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Miles de frailecillos mueren en un evento de mortandad masivo en Alaska

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Los ciudadanos de la isla de St. Paul, en la costa de Alaska, están acostumbrados a encontrar las aves marinas ocasionales en la orilla. Pero hasta hace poco, los frailecillos con penachos muertos eran hallazgos raros, especialmente durante los meses de invierno.

Ahora, algo ha cambiado. En el momento en que enero se acercaba a su fin en 2017, el número de cadáveres de frailecillos se había elevado a cientos, sus cuerpos demacrados apuntaban a una ruptura en la cadena alimentaria del Mar de Bering.

Lamentablemente, es un espectáculo al que los ciudadanos de la isla deberían acostumbrarse. Un estudio realizado por investigadores de EE. UU. Determinó que la gran cantidad de restos encontrados por los voluntarios de la playa eran solo la punta del iceberg, lo que representa un evento de mortalidad masiva de hasta 8,800 aves.

Los miembros de la comunidad Aleut de St. Paul tienen un historial de trabajo con el programa de ciencia ciudadana del Equipo de Observación de Aves Marinas y el Equipo de Investigación de Aves Marinas de la Universidad de Washington (COASST).

Examinando los frailecillos

Todos los meses, los voluntarios examinan los restos de aves y los restos de restos marinos que quedan en las playas de la isla, proporcionando a los investigadores un tesoro de información sobre la salud ecológica del mar de Bering. El número de aves marinas muertas que se lavan desde finales del otoño hasta el invierno no suele ser tan alto. Entre los que sí encuentran, los frailecillos copetudos solo representan el 1 por ciento de los hallazgos.

Entre octubre de 2016 y enero de 2017, los miembros de St. Paul’s COASST recolectaron, midieron y registraron los restos de casi 360 aves marinas adultas y juveniles. Lo que fue particularmente sorprendente fue que casi ocho de cada 10 eran frailecillos con mechones (Fratercula cirrhata). El resto eran auklets con cresta (Aethia cristatella) y un puñado de frailecillos cornudos (F. corniculata).

No fue difícil descubrir la causa probable detrás de un aumento tan inusual de muertes. Las necropsias en varios de los cuerpos confirmaron que estaban demacrados, con una pérdida severa de masa en los músculos de sus alas. Al descartar varias toxinas y enfermedades, era justo decir que las aves simplemente morían de hambre.

Parece que el cambio estacionario, y la muda de nuevas plumas de vuelo podrían tener responsabilidad, podemos ver entonces una imagen sombría de inanición en un momento en que sus cuerpos estaban desesperados por los nutrientes. Unos pocos cientos de pájaros no parecen ser un gran problema. Pero fue lo que los voluntarios no vieron lo que atrae la preocupación.

Planteando hipótesis

Al analizar los vientos y las corrientes en el área y realizar experimentos para determinar la dirección que tomarían los restos flotantes, los investigadores han realizado algunas estimaciones generales sobre cuántas muertes podría representar esta pequeña muestra.

En el extremo inferior, un poco más de 3,000 aves podrían haber perecido esa temporada debido a la escasez de alimentos. En el límite superior, podríamos estar mirando a 8.500 individuos.

La cantidad de restos de frailecillos copetudos indica que más de la mitad de la población que vive alrededor de las islas locales puede haber muerto. Y, si las estimaciones más altas son precisas, es posible que casi todos los frailecillos murieran en este evento único.

Eventos de mortalidad a gran escala como estos no son desconocidos. En 1997, se estimó que cientos de miles de alcatraces de cola corta demacrados (Puffinus tenuirostris) perecieron en el sureste del Mar de Bering.Muchos eventos como estos se han remontado a cambios en la abundancia de zooplancton, generalmente debido a un aumento localizado en las temperaturas del océano.

El calentamiento global

Es probable que la pérdida de alimentos en la costa de Alaska también sea la culpable aquí. Unas cuantas más tormentas de invierno de lo habitual también podrían haber contribuido a un golpe final para las aves que ya están agotadas de energía.

No deberíamos sorprendernos en absoluto. Se ha pensado que las aguas de calentamiento en el extremo norte han tenido un efecto dominó no solo en las aves marinas en los últimos años, sino que han disminuido en el número de terneras de ballenas recién nacidas.

El calentamiento global solo hace que sea más probable que veamos más eventos de este tipo en el futuro. La frecuencia con la que las poblaciones logran recuperarse se deja ver.

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