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Japoneses cada vez más cerca de crear óvulos a partir de células de sangre

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Científicos japoneses progresaron recientemente en la lucha contra la infertilidad, creando el precursor de una célula de óvulo humano en un plato de nada más que las células sanguíneas de una mujer. La investigación es un paso importante hacia lo que los científicos llaman una tecnología “que cambia las reglas del juego” y que tiene el potencial de transformar la reproducción.

La célula reproductiva primitiva que los científicos crearon no es un óvulo maduro, y no se puede fertilizar para crear un embrión. Pero los investigadores ya han creado óvulos con células de la cola del ratón y los han fertilizado para producir cachorros viables, por lo que científicos externos dijeron que la investigación está en vías de alcanzar algún día la “gametogénesis in vitro” humana, un método para crear óvulos y esperma en un plato.

“El logro exitoso de lo mismo en [células] es solo una cuestión de tiempo. Todavía no hemos llegado, pero esto no puede negarse como un próximo paso espectacular”, dijo Eli Adashi, ex decano de medicina y ciencias biológicas en la Universidad de Brown que no participó en el estudio. “Teniendo en cuenta lo difícil que ha sido esto en un ser humano, [este nuevo estudio] de alguna manera rompió el hielo. Cuando lo vi, me dije a mí mismo: ‘sabes, este [campo] se está moviendo’.”

Durante años, los científicos han estado trabajando para aprovechar el potencial regenerativo de las células madre para diferentes propósitos, con la esperanza de que puedan usarse para regenerar el músculo cardíaco o las células cerebrales perdidas en la enfermedad de Parkinson. El descubrimiento hace más de una década de que las células comunes de la piel o de la sangre se pueden reprogramar en células madre capaz de desarrollar cualquier tipo de tejido en el cuerpo ha sido una de las fronteras más tentadoras en la investigación biomédica.

Paso importante no sólo para japoneses

Mitinori Saitou, un investigador de células madre de la Universidad de Kyoto en Japón que dirigió el nuevo estudio publicado en Science, ha estado trabajando durante años para aplicar ese enfoque a los óvulos y los espermatozoides. En el nuevo experimento, creó células madre a partir de células sanguíneas humanas y luego las guió para que se convirtieran en células reproductivas “primordiales” en una etapa muy temprana del desarrollo del ovulo.

Su equipo pudo mantener las células vivas durante cuatro meses incubándolos en un plato con células de ovario de ratón. Las células se convirtieron en oogonia, precursoras de células de óvulos maduros que aparecen durante el primer trimestre del embarazo. “Creo que este es un paso importante, pero es uno de los varios pasos que serán necesarios antes de que se puedan usar los óvulos y los espermatozoides hechos de células madre”, dijo Henry Greely, director del centro de derecho y biociencias de la Universidad de Stanford, y autor de El fin del sexo y el futuro de la reproducción humana.

“Esto está más lejos de lo que nadie ha recibido antes con huevos humanos, pero aún no es un huevo”. Muchos científicos piensan que es una cuestión de cuándo, no si los científicos serán capaces de crear un óvulo maduro, y con eso surgirán una serie de preguntas básicas de seguridad y de ética alucinante. El biólogo de células madre de la Escuela de Medicina de Harvard, Toshi Shioda, señaló que incluso después de superar los desafíos técnicos, una de las principales preocupaciones será la posibilidad de cáncer u otras enfermedades que podrían surgir en cualquier bebé creado a partir de un ovulo.

Surgen preguntas al respecto

Si se responden las preguntas de seguridad, las preguntas sociales y éticas comienzan a multiplicarse. ¿Podría alguien, sin saberlo, convertirse en padre sin su permiso, si alguien crea células reproductivas a partir de un frotis? ¿Podrían los relojes biológicos de las mujeres ser rechazados o eliminados si la necesidad de la recolección de huevos termina? ¿La facilidad para crear muchos huevos haría que la fertilización in vitro sea mucho más rutinaria?

¿Y la facilidad de crear huevos, a su vez, permite a los padres detectar sistemáticamente las enfermedades genéticas? Los científicos dicen que ahora es el momento de comenzar a deliberar sobre esos escenarios, educar al público y hablar sobre la supervisión. “Para cuando veamos el próximo artículo científico… ese no será el momento óptimo para hablar de ello. Habrá reacciones adversas, acciones adversas, motivadas por quién sabe qué: política, religiosa, otras consideraciones, que pondría esta tecnología en un estado de abandono “, dijo Adashi, agregando que la tecnología podría ser un “cambio de juego” y el mayor avance en la reproducción humana desde que se desarrolló la FIV.

Más allá de la reproducción

Mientras tanto, Shioda dijo que habrá aplicaciones directas para esta tecnología mucho antes que cualquier revolución remota en la reproducción. Si los investigadores crean grandes cantidades de células reproductivas en desarrollo, pueden probar y comprender sistemáticamente cómo los medicamentos o las exposiciones ambientales afectan esos ovulos. Los científicos podrían comprender mejor cómo la quimioterapia, los productos químicos tóxicos o la radiación de las plantas de energía afectan a las células reproductivas.

Saitou dijo que su próximo objetivo es desarrollar un método para llevar la oogonia a través del desarrollo, tal vez incubándolas con células ováricas embrionarias de un humano en lugar de un ratón. Si bien la investigación plantea cuestiones éticas, la fertilización in vitro fue controvertida cuando se desarrolló por primera vez.

Los científicos que trabajan en esta área dicen que reciben correos electrónicos frecuentes de personas que no pueden concebir niños y desean que la tecnología esté lista. “Si pudiéramos hacer esto, si funciona y es seguro, cientos de miles o millones de parejas en los EE. UU. Podrían tener bebés genéticamente relacionados cuando no puedan hacerlo hoy”, dijo Greely. “No hay una razón obvia para que no funcione. Pero lo más básico que aprendí sobre biología es que nos sorprende”.

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