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Nueva especie de elefante es descubierta. Siempre la tuvimos a la vista

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Una nueva especie ha llegado al árbol genealógico del elefante: Resulta que un análisis genético ha demostrado que lo que conocemos como elefantes africanos en realidad representan dos especies en lugar de una, uniéndose al elefante asiático para hacer que tres especies modernas deambulen por el mundo en la actualidad.

En el estudio más completo sobre el genoma del elefante llevado a cabo hasta la fecha, los científicos encontraron una historia compleja de cruzamiento e historia evolutiva entre estas tres especies vivas y sus ancestros relacionados, incluidos los mamuts y los mastodontes. Además de definir claramente las especies de elefantes que tenemos hoy en día, el enfoque de este estudio también podría ayudarnos a mapear los árboles genealógicos evolutivos de otros animales en el futuro, según el equipo internacional de investigadores que lo respalda.

“El resultado más sorprendente fue el grado de mestizaje entre especies”, dice uno de los miembros del equipo, David Adelson de la Universidad de Adelaida en Australia. “Realmente no esperábamos que hubiera flujo de genes entre los mamuts y los mastodontes y los antepasados ​​de los elefantes modernos, pero nuestros resultados mostraron un mestizaje frecuente”.

Los científicos examinaron de cerca los genomas de siete especies diferentes extintas y vivas para la investigación, incluida una de una muestra preservada de un elefante de colmillos rectos que vivió hace unos 120.000 años. El análisis de estos genomas, o los planos del ADN, indica la evidencia del flujo de genes: la propagación de la variación genética de una población de animales a otra, a través del apareamiento. Eso a su vez permitió a los investigadores rastrear los linajes de los elefantes de hoy.

Nueva técnica de marcador de ADN fue crucial

Además, el equipo utilizó una nueva técnica de marcador de ADN para acelerar el proceso de reconocer qué especies estaban relacionadas entre sí. Esa misma técnica se puede utilizar en otros estudios de ascendencia animal en el futuro. “El análisis combinado de datos genómicos de todos estos elefantes y mastodontes antiguos ha elevado el telón de la historia de la población de elefantes, revelando una complejidad de la que simplemente no éramos conscientes”, dice uno de los investigadores, Hendrik Poinar de la Universidad McMaster en Canadá. .

En lugar del modelo de árbol genealógico evolutivo de dos ramas que teníamos antes para los elefantes de hoy, ahora estamos viendo una imagen mucho más compleja, con más flujo de genes y cruzamiento de lo que esperábamos. El aislamiento también ha jugado un papel: los elefantes africanos se pueden dividir entre los que viven en los bosques y los que recorren las sabanas, y el estudio no mostró flujo genético o cruzamiento entre estos dos grupos durante los últimos 500,000 años, a pesar de su estrecha proximidad.

Este estudio ayudaría sin duda alguna a preservar la especie

Eso parecería resolver el caso de si los elefantes del bosque y la sabana en África son, de hecho, dos especies separadas, algo que ha sido fuente de debate científico desde hace varios años. Los investigadores detrás del estudio esperan que la nueva clasificación pueda ayudar a preservar el futuro de estos paquidermos, con llamados a esfuerzos de conservación por separado para ambas especies de elefantes africanos.

Con alrededor de 50,000 elefantes asesinados cada año por cazadores furtivos, y poblaciones también en peligro por la amenaza de pérdida de hábitat, la situación es grave, algunas estimaciones sugieren que estamos reducidos a una población general de elefantes de medio millón en todo el mundo. Hoy en día, los elefantes no están tan interesados ​​en el mestizaje como lo fueron antes, y los investigadores quieren utilizar estudios futuros para ver si eso los pone en una desventaja evolutiva.

“El mestizaje puede ayudar a explicar por qué los mamuts tuvieron tanto éxito en entornos tan diversos y durante tanto tiempo”, agrega Poinar. “Es importante destacar que estos datos genómicos también nos dicen que la biología es desordenada y que la evolución no ocurre de manera organizada y lineal”.

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