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Monos devoradores de ratas dejan a científicos sorprendidos

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Los monos comedores de ratas que se encuentran en las selvas tropicales de Malasia han dejado a los investigadores «atónitos» gracias a su desagradable preferencia por comer y los impactos que podría tener. A pesar de su molesta reputación, una nueva investigación sugiere que estos astutos depredadores pueden ayudar en la producción de aceite de palma y podrían aliviar algunos de sus impactos ambientales.

Los investigadores estudiaron la ecología y el comportamiento de los macacos de cola de cerdo mediante la recopilación de datos de comportamiento y rango entre enero de 2016 y septiembre de 2018. Descubrieron que los primates comieron menos frutos de palma de aceite de lo esperado.

Mientras que un grupo comió más de 12 toneladas de frutos de palma aceitera en un año, eso equivale a solo 0.5 por ciento de la producción total de aceite de palma en el área. Lo que más comieron fueron ratas, lo cual es bueno para las plantaciones de aceite de palma. Anualmente, las ratas pueden reducir la producción general, lo que resulta en una pérdida de rendimiento de aproximadamente el 10 por ciento.

«Me sorprendió la primera vez que observé que los macacos se alimentan de ratas en las plantaciones», dijo la coautora del estudio Nadine Ruppert. «No esperaba que cazaran estos roedores relativamente grandes o que incluso comieran tanta carne. Son ampliamente conocidos por ser primates frugívoros que ocasionalmente se deleitan con pájaros pequeños o lagartijas».

Estos monos tienen gran potencial

Los macacos tienen el potencial de actuar como agentes de «control biológico de plagas» alimentándose de ratas, escriben los investigadores en Current Biology. Cada grupo es capaz de reducir las poblaciones de ratas en aproximadamente 3,000 individuos cada año, lo que ahorra a los agricultores alrededor de $ 112 por hectárea.

«Al descubrir cavidades en troncos de palma aceitera donde las ratas buscan refugio durante el día, un grupo de macacos con cola de cerdo puede atrapar más de 3.000 ratas por año», dijo la autora principal Anna Holzner en un comunicado.

Los macacos son en gran medida efectivos debido a su comportamiento de búsqueda de alimento y pueden reducir el número de ratas en más del 75 por ciento. Las estimaciones sugieren que los macacos pueden reducir la pérdida de rendimiento del 10 por ciento a menos del 3 por ciento en una plantación de poco más de 400,000 hectáreas (1 millón de acres), lo que equivale a alrededor de $ 650,000.

El aceite de palmeras se usa en todo, desde aceite de cocina y cosméticos hasta biocombustibles, según el World Wildlife Fund. La palmera de aceite es muy productiva y crece solo en los trópicos, actualmente cubre 18.7 millones de hectáreas (46 millones de acres) de tierra en todo el mundo.

Producción sostenible

A medida que aumenta la demanda internacional, también lo hace la deforestación, los conflictos entre humanos y vida silvestre, los impactos ecológicos y la pérdida de biodiversidad que amenaza a los tigres y orangutanes de Sumatra, entre otras especies.

Los rodenticidas, que son venenos utilizados para matar roedores, no solo son caros y en gran medida ineficientes, sino que también pueden dañar a otros animales salvajes, según descubrieron investigaciones anteriores. Los autores del nuevo estudio dicen que esto resalta la «importancia global de mejorar la producción sostenible de aceite de palma, incluido el uso de un control eficiente de plagas ecológico».

Métodos de producción alternativos podrían reducir el impacto de las plantaciones de aceite de palma en los hábitats cercanos, y los autores esperan que sus hallazgos podrían alentar a los propietarios de plantaciones a proteger el hábitat forestal que se encuentra dentro y alrededor de las plantaciones nuevas y existentes.

«En colaboración con las empresas locales de aceite de palma y las ONG, trabajaremos para la realización de un diseño de plantación que mantenga poblaciones de macacos viables y niveles más altos de biodiversidad a través de corredores de vida silvestre al tiempo que aumenta la productividad y sostenibilidad de las plantaciones mediante un control de plagas eficaz y respetuoso con el medio ambiente, «Dijo la autora principal Anja Widdig.

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