas y su nivel de bajo rendimiento mostrado en la tarea de conducción. La caca de las ratas también se analizó para determinar los niveles de dos hormonas, la corticosterona, que es un marcador de estrés, y la dehidroepiandrosterona, que ayudan a controlar el estrés.

Aprender disminuye el estrés

Todas las heces de las ratas mostraron un aumento de la deshidroepiandrosterona y una disminución de la corticosterona a medida que continuaba su entrenamiento de conducción. Esto sugirió que todos los animales en el estudio, independientemente del grupo de alojamiento, se estresaron menos después de haber dominado la habilidad compleja.

Obviamente, este estudio se realizó en roedores, por lo que debemos tener cuidado de no sacar conclusiones precipitadas. Sin embargo, el estudio podría tener algunas implicaciones interesantes cuando se trata del entorno de los animales y su estado mental.

«Nos recuerda que podemos usar tareas desafiantes con el trabajo preclínico con animales para aprender más sobre el comportamiento desafiante humano y los sistemas cognitivos», agregó Lambert. “También vemos que las ratas tenían perfiles más saludables de la hormona del estrés con el entrenamiento de conducción. Creemos que esta tarea de aprendizaje y operar el ROV puede ser un modelo animal para la agencia o la autoeficacia, dos elementos que son críticos para la salud mental».

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