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Puede que tengamos solo un año para prepararnos para una súper erupción volcánica.

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Cuando se produzca la próxima super erupción volcánica, es posible que solo tengamos un año de advertencia.

Aunque parezca aterrador, esta es sin dudas una buena noticia: tenemos tiempo para evacuar a los que están en mayor riesgo, si sabemos qué buscar cuando uno de ellos está a punto de explotar. Sin embargo, es solo un estudio, y no se puede generalizar cuando se trata de estas cosas, así que tal vez tome esto con una pizca de sal o dos.

Como se describe en un nuevo estudio en PLoS ONE, el análisis de una supererupción antigua en el este de California ha proporcionado a los vulcanólogos una historia detallada de los últimos momentos de estas monstruosas bestias llenas de magma.

Parece que se puede decir mucho de los hermosos patrones ocultos en los cristales magmáticos, incluido el tiempo que tarda el magma en prepararse para una erupción cataclísmica.

Después de que un supervolcán vacía sus contenidos magmáticos en el cielo, tarda un tiempo en volver a llenar su cámara de magma, algunos dicen que este proceso de recarga lleva solo 500 años, pero la mayoría dice al menos decenas de miles de años. Cuando la cámara está llena, lentamente aumenta la presión.

Mientras está allí, diferentes partes del magma se enfrían y experimentan cambios localizados en la presión, y estas fluctuaciones ambientales se registran químicamente en los bordes de los cristales que comienzan a formarse como resultado.

Justo antes de que el magma rompa la roca suprayacente en una erupción, habrá una caída acelerada en la presión a medida que el gas disuelto comience a escapar del magma líquido. En línea con los hallazgos de un estudio anterior centrado en Mount St. Helens, este equipo descubrió que los cristales de la supererupción Californiana Long Valley Caldera de 760.000 años de antigüedad revelan que, desde el final del período de recarga de la cámara hasta el punto de erupción, no pasa más de un año.

Aunque esto suena corto, esto significa que cuando la próxima supererupción ocurra en algún otro lugar de la Tierra, la humanidad, si tiene suerte, puede tener un año completo para prepararse.

«Las superterrupciones han sido descritas como el mayor riesgo geológico», escribió en su artículo el equipo de investigadores de la Universidad de Vanderbilt y la Universidad de Chicago. «Comprender los riesgos potenciales asociados con las supererupciones es el último ejercicio geológico».

Imagen en el texto: uno de los 73 cristales de cuarzo utilizados en el estudio, cada uno mide aproximadamente un milímetro de ancho. Las diversas llantas químicas se pueden ver con bastante claridad en esta imagen. G. Gualda / Universidad Vanderbilt.

Hace 760,000 años, una enorme explosión atravesó California y creó un pozo (caldera) parecido a un caldero que medía 32 por 18 kilómetros (20 por 11 millas) de ancho. La explosión supervolcánica fue tan violenta que toda la cámara de magma se vació y una gran parte de la tierra se derrumbó sobre sí misma, y ​​casi todo el oeste de los Estados Unidos quedó enterrado en ceniza.

Aunque poderoso, palidece en comparación con otras erupciones. La última superupción de Toba, por ejemplo, habría aniquilado un área equivalente a 25 ciudades de Nueva York. Esta investigación, por lo tanto, puede a largo plazo ser un cambio de juego para la predicción vulcanológica, pero nuevamente, es solo un estudio, por lo que no podemos llegar a conclusiones arrolladoras.

El negocio de determinar cuándo un volcán entrará en erupción es menos complicado que el equivalente para los terremotos peligrosos, pero todavía no es una tarea fácil. Ciertas señales de advertencia, como la deformación del suelo, la liberación de gas sulfuroso y los terremotos precursores, proporcionan a los vulcanólogos quizás unos días de advertencia, pero en muchos otros casos, la erupción ocurre con poca o ninguna advertencia y muchas vidas se pierden a menudo.

Si esta investigación es validada, entonces, siempre que podamos reconocer los signos a nivel de superficie de su inminente explosión, las sociedades pueden proporcionar a sus ciudadanos una cantidad de tiempo considerable para evacuar la región.

Yellowstone y Campi Flegrei, otras dos calderas dormidas, actualmente duermen debajo de pueblos, ciudades y pueblos muy poblados.

En última instancia, si se aplica correctamente, este es el tipo de investigación que puede salvar millones de vidas.

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