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Mientras estábamos ocupados debatiendo sobre la ciencia del clima, perdimos más de la mitad del hielo permanente del Ártico

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El cambio climático ha sacado la asiento de debajo del manto de hielo marino del Océano Ártico. Según una nueva investigación de la NASA, el hielo era una estructura gruesa y resistente, y ahora es más delgado y más vulnerable a las estaciones del año .

Combinando datos satelitales y sonares submarinos, el estudio revela que el 70% de la cubierta de hielo de hoy en día consiste en hielo estacional, el material que se forma y se derrite en un solo año, en lugar de hielo más grueso y establecido.

Mientras que el hielo marino más joven crece más rápido, una mayor cobertura no siempre es mejor. El hielo marino estacional, sin importar cuán extenso, no puede superar la durabilidad de la vejez y el volumen.

Con una base más endeble, el hielo marino del Ártico se encontrará cada vez más en deuda con los caprichos del viento y el clima. También se derretirá mucho más fácilmente en verano y, especialmente, a medida que el calentamiento global siga calentando nuestras estaciones y nuestros océanos.

“El grosor y la cobertura en el Ártico ahora están dominados por el crecimiento, la fusión y la deformación del hielo estacional”,  dice  el autor principal y científico de la NASA Ron Kwok, del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California.

No todo el hielo marino se comporta igual. 

Con cada temporada de fusión que sobrevive, se altera la calidad misma de la bolsa de hielo flotante del Ártico. Hielo multianual es el nombre que recibe el hielo marino cuando persiste por más de dos años, y sus características son únicas. A diferencia del hielo marino joven y estacional, que tiene un grosor de solo dos metros (6,6 pies) y generalmente se derrite en verano, el hielo multianual es más grueso, más fuerte y de naturaleza más áspera .

También es mucho menos salina, tanto que los primeros exploradores del Ártico solían derretirla para beber agua, y cuanto menos sal, menos propensos a la fusión.

Los sensores satelitales modernos están ahora tan desarrollados que pueden identificar estas diferencias desde lejos. Desde 1958, el estudio  revela  que la cubierta de hielo del Ártico ha perdido aproximadamente dos tercios de su espesor, y el hielo más antiguo se ha reducido en casi 2 millones de kilómetros cuadrados (800,000 millas cuadradas).

Debido a que gran parte del hielo más viejo y más grueso ya se ha derretido, Kwok explica que los cambios récord en la capa de hielo serán menos comunes en el futuro.

Incluso ahora, a pesar de un planeta que se calienta rápidamente, no ha habido un nuevo récord mínimo de hielo marino desde 2012.

“Hemos perdido mucho del hielo espeso que los cambios en el espesor serán más lentos debido al comportamiento diferente de este tipo de hielo”,  dice  Kwok.

Pero solo porque las cosas se están desacelerando, no significa que lo peor haya quedado atrás. El cambio dramático en el volumen y la calidad de la cubierta de hielo del Ártico ha dejado a la región aún más sensible al cambio climático y vulnerable a la destrucción al cambiar los patrones climáticos locales.

En 2013, por ejemplo, había tanto hielo estacional que  los vientos inusualmente feroces  podían empujar el hielo joven a lo largo de las costas, haciéndolo más grueso durante meses.

En el pasado, el hielo marino del Ártico rara vez se derretía, pero ahora, a medida que aumentan las temperaturas en el polo norte, grandes cantidades de hielo multianual se derriten en el océano cada año.

Esto ha sacudido la proporción de hielo multianual a estacional, poniendo en riesgo la región y sus ecosistemas.

“La combinación de hielo delgado y vientos cálidos del sur ayudó a romper y derretir el hielo marino en esta región“, explica Melinda Webster, investigadora de hielo marino en el Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA.

“Esta apertura es importante por varias razones”

Para empezar, el agua recién expuesta absorbe la luz solar y calienta el océano, lo que afecta la rapidez con que el hielo marino crecerá en el otoño siguiente.

“También afecta el ecosistema local, como las poblaciones de focas y osos polares que dependen de un hielo marino más grueso y cubierto de nieve para la caza y la caza”.

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