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Nuestra galaxia ya había muerto una vez, ahora estamos viviendo en su segundo ciclo de vida.

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La Vía Láctea es un zombie. No, en realidad no, no anda comiendo cerebros de otras galaxias. Pero “murió” una vez, antes de volver a la vida. Eso es lo que un científico japonés ha averiguado después de espiar las composiciones químicas de las estrellas de nuestra galaxia.

En una gran sección de la Vía Láctea, las estrellas se pueden dividir en dos poblaciones distintas en función de sus composiciones químicas. El primer grupo es más abundante en lo que se conoce como elementos α: oxígeno, magnesio, silicio, azufre, calcio y titanio. El segundo es menos abundante en elementos α, y marcadamente más abundante en hierro.

La existencia de estas dos poblaciones distintas implica que algo diferente está sucediendo durante las etapas de formación. Pero el mecanismo preciso detrás de esto no estaba claro.

El astrónomo Masafumi Noguchi de la Universidad de Tohoku cree que su modelado muestra la respuesta. Las dos poblaciones diferentes representan dos períodos diferentes de formación de estrellas, con un período de reposo o inactivo en el medio, sin formación de estrellas.

Basado en la teoría de la acumulación galáctica de flujo frío propuesta en 2006, Noguchi ha modelado la evolución de la Vía Láctea en un período de 10 mil millones de años.

Originalmente, el modelo de flujo en frío se sugirió para galaxias mucho más grandes, proponiendo que las galaxias masivas forman estrellas en dos etapas. Debido a la composición química de la dicotomía de sus estrellas, Noguchi cree que esto también se aplica a la Vía Láctea.

Eso es porque la composición química de las estrellas depende de los gases de los que se forman. Y, en el Universo temprano, ciertos elementos, como los metales más pesados, aún no habían llegado a la escena, ya que fueron creados en estrellas, y solo se propagaron una vez que esas estrellas se volvieron supernovas.

En la primera etapa, de acuerdo con el modelo de Noguchi, la galaxia está acumulando gas frío desde el exterior. Este gas se fusiona para formar la primera generación de estrellas.

Después de unos 10 millones de años, que es una escala de tiempo relativamente corta en términos cósmicos, algunas de estas estrellas murieron en supernovas Tipo II. Esto propagó los elementos α en toda la galaxia, que se incorporaron en nuevas estrellas.

Pero, de acuerdo con el modelo, todo salió un poco deprimido después de aproximadamente 3 mil millones de años.

“Cuando aparecieron las ondas de choque y calentaron el gas a altas temperaturas hace 7 mil millones de años, el gas dejó de fluir hacia la galaxia y las estrellas dejaron de formarse”, dice un comunicado de la Universidad de Tohoku.

Durante un paréntesis de aproximadamente 2 mil millones de años, se produjo una segunda ronda de supernovas: la supernova  a una escala mucho más larga, que normalmente ocurre después de una vida estelar de aproximadamente mil millones de años.

Es en estas supernovas donde se forja el hierro y se arroja al medio interestelar. Cuando el gas se enfrió lo suficiente como para comenzar a formar estrellas nuevamente, hace unos 5 mil millones de años, esas estrellas tenían un porcentaje mucho más alto de hierro que la generación anterior. Esa segunda generación incluye nuestro Sol, que tiene unos 4.600 millones de años.

El modelo de Noguchi es consistente con investigaciones recientes sobre nuestro vecino galáctico más cercano, Andrómeda, que se cree que está en la misma clase de tamaño que la Vía Láctea. En 2017, un equipo de investigadores publicó un documento que descubrió que la formación estelar de Andrómeda también se produjo en dos etapas, con un período relativamente inmóvil entre ellas.

Si el modelo se sostiene, puede significar que los modelos de evolución de las galaxias necesitan ser revisados, que mientras las galaxias enanas más pequeñas experimentan la formación estelar continua, tal vez un período “muerto” sea la norma para las galaxias masivas.

Si las observaciones futuras confirman, ¿quién va a cambiar el nombre de nuestra galaxia a Frankenstein?

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