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Este mineral hecho en el laboratorio promete acabar con el CO2 que contamina nuestro planeta.

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Los científicos encontraron una forma de producir rápidamente un mineral capaz de almacenar dióxido de carbono (CO2), lo que nos da una opción potencialmente emocionante para lidiar con la contaminación de nuestro planeta.

La magnesita, que es un tipo de carbonato de magnesio, se forma cuando el magnesio se combina con el ácido carbónico – CO2 disuelto en agua. Si podemos producir este mineral a una escala masiva, podría almacenar grandes cantidades de dióxido de carbono que simplemente no necesitamos en la atmósfera de nuestro planeta.

El desarrollo del proceso a un nivel industrial todavía está algo lejos, pero la nueva investigación ha descifrado los fundamentos de la producción de magnesita, explicando cómo se cristaliza naturalmente a bajas temperaturas.

Ese proceso generalmente lleva mucho tiempo, pero con la adición de microesferas de poliestireno como catalizadores, los científicos pudieron formar magnesita en solo 72 días. Dado que los catalizadores no se agotan en la reacción, el equipo está trabajando en encontrar formas de reutilizar estas microesferas.

“En primer lugar, hemos explicado cómo y cuán rápido se forma la magnesita de forma natural”, dice el investigador principal y geoquímico ambiental Ian Power, de la Universidad de Trent en Canadá. “Este es un proceso que lleva cientos o miles de años en la naturaleza en la superficie de la Tierra”.

“Lo segundo que hemos hecho es demostrar una vía que acelera este proceso dramáticamente”.

El aumento de los niveles de dióxido de carbono es uno de los principales impulsores del cambio climático, aumentando las temperaturas al atrapar más calor del Sol en la superficie del planeta. Además de pedir a la humanidad que bombee menos CO2 desde el principio, los científicos también están buscando maneras de sacarlo de la atmósfera.

Es un proceso conocido como secuestro de carbono y es algo que la magnesita hace naturalmente. Ser capaz de hacer que el mineral en el laboratorio podría ser un gran paso hacia adelante en términos de cuán efectivo podría ser el secuestro de carbono.

“El uso de microesferas significa que pudimos acelerar la formación de magnesita en órdenes de magnitud”, dice Power.

“Este proceso tiene lugar a temperatura ambiente, lo que significa que la producción de magnesita es extremadamente eficiente en energía”.

Si bien el secuestro de carbono suena prometedor en teoría, el problema es encontrar métodos que sean lo suficientemente económicos y prácticos como para hacer una diferencia sustancial en los niveles de CO2 en la atmósfera.

Las investigaciones recientes sugieren que ahora hay más CO2 en el aire que en cualquier otro punto en los últimos 800,000 años: 410 partes por millón (ppm). Por el momento, todos estamos sacando 40 millones de toneladas extra de dióxido de carbono por año.

Con una tonelada de magnesita natural capaz de capturar alrededor de media tonelada de CO2, vamos a necesitar una gran cantidad de magnesita y un lugar donde ponerlo también. Al igual que con otros procesos de captura de carbono, aún no está claro si esto se ampliará con éxito tanto como sea necesario.

Dicho esto, estos nuevos descubrimientos significan que la magnesita hecha en laboratorio algún día podría ser útil: pone el mineral sobre la mesa como una opción para una mayor investigación.

“Por ahora, reconocemos que este es un proceso experimental, y tendrá que ampliarse antes de que podamos estar seguros de que la magnesita se puede utilizar en el secuestro de carbono”, dice Power.

“Esto depende de varias variables, incluido el precio del carbono y el refinamiento de la tecnología de secuestro, pero ahora sabemos que la ciencia lo hace posible”.

La investigación fue presentada en la conferencia Goldschmidt en Boston.

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