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Encuentran nuevas especies de caballitos de mar pigmeos, coloridos, pequeños y geniales.

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Estamos comenzando la semana con una nota increíblemente positiva con el anuncio de una nueva especie de caballito de mar pigmeos descubierto en la costa de Japón, ¿y lo mejor? No son raras, están en peligro o son amenazadas de ninguna manera.

Conozca a Hippocampus japapigu, o el “cerdo de Japón“, que puede no parecer digno, pero fue como los buzos locales que los vieron por primera vez en el sudeste de Japón los apodaron.

“[T] o los lugareños, se parece a un pequeño cerdo bebé”, dijo a National Geographic Graham Short, autor principal del estudio que oficialmente los describe en ZooKeys.

Dado que son tan pequeños -un adulto solo crece hasta el tamaño de un grano de arroz- y sus colores no son solo bellos, sino perfectos para camuflar a las diminutas criaturas como pedazos de algas flotantes o algas, no es difícil ver por qué no fueron oficialmente detectados durante tanto tiempo.

No son faciles de encontrar.

A pesar de que los buzos los conocían buceando en las aguas poco profundas de la isla Hachijo-Jima, de las islas Izu en Japón, Short y sus colegas se dieron cuenta de que los pequeños equinos eran en realidad únicos para las otras seis especies conocidas de caballitos de mar pigmeos. Sin embargo, puedo decirlo a simple vista.

Se pensó que eran una variante del caballito de mar del Pontohi, pero una vez que pudieron estudiarlos en detalle, los investigadores se dieron cuenta de que el color exquisito y el patrón detallado de las criaturas significaban que eran algo completamente nuevo.

“Es como un caballito de mar que lleva un patrón de paisley”, le dijo a NatGeo el coautor Kevin Conway de la Universidad de Texas A & M.

Cuando tomaron tomografías computarizadas de ellos, se dieron cuenta de que había otras diferencias. Tienen una extraña cresta de hueso en la parte superior de la espalda, que puede haber evolucionado debido a la selección sexual, pero no está muy claro. Al igual que otros caballitos de mar pigmeos, tienen una estructura similar a un ala en la espalda, de nuevo con qué propósito es desconocido, sin embargo, a diferencia de los otros, en lugar de dos pares, H. japapigu tiene solo uno.

También viven en un hábitat bastante inusual para los caballitos de mar.

Las aguas poco profundas de la isla Hachijo-Jima fluctúan en temperatura según la temporada, algo que a la mayoría de los hipocampos no le gusta. El hecho de que se encontraron a solo 10-11 metros, cuando la mayoría de los hipocampos pigmeos prefieren aguas mucho más profundas, también es inusual.

Aquí es donde ser tan pequeño es útil. Algunas especies de caballitos de mar pueden crecer hasta 35 centímetros, pero el cerdo de Japón mide alrededor de 16 milímetros, lo suficientemente pequeño como para “caber dos o tres en la uña de mi dedo meñique”, según Short.

Sin embargo, ser pequeño significa que los hipocampos pigmeos pueden evadir la detección tanto de depredadores como de humanos, especialmente aquellos que buscan usarlos en la medicina china “tradicional” o para el altamente lucrativo comercio de acuarios.

“Pero esto nunca será un problema para los hipocampos pigmeos, porque son demasiado difíciles de encontrar“, dijo Short.

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