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Misteriosa nube radioactiva que ha cubierto a Europa en las últimas semanas fue originada en Rusia

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El probable culpable detrás de una misteriosa nube de partículas radiactivas detectadas flotando sobre gran parte de Europa en 2017 parece haber sido identificado.

Los científicos detectaron el pico de radiación, en forma de una concentración en el aire extremadamente alta del isótopo radiactivo rutenio-106, en octubre de 2017, pero la fuente del aumento repentino de la radiación (casi 1,000 veces los niveles normales) nunca se confirmó definitivamente.

En ese momento, muchos especularon que las instalaciones nucleares en Rusia eran responsables de lo que se percibía como una liberación accidental de rutenio-106, a pesar de las negativas en ese momento por parte de las autoridades rusas.

Ahora, una nueva investigación busca respaldar la hipótesis del origen ruso, según un equipo internacional de casi 70 científicos liderados por el investigador de radionúclidos Olivier Masson del Instituto de radioprotección y de seguridad nuclear (IRSN) en Francia.

El origen de la nube

«Según la difusión de la concentración en el aire y las consideraciones químicas, es posible suponer que la liberación se produjo en la región de los Urales del Sur (Federación de Rusia)«, explican los investigadores en su nuevo artículo.

En lo que afirman es la evaluación más completa del incidente hasta la fecha, Masson y su equipo analizaron más de 1.300 lecturas tomadas de la nube radiactiva, registradas por 176 estaciones de medición en casi 30 países.

Si bien la materia radiactiva liberada en el aire no fue perjudicial para la salud humana, constituyó la liberación más grave de material radiactivo desde el accidente de Fukushima en 2011, con valores máximos de 176 milibecquerels del isótopo por metro cúbico de aire.

Poco después del lanzamiento, los funcionarios rusos sugirieron que el aumento de la radiación podría deberse a un satélite que se estrella, y el isótopo se libera de la batería de una nave espacial que vuelve a entrar en la atmósfera de la Tierra.

No es así, según el nuevo análisis.

«Las mediciones indican la mayor liberación singular de radiactividad de una planta de reprocesamiento civil«, dice uno de los investigadores, el radioecólogo Georg Steinhauser de la Universidad de Hannover.

Específicamente, la nueva evidencia, basada en el modelado de movimientos de masas de aire en el momento del accidente, indica que el complejo nuclear ruso Mayak en los Urales del sur «debería considerarse como un posible candidato para la liberación«, concluyeron los investigadores.

Eso se alinea exactamente con las primeras sospechas que datan de noviembre de 2017, aunque la corporación nuclear estatal rusa Rosatom ha insistido desde entonces en que las lecturas normales en el suelo alrededor de la instalación muestran que la planta de Mayak no puede haber sido responsable, como si la liberación de rutenio-106 se había originado allí, la concentración del isótopo habría sido miles de veces mayor.

Sin embargo, los nuevos hallazgos arrojan más dudas sobre la veracidad de esas afirmaciones, ya que el equipo especuló que el accidente podría haber ocurrido en Mayak mientras los científicos intentaban producir el isótopo cerio-144, para su posterior uso en experimentos con neutrinos en el Gran Sasso National Laboratory en Italia, como se ha especulado anteriormente.

Sin declaraciones oficiales

«Pudimos demostrar que el accidente ocurrió en el reprocesamiento de elementos de combustible gastado, en una etapa muy avanzada, poco antes del final de la cadena de proceso«, dice Steinhauser.»Aunque actualmente no hay una declaración oficial, tenemos una muy buena idea de lo que podría haber sucedido«.

Si el modelo de los investigadores es correcto, el accidente ocurrió en algún momento a fines de septiembre de 2017, ya sea el 25 o 26 del mes, casi exactamente 60 años después del día después de uno de los peores accidentes nucleares de la historia en el mismo sitio: el desastre de Kyshtym, clasificado como el tercer accidente nuclear más grave en la Escala Internacional de Eventos Nucleares.

Si bien nada en la nueva investigación puede probar definitivamente que un accidente en el sitio de Mayak fue el origen del penacho radiactivo, otra evidencia apunta de la misma manera.

La investigación de neutrinos que se llevará a cabo en Italia, llamada SOX (Oscilaciones de corta distancia con boreXino), se canceló solo unos meses después de la liberación de la nube radiactiva a fines de 2017, después de que no se obtuviera el cerio requerido necesario para los experimentos.

Problemas inesperados

Las comunicaciones en relación con la cancelación del proyecto vistas por Science News declararon: «aprendimos que durante la purificación del material ocurrieron problemas inesperados, lo que produjo una pérdida de actividad y un aumento de los niveles de impurezas«.

Para el físico de neutrinos Jonathan Link de Virginia Tech, que formaba parte del equipo de investigación de SOX que esperaba el isótopo, los informes de noticias de la nube radiactiva que flotaba sobre Europa tenían un significado más profundo que en ese momento muy pocos entendían.

Como Link le dijo a Science News, «ya sospechaba … que sabía lo que pasó«. Un representante de Rosatom dijo a ScienceAlert que la agencia disputó los nuevos hallazgos y negó la supuesta fuga accidental en las instalaciones de Mayak, diciendo que el escenario de liberación accidental era «inconsistente con los hechos establecidos«.

«Sostenemos que no ha habido eventos reportables en ninguna planta o instalación operada por Rosatom«, dijo Rosatom en un comunicado. «Tanto el regulador nacional como los expertos de una investigación internacional independiente inspeccionaron las instalaciones de Mayak en 2017 y no encontraron nada que sugiriera que el isótopo de rutenio-106 se originó en este sitio, ni encontró rastros de un presunto accidente, ni encontró ninguna evidencia de exposición del personal a niveles elevados de radiactividad «.

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