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¿Es cierto que los polos magnéticos terrestres están a punto de cambiar? ¿Y qué pasaría si sucediera?

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Hay un interés en este momento sobre los polos magnéticos de la Tierra, específicamente, si están a punto de cambiar o no, y qué puede pasar.

Las consecuencias de este aparentemente rápido salto geomagnético pueden parecer un poco siniestras, pero no se preocupe: no estamos seguros de cuándo ocurrirá la siguiente reversión, e incluso cuando lo haga, los riesgos probablemente no sean tan aterradores como usted puede pensar.

Empecemos con lo básico.

A medida que el líquido de la Tierra, el núcleo externo rico en hierro se enfría gradualmente, se desplaza a través de las corrientes de convección colosales, que también están algo deformadas por la rotación de la Tierra. Gracias a un capricho de la física conocido como la teoría del dínamo, esto genera un potente campo magnético, con un extremo norte y otro sur.

Aunque el 99 por ciento de la energía magnética permanece dentro del núcleo, los deslizadores que escapan se extienden hacia el espacio, y pasan la mayor parte de su tiempo desviando el viento solar potencialmente destructivo que desgarra la atmósfera.

En este momento, el polo norte magnético está exactamente donde sospechas que está; lo mismo aplica para el polo sur magnético. Ambos representan lugares en los que el campo magnético del planeta es vertical, y en ese punto la aguja de tu brújula intenta apuntar hacia arriba.

A lo largo del tiempo geológico, estos polos magnéticos han cambiado de lado, un fenómeno conocido como “inversión geomagnética”. Aunque hay varias hipótesis que intentan explicar esto, los geofísicos aún no están seguros de por qué sucede. Claramente tiene algo que ver con la turbulencia y el caos dentro del núcleo exterior metálico, pero los detalles aún no han sido definidos.

De cualquier manera.

La última vez que sucedió una reversión completa fue hace 781,000 años; Conocida como la inversión de Brunhes-Matuyama en honor a sus descubridores, su trayectoria podría ser rastreada a través de rocas volcánicas que, al formarse, “congelaron” un registro de la disposición del campo magnético del planeta en su lugar. Antes de este punto, el polo norte magnético de hoy estaba en el polo sur, y viceversa.

Hubo un cambio temporal de guardia hace 41,000 años, pero esto solo causó una reversión de 250 años antes de que se restableciera a la “normalidad“. En cualquier caso, en los últimos 20 millones de años, los polos se han volteado una vez cada 20,000-30,000 años.

La NASA se esfuerza por enfatizar que las reversiones son la norma, no la excepción. Siempre han sucedido, y siempre lo harán.

El desconcierto actual proviene del hecho de que tenemos 20.000 años o más de retraso, y es cierto que el campo magnético de la Tierra se ha estado (rápidamente) debilitándose en aproximadamente un 5 por ciento por década en los últimos tiempos, una señal de que la inversión tal vez esté en camino. Esto, sin embargo, no significa que ocurra una catástrofe, que sea “inminente” ni “pronto.”

Incluso si se acerca un cambio no sucederá de la noche a la mañana.

“La evidencia paleomagnética sugiere que las reversiones demoran unos 1,000-5,000 años más o menos”, dijo el profesor asociado Phil Livermore, un experto en el campo geomagnético de la Tierra en la Universidad de Leeds.

Otro problema es que el promedio de 20,000 años es bastante incierto, y esto no se ha mantenido a lo largo de la historia de la Tierra. “En términos de si nos corresponde una reversión, no es posible decirlo”, agregó Livermore.

“Aunque la fuerza del dipolo está disminuyendo actualmente, este comportamiento no es anómalo”, según el registro geológico. “Los episodios previos de descomposición no han resultado en una reversión, simplemente un ‘blip’ en la intensidad del campo con el tiempo”.

Una inversión, o un debilitamiento general del campo magnético del planeta, presenta algunas amenazas potenciales, especialmente si llega a un 10 por ciento de su fuerza total antes de volver a regenerarse.

Aun así, los riesgos probablemente no sean severos.

Durante la reversión de Brunhes-Matuyama, sabemos por el registro fósil que la vida de las plantas y los animales estaba bien. Según la NASA, tampoco hubo un cambio notable en la actividad geológica, ya sea sísmico, volcánico o glacial. La rotación de la Tierra se mantuvo estable.

“El problema principal es qué podría pasar con nuestra infraestructura eléctrica: satélites, redes eléctricas, etc.”, señaló Livermore. Si el clima espacial peligroso trae partículas altamente energéticas junto con él rápida y voluminosamente, les será mucho más fácil ingresar a nuestra atmósfera sin un campo magnético fuerte.

Los satélites dentro de la Anomalía del Atlántico Sur, un notable punto débil del campo magnético, ya corren un alto riesgo de daño.

El daño realmente depende de la severidad del clima espacial; si es grave y no estamos preparados, podría causar algunos apagones importantes y prolongados en la superficie. La vida biológica, sin embargo, probablemente estará bien.

Los animales que confían en la magnetorrecepción para navegar pueden estar desconcertados por un tiempo, pero es probable que así sea.

Así que no te preocupes demasiado. Hay mucha incertidumbre aquí, pero no apostaríamos por un apocalipsis sorpresa.

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