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Tres pacientes con ébola han sido confirmados en el Congo, esparciendo los temores de epidemia.

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Los funcionarios de salud en el Congo están ansiosos por contener el brote mortal de ébola del país, que ya se ha extendido a un área urbana, antes de que la situación empeore. Pero controlar el virus puede haberse vuelto más difícil.

El miércoles, la misión de Médicos Sin Fronteras en la ciudad congoleña de Mbandaka anunció que tres pacientes con ébola habían abandonado una sala de aislamiento hospitalario y habían vuelto a ingresar a la población general.

Un paciente dejó el domingo, poco antes de ser dado de alta, y todavía está vivo, según el grupo de ayuda. Otros dos se fueron la noche del lunes; uno murió fuera de la cuarentena y otro fue llevado al hospital y murió allí.

“En los tres casos, el personal del hospital hizo todo lo posible para convencer a los pacientes -y sus familias- de no irse y continuar su tratamiento”, dijo Brienne Prusak, funcionaria de prensa de MSF.

Eugene Kabambi, portavoz de la Organización Mundial de la Salud en Congo, dijo a Reuters que dos de las familias de los pacientes los ayudaron a abandonar el hospital el lunes y luego los llevaron a una iglesia.

“Es desafortunado pero no inesperado”, dijo el portavoz de la OMS, Tarik Jasarevic. “Es normal que la gente quiera que los seres queridos estén en casa durante lo que podrían ser los últimos momentos de la vida”.

Ahora viene el desafío de determinar con quiénes pueden haber tenido contacto los pacientes una vez que abandonaron el hospital en la ciudad de más de 1 millón de personas.

Hasta el martes, ha habido 58 casos confirmados, probables y sospechosos de ébola y 27 muertes. Ese número podría aumentar drásticamente si la enfermedad se propagara ampliamente en una ciudad importante.

Saber quién ha estado expuesto al ébola también es fundamental para la eficacia de la nueva vacuna contra el Ébola que se ha desplegado en el Congo. El uso adecuado de la vacuna se basa en identificar a todas las personas que pueden haber estado en contacto con una persona infectada, y luego trabajar desde allí hacia afuera en lo que los expertos llaman “anillos” de personas, que incluye contactos de contactos.

La idea es inmunizar rápidamente a aquellos en mayor riesgo de contraer el virus antes de que potencialmente puedan infectarse y diseminarse ellos mismos. A partir de esta semana, la OMS dijo que 628 de esos contactos habían sido listados en el Congo.

Cuando el Ébola azotó África Occidental en 2014, algunos de los obstáculos que impidieron la respuesta médica incluyeron la falta de confianza entre las comunidades que lidian con brotes y prácticas religiosas, como lavar el cuerpo de los muertos, que propagan la enfermedad, que es contagiosa a través de fluidos corporales.

El contacto comunitario con los líderes religiosos en particular ayudó a familiarizar a las comunidades con los protocolos de seguridad adecuados.

Pero la falta de confianza entre los pacientes y los médicos es a menudo la razón por la que los enfermos de Ébola intentan evadir el tratamiento, lo que puede ser intimidante cuando se trata de aislarlos de sus familias y solo interactuar con profesionales médicos vestidos con trajes de materiales peligrosos.

En brotes anteriores de Ébola, los pacientes también han abandonado el hospital a pesar de que los médicos les han instado a no hacerlo.

MSF advierte que no vean la “hospitalización forzada” como la solución al brote.

“La adherencia del paciente es primordial”, dijo Prusak. “Mientras más rápido ingresen los pacientes, mayores serán sus posibilidades de supervivencia y mayor será la posibilidad de limitar la propagación del Ébola”.

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