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Encuentran hormigas paramédicas son descubiertas rescantando y sanando a sus compañeras heridas.

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Las hormigas matabeles, originarias de África subsahariana, asedian cientos de veces a las colonias de termitas que comen, sin importarles las mordeduras potencialmente mortales de las termitas de gran tamaño que las defienden.

Pero lo que realmente despertó el interés del milicólogo Erik T. Frank acerca de estas hormigas fue que cuidan de sus compañeros heridos después de una batalla, un descubrimiento que Frank hizo en 2017.

Resulta que sus rescates en el campo de batalla son solo una parte de la historia. De vuelta en el nido, las hormigas se turnan para cuidar a sus camaradas heridos, sosteniendo suavemente la extremidad herida en su lugar con sus mandíbulas y patas delanteras mientras “lamen” intensamente la herida por hasta cuatro minutos a la vez.

Este descubrimiento marca la primera vez que animales no humanos han sido observados cuidando a sus heridos hasta aliviarlos. Frank y sus colegas describen este comportamiento en un artículo publicado en Proceedings of the Royal Society B.

“No pensé que las hormigas tendrían un tratamiento tan sofisticado de los heridos, o que en realidad era necesario“, dijo Frank a National Geographic.

Frank, quien en el momento de la investigación era un estudiante aspirante a Ph.D. en la Universidad de Würzburg en Alemania, se preguntó qué pasó con las hormigas heridas una vez que sus camaradas les ayudaron bajo tierra. Frank y sus colegas en la estación de investigación del Parque Nacional de Comoé en el noreste de Costa de Marfil crearon nidos artificiales con una cubierta transparente para que una cámara infrarroja pudiera capturar la acción en el interior.

Vieron que una vez en el nido, las hormigas examinan cuidadosamente a los camaradas heridos, sondeándolos con sus antenas más de dos veces que los compañeros de nidos sanos.

Este comportamiento resultó vital: el 80 por ciento de las hormigas lesionadas experimentalmente murieron dentro de las 24 horas si las mantenían solas. Pero si sus compañeros de nido lo cuidaban durante una hora, solo una décima moría. Curiosamente, el 80 por ciento sobrevivió sin tratamiento si se lo coloca en un ambiente estéril, por lo que Frank cree que las infecciones son la principal causa de muerte y este comportamiento de “lamer” puede ayudar a prevenirlas.

Mientras que con frecuencia se han observado animales que tratan sus propias heridas, solo hubo unas pocas anécdotas de animales que se trataron unos a otros antes de este descubrimiento, incluido un ejemplo de un mono capuchino cautivo tendiente a la herida de la cabeza de su bebé.

Triage en el campo de batalla

En su trabajo anterior, Frank descubrió que las hormigas heridas liberan una feromona que actúa como una llamarada de señal, alertando a los invasores de que hay un hombre deprimido. Pero esta vez, notó otra estrategia: jugar con sus lesiones. Cuando no había ayuda a la vista, las hormigas heridas se dirigieron hacia el nido. Pero cuando los compañeros de los nidos estaban cerca, tropezaban y caían, apareciendo “más heridos” como una forma de atraer ayuda.

Las hormigas solo hacían esto si sus heridas no eran potencialmente mortales. Las hormigas mortalmente heridas, aquellas en las que Frank quitó cinco patas en lugar de dos, fueron dejadas en su mayoría por las bandas de asalto en experimentos de campo y laboratorio. Tal triage tiene sentido, ya que asegura que las hormigas no desperdicien sus recursos cuidando las causas perdidas; los heridos que se recuperan continúan atacando, a pesar de sus extremidades perdidas. Frank descubrió que comprendían más de una quinta parte de la partida de asalto a pesar de que son solo el cinco por ciento de la colonia total.

Incluso cuando Frank roció a las hormigas heridas con la feromona de rescate, sus camaradas aún las dejaron atrás. Un cuidadoso análisis de video reveló por qué: no era que las hormigas sanas se negaran a rescatar a las hormigas gravemente heridas. Las hormigas moribundas se negaron a cooperar, agitando las piernas cuando las sondeaban o recogían, obligando a sus ayudantes a abandonarlas. Esto lo sorprendió.

“En los seres humanos, en los casos en que se necesita un sistema de clasificación, la decisión [sobre] quién recibirá la ayuda la toma el médico: un sistema regulado de arriba hacia abajo”, señaló Frank. “En las hormigas es exactamente lo opuesto”.

Helen McCreery, becaria postdoctoral en la Universidad Estatal de Michigan que estudia los comportamientos sociales en hormigas, encontró el artículo emocionante, a pesar de que el comportamiento tiene sentido evolutivo. “¿De qué sirve rescatar a tu compañero de nido si no van a sobrevivir de todos modos?”, Preguntó ella. “Aun así, cuando leí que traían hormigas heridas a casa, no me imaginé que tratarían las heridas”.

Queda mucho por aprender sobre por qué, cuándo y cómo los insectos sociales pueden intentar rescatarse unos a otros, dijo. “Es bastante probable que haya otras especies de hormigas u otros insectos sociales que atiendan a sus heridos”.

Y eso es algo que Frank, ahora un becario postdoctoral en la Universidad de Lausana en Suiza, está investigando. Si otras hormigas realizan comportamientos de rescate similares, él quiere saber. También planea estudiar estas hormigas aún más para ver si el comportamiento de enfermería previene las infecciones o realmente las trata, ya que las hormigas podrían ser una fuente novedosa de antibióticos.

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