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NASA revela pruebas concluyentes de materia orgánica en Marte

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Siempre estuvimos a la espera de encontrar materia orgánica en el Planeta Rojo. Durante años, el rover Curiosity de la NASA ha recolectado pacientemente muestras en la superficie de Marte. Hoy, los científicos están anunciando que han descubierto evidencia concluyente de que varios compuestos orgánicos efectivamente se encuentran en el Planeta Rojo. Además de eso, después de observar de cerca los niveles de metano en la atmósfera marciana, los científicos finalmente han confirmado que algo extraño está ocurriendo, y creen saber que lo está causando.

“Ambos hallazgos son avances en astrobiología”, escribe la geocientífica de la Universidad de Utrecht, Inge Loes ten Kate, en la edición de Science de esta semana. “Los resultados muestran convincentemente la detección largamente esperada de compuestos orgánicos en Marte”. Un conjunto de resultados geológicos entregados recientemente por cortesía de Curiosity, proporciona una comprensión más profunda de la química orgánica de la piedra de barro de 300 millones de años en dos partes separadas del cráter Gale.

Se encontró que las muestras contenían tiofeno, 2- y 3-metiltiofenos, metanotiol y dimetilsulfuro. Es posible que estos productos químicos no signifiquen mucho para la mayoría de nosotros, pero para los areólogos (eso es geólogos marcianos) es una indicación de que la química orgánica en la piedra de barro de Marte es extremadamente similar a la nuestra.

La parte más emocionante es que el método utilizado para detectar estos productos químicos indica que no están flotando solos en la roca, sino que son pedazos más pequeños de química orgánica que se han desprendido de materiales aún más grandes y complicados. “Con estos nuevos hallazgos, Marte nos está diciendo que mantengamos el curso y sigamos buscando pruebas de vida”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica en la sede de la NASA, en Washington.

Estas pruebas de materia orgánica dan una esperanza

“Confío en que nuestras misiones actuales y planeadas desbloquearán descubrimientos aún más impresionantes en el planeta rojo”. El otro conjunto de resultados anunciados hoy trata sobre el misterioso caso del metano de Marte. Las espigas de metano (CH4) se notaron por primera vez en la atmósfera del Planeta Rojo hace varios años, lo que provocó un intenso debate sobre la posible fuente del hidrocarburo.

Los datos del intrépido explorador Curiosity y el Trace Gas Orbiter, ubicado muy por encima del planeta, lo han detectado en bocanadas, lo que sugiere que un proceso dinámico está produciendo partes por billón. Al metano le tomaría cientos de años para separarse en presencia de luz ultravioleta, pero eso no es lo que sucedió en Marte. El aumento de metano parece desvanecerse tan rápido como aparece, lo que indica que no solo hay una fuente variable, sino también un sumidero de metano.

Un nuevo análisis de los datos recopilados por Curiosity ha confirmado un patrón a largo plazo de altos y bajos de metano, que varía entre 0,24 y 0,65 partes por mil millones. La noticia más emocionante es que los cambios sin duda coinciden con las temporadas marcianas, llegando a un pico al final del verano en el hemisferio norte.

Curiosity todavía tiene mucho por hacer

“Esta es la primera vez que vemos algo repetible en la historia del metano, por lo que nos ofrece una comprensión para entenderlo”, dijo el autor principal del segundo artículo Chris Webster del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA. “Todo esto es posible gracias a la longevidad de Curiosity. La larga duración nos ha permitido ver los patrones en esta ‘respiración’ estacional”.

Aquí en la Tierra, el 95 por ciento de todas las moléculas de metano son producto de la química de la vida. Eso no quiere decir que no haya fuentes no biológicas, pero en nuestro mundo están inundadas de pedos de vaca y bacterias eructivas. Pero aunque es tentador sugerir que los microbios marcianos son la fuente, por ahora hay muchos otros candidatos que descartar primero.

Como siempre, esto apenas comienza

Los principales contendientes han incluido algún tipo de reacción química basada en una roca llamada olivino, meteoritos que arrojan materiales orgánicos a la atmósfera o una liberación desde un depósito subterráneo cercano a la superficie. Esto podría explicar el aumento en las moléculas, pero aún dejan su rápido acto de desaparición sin una explicación.

La nave espacial NASA Mars Atmosphere and Volátil Evolution Mission (MAVEN) descartó efectivamente los orígenes cósmicos luego de su análisis del polvo que quedó después de un encuentro cercano con el cometa Siding Spring en 2014. Una capa gruesa de olivino podría ser un contribuyente potencial, filtrando un flujo constante de metano a medida que reacciona con el agua y el dióxido de carbono en un proceso llamado serpentinización. El tiempo de los pulsos proporciona una pista importante.

En este punto, simplemente no hay forma de saber si las moléculas orgánicas y los hallazgos de metano apuntan a la vida potencial en Marte. Las pruebas futuras de los isótopos de carbono en el metano podrían aclarar la situación, pero por ahora no podemos dejarnos llevar demasiado, aunque los nuevos resultados son un gran paso para descubrir aún más.

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