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Esta simple ilusión óptica podría ayudar a diagnosticar el autismo.

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Llegar con precisión a un diagnóstico de trastorno del espectro autista puede ser un desafío, especialmente en casos que parecen ser limítrofes. Al notar la forma en que las pupilas de una persona se dilatan al mirar una columna de puntos cambiantes, es posible que los especialistas pronto tengan una pista más para ayudarlos a determinar de qué manera se conecta el cerebro de alguien.

El descubrimiento proviene de un equipo de investigadores con sede en la Universidad de Pisa en Italia, que descubrió que una simple ilusión óptica podría usarse para detectar objetivamente cómo algunas personas tienden a acercarse a los detalles y perderse una visión más amplia.

El trastorno del espectro autista (ASD, por sus siglas en inglés) abarca una variedad de rasgos, que pueden variar de leves a graves.

Estos generalmente incluyen dificultades en el control motor fino y el procesamiento de la información sensorial, lo que lleva a comportamientos como la evitación de la sobreestimulación o movimientos repetitivos.

Comunicarse y responder

La comunicación puede ser un desafío, dando lugar a cualquier cosa, desde dificultades con las habilidades del lenguaje pragmático a ser completamente no verbal.

Con tantas cajas que marcar y tanta variedad en la forma en que se presenta, por no mencionar el hecho de que, por lo general, solo se vuelve reconocible unos años después del nacimiento, es fácil pasar por alto el ASD.

Tener otra herramienta que establezca una distinción clara podría ayudar a los especialistas en TEA a realizar un diagnóstico. Este método utiliza dos capas de puntos contrastantes que se mueven en direcciones opuestas dentro de una columna estrecha.

Nuestro cerebro a menudo vacila en sus intentos por establecer el significado de una imagen, al igual que ocurre con los cubos de necker 3D y los famosos dibujos de “pato contra conejo”.

La diferencia

 las dos traducciones de la ilusión de columna de puntos dependen de cómo interpretemos las dos capas. Si los ves como hojas movibles separadas, te estás enfocando en un tono y luego en el otro, escogiendo cada uno como detalles distintos de escenas desconectadas: una vista muy detallada.

Pero cuando el cerebro se acerca a una imagen más grande y reconoce la ilusión como un sistema único, se ve un tono (muy probablemente blanco) como el frente de un punto que se mueve por la cara de una columna antes de voltearse en el borde y aparecer como el otro tono (negro) en la superficie interna.

Algunos de nosotros nos concentramos más en uno que en el otro. Pero las personas cuyos cerebros reflejan los rasgos más asociados con ASD deberían centrarse más en los detalles, una firma del cableado de procesamiento sensorial que surge del autismo.

Los investigadores corrieron la ilusión más allá de 50 adultos que no tenían un diagnóstico de TEA.

En lugar de preguntarles a los voluntarios qué vieron, los investigadores usaron un truco de realimentación que involucró sus ojos. Si su enfoque estaba en las capas como detalles separados, sus pupilas parpadearían a medida que se ajustaban a los dos diferentes tonos de luz. Luego evaluaron a los voluntarios en busca de rasgos asociados al autismo utilizando un cuestionario autoinformado.

Si bien el análisis no fue diseñado para diagnosticar a los sujetos, sí les permitió correlacionar sus hallazgos con las medidas utilizadas para predecir TEA.

Efectivamente, aquellos individuos que ocuparon un lugar más alto en la encuesta tendieron a mostrar fluctuaciones en los alumnos que sugerían que se estaban enfocando más en los detalles de la ilusión que en la imagen de una columna giratoria.

No es inusual emplear ilusiones para controlar lo que el cerebro está haciendo. La famosa ilusión óptica de la máscara hueca ha sido explorada como una forma de probar la esquizofrenia, por ejemplo.

Hay más trabajo por hacer antes de que una prueba se convierta en un lugar común entre las otras prácticas de diagnóstico, especialmente teniendo en cuenta la naturaleza de la autoinformación en un tamaño de muestra relativamente pequeño.

Pero el autismo dado a menudo hace que sea difícil para las personas comunicarse, especialmente entre los niños pequeños, una simple medida de un alumno parpadeante podría ser lo que les ayuda a obtener la ayuda que necesitan.

Esta investigación fue publicada en eLife.

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