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Los milenarios “arboles de la vida” africanos están muriendo y los científicos no saben por qué.

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Durante siglos, incluso milenios, los boabad se han alzado sobre la sabana como gigantes de otro mundo, pero su reloj largo, casi inmortal, por fin está comenzando a desvanecerse.

El baobab africano, el árbol más grande y más longevo entre todas las plantas de angiospermas (floración), se encuentra en medio de una crisis mortal, con nuevas investigaciones que encuentran que varios de estos árboles antiguos han muerto recientemente o están en proceso de colapso interno.

“Definitivamente es impactante y dramático experimentar durante nuestra vida la desaparición de tantos árboles con edades milenarias”, explicó el químico Adrian Patrut de la Universidad Babeş-Bolyai en Rumania a The Guardian.

Para investigar cómo baobabs, también conocido como el “árbol de la vida”, debido a su capacidad para retener agua, puede crecer a tamaños tan impresionantes, Patrut y su equipo comenzaron a investigarlos en 2005, analizando más de 60 de los especímenes más grandes y potencialmente más antiguos de África. .

Los milenarios.

Los árboles generalmente tienen su edad contada por datación de anillo de árbol (dendrocronología), pero Patrut dice que la biología inusual de los baobabs lo impide.

 

Eso es porque, de acuerdo con Patrut, no estamos mirando un tronco convencional, sino un grupo de ellos, agrupados verticalmente como una especie de mini bosque enclaustrado.

“La mayoría de los baobabs comienzan a crecer como árboles de tallo único”, explican los autores en su artículo.

“Con el tiempo, las personas de tallo único se vuelven multidireccionales, debido a la capacidad de los baobabs de producir periódicamente nuevos tallos, de la misma manera que otras especies de árboles producen ramas. Con esta habilidad especial, los baobabs desarrollan arquitecturas de complejidad creciente a lo largo del tiempo. “

Ya empezaron a morir.

Mientras investigaban esas arquitecturas complejas, el equipo descubrió que estas estructuras leñosas se estaban condenando rápidamente: ocho de los 13 baobabs más antiguos -y cinco de los seis más grandes- murieron desde 2005 o habían empezado a colapsar.

“Estadísticamente, es prácticamente imposible que un número tan elevado de viejos baobabs grandes [puedan] morir en tan poco tiempo debido a causas naturales”, dijo Patrut a National Geographic.

Pero si no estamos viendo causas naturales aquí, ¿qué hay detrás de esta caída repentina?

Los investigadores no lo saben con certeza, pero describen la avalancha de muertes de alto perfil -el final de árboles tan grandes que cada uno tenía su propio nombre- es un evento de “magnitud sin precedentes” que probablemente apunta al cambio climático.

“Sospechamos que la desaparición de baobabs monumentales puede estar asociada, al menos en parte, con modificaciones significativas de las condiciones climáticas que afectan en particular al sur de África”, escribe el equipo.

“Sin embargo, se necesita más investigación para apoyar o refutar esta suposición”.

Si bien la ciencia de la biología del baobab aún no se ha resuelto (con al menos un ecologista calificando la hipótesis multipaso de Patrut como una “fantasía“), nadie disiente de que sea desgarrador ver cómo vidas tan grandes y antiguas pasan a la memoria así.

Si el cambio climático es realmente el culpable, esta es solo la última evidencia de cómo nuestra descuidada adicción al carbono está dañando los ecosistemas sensibles que nos rodean de maneras que podrían ser irrevocables.

“Es muy sorprendente visitar baobabs monumentales, con edades superiores a 1.000 a 2.000 años, que parecen estar en buen estado de salud, y encontrarlos después de varios años caídos al suelo y muertos”, dijo Patrut a National Geographic.

“Nos sentimos como si fuéramos los sobrevivientes de los baobabs, en lugar de ellos sobreviviendo a muchas generaciones de humanos”.

Los hallazgos se informan en Nature Plants.

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