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Las estrellas no sólo producen luz, también la reflejan

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Tendemos a pensar en las estrellas como los objetos que producen la mayor parte de la luz en el Universo, mientras que los planetas, las lunas, las rocas, el polvo y el gas reflejan esta luz estelar. Pero resulta que las estrellas también reflejan la luz.

No habíamos notado realmente este fenómeno anteriormente, dado que la cantidad de luz reflejada es obviamente minúscula si la llevamos a comparación con las cantidades colosales que generan las estrellas en primer lugar.

La fuente de esta revelación es un nuevo estudio sobre estrellas binarias: Estamos hablando de algo que son gemelos encerrados en una órbita mutua en espiral, cada una reflejando una pequeña cantidad de la luz del otro cuerpo.

Spica es una estrella binaria ubicada a unos 250 años luz de distancia en la constelación de Virgo, las dos estrellas son tan cercanas entre sí que una órbita toma solo cuatro días. Son tan calientes y están tan juntas que el par no se puede resolver visualmente de forma individual, sino que los cambios en los espectros de luz revelan cada estrella individual.

Estrellas que reflexionan

Ahora, un equipo de astrónomos ha descubierto que la polarización de la luz, o la orientación de su onda, varía según la órbita de las dos estrellas.La luz que viaja directamente no está polarizada y oscila a lo largo de múltiples planos a la vez. Cuando se refleja en una superficie no metálica, la luz se polariza y oscila a lo largo de un solo plano.

La observación del equipo de la luz polarizada que emana de Spica indica que se está produciendo la reflexión, por lo que se desplegaron algunos modelos de computadora para poder averiguar qué era lo que estaba pasando.

«Pudimos determinar que la cantidad de polarización que estábamos observando era exactamente la predicha para un modelo de luz reflejada», dijo el físico Jeremy Bailey, de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia.

No reflejan mucho a decir verdad

«Nuestro modelo mostró que las estrellas son en realidad reflectores de luz bastante pobres. El Sol, por ejemplo, refleja menos del 0.1 por ciento de la luz que cae sobre él. «Sin embargo, para las estrellas más calientes, como los componentes de Spica, con temperaturas de 20,000 a 25,000 grados Kelvin, la cantidad de reflexión aumenta a un pequeño porcentaje.

La cantidad total de luz reflejada proveniente del sistema Spica es, sin embargo, muy pequeña.» El total de luz reflejada es solo un pequeño porcentaje de la luz incidente, pero se puede discernir fácilmente porque está muy polarizada, dijeron los investigadores.

Esta investigación también agrega una nueva herramienta a nuestro kit para detectar estrellas binarias. Supongamos que tiene un sistema binario con una órbita cara a cara muy cercana, de modo que sus espectros permanezcan constantes y no se puedan diferenciar fácilmente, ni se puedan resolver ópticamente. Aún así todavía estarían reflejando la luz del otro, así que la polarización podría desenmascararlos.

Una nueva manera de estudiar los binarios

También puede revelar detalles sobre los sistemas estelares binarios. Por ejemplo, la polarización de Spica confirmó que la órbita del sistema es en el sentido de las agujas del reloj, lo que concuerda con los hallazgos anteriores. Y podría, señaló Bailey, usarse para determinar las masas de las estrellas en un binario.

En realidad no ayudará mucho con estrellas individuales, porque no tienden a estar lo suficientemente cerca de otra fuente de luz. Cualquier luz que estén reflejando es muy lejana, y no hay suficiente para ser detectable o útil.

Pero la mayoría de las estrellas tienen compañeros binarios, hasta un 85 por ciento. Es probable que el Sol también tuviera un gemelo binario alguna vez, aunque las interrupciones de los pares binarios son comunes. Los astrónomos creen que la mayoría, si no todas, las estrellas nacen en pares, pero algunas pierden a sus gemelos.

Seguramente hallarán más

Lo que significa que el estudio de pares binarios es en realidad bastante fundamental para el estudio de las estrellas en general. El equipo cambiará sus polarímetros a otras estrellas binarias para profundizar su investigación sobre la luz que las estrellas reflejan entre sí, para probar las técnicas en otros sistemas y para desarrollar una nueva forma de estudiarlas.

«Esperamos que funcione incluso mejor para las estrellas más calientes», dijo Bailey, «y podría usarse para encontrar sistemas binarios que no sean detectables por otros métodos, y para estudiar las órbitas y propiedades de las estrellas binarias».

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