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Aves inteligentes: Palomas comprenden la distancia y el tiempo

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Las palomas son un espectáculo tan común en las aceras de las ciudades de todo el mundo que la mayoría de la gente no les echa un segundo vistazo. Pero estas aves urbanas no solo son expertas en adaptarse a la vida metropolitana, sino que también son capaces de captar conceptos abstractos como el espacio y el tiempo, según un nuevo estudio.

Investigadores descubrieron recientemente que las palomas pueden reconocer cuánto espacio ocupa un objeto y cuánto tiempo es visible, una tarea que los humanos logran usando la región del cerebro conocida como la corteza. Pero las palomas, y todas las aves, carecen de una corteza desarrollada. Centíficos descubrieron que las palomas usan una región cerebral diferente para percibir el espacio y el tiempo.

Sin embargo, procesan esta información de manera similar a la que se encuentra en humanos y otros primates.  Se sabe que las aves se desempeñan «excepcionalmente bien» en ciertas tareas que en los mamíferos están relacionadas con la función de la corteza cerebral, según el estudio. Y las palomas han demostrado una y otra vez que son capaces de logros cognitivos típicamente asociados con los cerebros más complejos de los mamíferos.

Investigaciones anteriores han demostrado que las palomas pueden reconocer rostros humanos, resolver problemas estadísticos e incluso distinguir entre palabras inglesas reales y galimatías sin sentido. Para el nuevo estudio, los científicos presentaron palomas con experimentos utilizados para evaluar la capacidad de los humanos y de los primates no humanos para percibir el espacio y el tiempo.

Palomas al frente de la pantalla

Las palomas fueron entrenadas para seleccionar símbolos visuales en la pantalla de una computadora en respuesta a ver líneas de diferentes longitudes, de 2 pulgadas o 9 pulgadas (6 o 24 centímetros), y líneas de longitud similar que fueron visibles para diferentes duraciones, ya sea 2 segundos u 8 segundos. Al identificar correctamente una línea como «corta» o «larga» en longitud o duración se entrega una recompensa de comida.

Las palomas no solo fueron capaces de identificar correctamente las imágenes de líneas, sino que su desempeño durante las pruebas modificadas ofreció información adicional sobre cómo los cerebros de las aves procesan información abstracta como el espacio y el tiempo. Cuando los científicos introdujeron variaciones en las pruebas (longitudes de línea y duraciones que no se incluyeron cuando entrenaron a las aves), vieron que las percepciones de los dos estados estaban relacionadas con las palomas.

En otras palabras, los cambios en la longitud de las líneas afectaron su percepción de la duración, un fenómeno que ya se había observado en los monos, escribieron los autores del estudio. Sus hallazgos sugieren que no solo este tipo de percepción no requiere necesariamente una corteza, sino que la evolución puede haber dado forma a la región cerebral comparable en las aves.

Más desarrolladas de lo que creíamos

También es probable que esta habilidad esté más extendida entre los animales de lo que se sospechaba anteriormente, informaron los investigadores. «Esos sistemas nerviosos aviares son capaces de logros mucho mayores de lo que sugeriría el término peyorativo cerebro de pájaro‘», dijo el coautor del estudio Edward Wasserman, profesor de psicología experimental en el Departamento de Ciencias Psicológicas y Cerebrales de la Universidad de Iowa.

«De hecho, la destreza cognitiva de las aves ahora se considera cada vez más cercana a la de los primates tanto humanos como no humanos», dijo Wasserman. Los hallazgos fueron publicados en línea el 4 de diciembre en la revista Current Biology.

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