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Descubren en Japón enorme depósito minerales de tierras raras que abastecería al planeta por siglos

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Investigadores han encontrado un depósito de minerales de tierras raras en la costa de Japón que podría abastecer al mundo durante siglos, de acuerdo con un nuevo estudio. El estudio, publicado en la revista Nature el martes, dice que el depósito contiene 16 millones de toneladas de metales valiosos. Los minerales de tierras raras se usan en todo, desde baterías de teléfonos inteligentes hasta vehículos eléctricos.

Por definición, estos minerales contienen uno o más de los 17 elementos metálicos de tierras raras (para aquellos familiarizados con la tabla periódica, aquellos están en la segunda fila desde la parte inferior). Estos elementos son en realidad abundantes en las capas de la corteza terrestre, pero por lo general están muy dispersos. Debido a eso, es raro encontrar una cantidad sustancial de estos elementos agrupados como minerales extraíbles.

Actualmente, solo hay unas pocas áreas económicamente viables donde se pueden extraer y generalmente es costoso extraerlas. China ha controlado fuertemente gran parte del suministro mundial de estos minerales durante décadas. Eso ha obligado a Japón, un importante fabricante de productos electrónicos, a depender de los precios dictados por su vecino. Este nuevo hallazgo que podría cambiar la economía global.

El depósito recientemente descubierto es suficiente para “suministrar estos metales sobre una base semiinfinita al mundo”, escribieron los autores del estudio en el documento. Hay suficiente itrio para satisfacer la demanda global de 780 años, disprosio durante 730 años, europio durante 620 años y terbio durante 420 años. El escondite se encuentra frente a la isla Minamitori, a unos 1.850 km al sureste de Tokio.



Cuentan con una gran ventaja

Está dentro de la zona económica exclusiva de Japón, por lo que la nación insular tiene los derechos exclusivos de los recursos allí. “Este es un cambio de juego para Japón”, dijo a The Wall Street Journal Jack Lifton, director fundador de una firma de investigación de mercado llamada Technology Metals Research. “La carrera para desarrollar estos recursos está en marcha”.

Japón comenzó a buscar sus propios depósitos de minerales de tierras raras después de que China retiró los envíos de las sustancias en medio de una disputa sobre islas que ambos países reclaman como propias, informó Reuters en 2014. Anteriormente, China redujo sus cuotas de exportación de minerales de tierras raras en 2010, elevando los precios hasta en un 10 por ciento, informa The Journal.

China se vio obligada a comenzar a exportar más minerales nuevamente después de que la disputa se abriera en la Organización Mundial del Comercio. Los minerales de tierras raras pueden formarse por la actividad volcánica, pero muchos de los minerales en nuestro planeta se formaron inicialmente por explosiones de supernova antes de que la Tierra entrara en existencia.

Será un gran desafío poder extraerlos

Cuando se formó la Tierra, los minerales se incorporaron en las partes más profundas del manto del planeta, una capa de roca debajo de la corteza. Como la actividad tectónica ha movido porciones del manto, los minerales de tierras raras se han abierto camino más cerca de la superficie. El proceso de meteorización, en el que las rocas se descomponen en sedimentos durante millones de años, disemina estos minerales raros por todo el planeta.

Lo único que impide que Japón use su nuevo depósito para dominar el mercado global de minerales de tierras raras es el desafío que implica extraerlos. El proceso es costoso, por lo que es necesario realizar más investigaciones para determinar los métodos más baratos, dijo a The Journal Yutaro Takaya, autor principal del estudio. Los minerales de tierras raras probablemente sigan siendo la columna vertebral de algunos de los sectores de más rápido crecimiento de la economía tecnológica global.

Ahora, Japón tiene la oportunidad de controlar una gran parte del suministro mundial, lo que obligaría a los países fabricantes de productos electrónicos, como China y EE. UU., a comprar los minerales según los términos de Japón.



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