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Enorme iceberg de Antártida Occidental se desintegra y científicos están preocupados

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Cuando el glaciar que se derrite más rápido en la Antártida se rinda por completo al océano, los resultados serán bastante dramáticos de observar y, como explican los científicos, preocupantes. Investigadores acaban de lanzar una nueva animación que describe la desintegración en curso de un enorme iceberg antártico cuatro veces más grande que Manhattan, que nació del glaciar Pine Island hace dos meses y desde entonces se ha ido fragmentando en pedazos cada vez más pequeños.

El iceberg, que cubre aproximadamente 267 kilómetros cuadrados (103 millas cuadradas), se separó del glaciar en la Antártida Occidental a fines de septiembre, y se esperaba inicialmente que se desviara hacia el Océano Austral antes de la fractura. Sin embargo, eso no sucedió, con el enorme trozo de hielo inestable que se cree que se vio obstaculizado por una capa de hielo marino espeso, asegurando que la ruptura se produce a pocos kilómetros del glaciar que abandonó.

Una grabación captada por el Copernicus Sentinel-1 de la Agencia Espacial Europea, mostró que el iceberg se ha dividido en varios fragmentos discernibles de diferentes tamaños desde el 26 de septiembre. Si bien el proceso de fracturación en sí podría parecer poco destacable, la forma en que el iceberg se liberó del glaciar no fue, según los científicos, y podría señalar un nuevo precedente alarmante en los procesos de parto.

«Lo que estamos presenciando en Pine Island Glacier es preocupante», explica el geofísico marino Robert Larter de British Antarctic Survey. «Ahora estamos viendo cambios en el comportamiento del desprendiiento de la plataforma de hielo, cuando durante 68 años vimos un patrón de avance y retroceso que resultó en el desprendimiento sólo de un gran iceberg que dejó el frente de hielo aproximadamente en el mismo lugar».

El agrietamiento del iceberg podría indicar algo peor

A diferencia de esos eventos, que efectivamente reabastecieron la huella del frente de hielo de hasta 60 metros de altura (197 pies), el raleo continuo del glaciar en su conjunto produjo lo que los científicos temen puede ser evidencia de una nueva era de inestabilidad estructural. «Lo interesante y preocupante es que las líneas a lo largo de las cuales se ha roto el iceberg siguen el patrón de grietas que se desarrollaron en la plataforma de hielo de la que nació», dice Larter.

«Este cambio de comportamiento puede reflejar las grietas dentro de la plataforma de hielo que tienen una influencia cada vez mayor en el espaciamiento y el patrón de parto de iceberg como resultado del adelgazamiento que ha tenido lugar en las últimas décadas». Este patrón de desprendimiento, si es lo que creemos, podría predecir una tendencia inquietante en el Glaciar Pine Island, que representa alrededor de un cuarto de toda la pérdida de hielo de la Antártida, que se estima en unos 40 mil millones de toneladas de hielo cada año.

Eso equivale a aproximadamente 1 milímetro de aumento del nivel del mar cada ocho años, lo que puede no parecer demasiado alarmante, pero si todo el Glaciar Pine Island se derritiera, podríamos estar viendo un potencial aumento de unos 50 centímetros (1,7 pies) del nivel del mar. Por supuesto, nadie va a predecir tal catástrofe de inmediato, pero los científicos están diciendo que los nuevos signos de comportamiento de desprendimiento no son para nada alentadores.

Se han detectado otra serie de grietas

«Predijimos que el cambio daría lugar a un parto más frecuente, que es lo que está sucediendo aquí», dijo el glaciólogo Ian Howat de la Universidad Estatal de Ohio al The Washington Post en septiembre cuando el iceberg se desprendió. «Si se siguen formando nuevas divisiones en el interior, la importancia para el retroceso de la capa de hielo sería alta».

La cuestión es que es posible que no tengamos que esperar mucho para averiguar si la hipótesis de trabajo está relacionada con el dinero. En marzo se detectó otra serie de grietas delgadas a unos 3 kilómetros tierra adentro desde donde se separó este iceberg. Puede que no sea significativo, pero si lo es, esas fracturas podrían representar los contornos de la futura plataforma de hielo, momento en el que el océano volverá a ser imperceptiblemente más profundo.

«No tenemos más datos recientes para ver cuál es su estado», dijo Howat a The Washington Post. «Pero esto significa que esperaríamos otro evento de desprendimiento muy pronto».

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