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Tu perro no sólo te quiere por la comida, quiere algo más

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Es posible que tu perro esté tratando de decirte algo. Podría hacerlo inclinando su cabeza o por medio de la «mirada de ternero degollad». Las expresiones de nuestros compañeros caninos pueden ser sus intentos de comunicarse, de acuerdo con un nuevo estudio. Los investigadores examinaron cómo las expresiones faciales de los perros cambiaron en respuesta a la atención humana u otros estímulos, como los alimentos.

Investigaciones anteriores han sugerido que las expresiones faciales de los animales a menudo se consideran involuntarias y dependen de la emoción del animal. Pero el nuevo estudio muestra que este puede no ser el caso, al menos cuando se trata de perros domésticos, que parecen ser muy conscientes de cuando un humano les está prestando atención.

De hecho, los investigadores encontraron que los perros producían significativamente más movimientos faciales cuando un humano estaba atento, en comparación con cuando los humanos los ignoraban. «Los hallazgos parecen respaldar la evidencia de que los perros son sensibles a la atención de los humanos y que sus expresiones son intentos activos de comunicarse, no simples manifestaciones emocionales».

Fueron las palabras de la autora principal del estudio Juliane Kaminski, profesora sénior de psicología y líder de el Dog Cognition Center de la Universidad de Portsmouth en Inglaterra. Para el estudio, los investigadores observaron los comportamientos de 24 perros de varias razas. Todos los perros eran mascotas de la familia entre las edades de 1 y 12, y tenían algún nivel de entrenamiento.

Se utilizó un software de reconocimiento facial canino

Cada perro estaba atado con una correa de 1 metro de distancia a una persona. Los investigadores midieron cómo las expresiones faciales de los perros cambiaron en cuatro situaciones: cuando la persona enfrentó al perro con o sin ofrecer comida, y luego cuando la persona hizo las mismas dos acciones con la espalda para volverse hacia el perro.

Para obtener una medida precisa de las expresiones faciales de los perros, los investigadores utilizaron una herramienta llamada DogFACS (Dog Facial Action Coding System), que identifica y codifica diferentes movimientos faciales en perros. Los investigadores encontraron que los perros parecían mostrar más movimientos faciales cuando la persona estaba frente a ellos, independientemente de si la persona estaba ofreciendo comida.

En otras palabras, los perros respondieron simplemente a la atención que el humano les daba. Este tipo de respuesta a los humanos puede haber cambiado después de la domesticación del perro, dijeron los investigadores. «Los perros domésticos tienen una historia única: han vivido junto a los humanos durante 30,000 años, y durante ese tiempo, las presiones de la selección parecen haber actuado en la capacidad de los perros para comunicarse con nosotros», dijo Kaminski.

Los perros «tienen sus mañas»

Estudios anteriores también han demostrado que los perros prestan atención a cuán atento es un ser humano. Por ejemplo, después de haber recibido la orden de no tomar un pedazo de comida, los perros a menudo roban la comida cuando el ser humano tiene la espalda vuelta o los ojos cerrados. Este tipo de comportamiento es un indicador de intencionalidad, dijeron los investigadores en el estudio.

«Este estudio avanza en lo que entendemos sobre la cognición del perro», dijo Kaminski. «Ahora sabemos que los perros hacen más expresiones faciales cuando el humano está prestando atención». Y los humanos se comportan de manera similar. Cuando un perro (u otro humano, en realidad) expresa la «cara de perrito», una expresión que comúnmente se asemeja a lo que los humanos perciben como tristeza, los humanos responden y potencialmente se sienten más empáticos.

Estudios previos también han demostrado que algunos simios pueden modificar sus expresiones faciales dependiendo de su audiencia, dijeron los investigadores. Aunque los nuevos hallazgos no demuestran que el perro tenga una comprensión flexible de la perspectiva de un humano o que utilice la expresión facial para comunicarse, sí muestran que los perros al menos prestan atención.

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