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«Hoja artificial» utiliza luz solar para bombear combustible renovable

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Científicos han desarrollado una «hoja artificial» que puede absorber luz solar, dióxido de carbono y agua, y expulsar el gas de síntesis, un cóctel de gases que algún día podría usarse como una alternativa al gas combustible fósil.

Si bien se necesita mucho más trabajo antes de que estas cosas alimenten su casa, el proyecto marca un paso novedoso e inventivo hacia fuentes de energía sostenibles.

Químicos de la Universidad de Cambridge querían desarrollar un dispositivo inspirado en la fotosíntesis, el proceso natural que utilizan las plantas para convertir el dióxido de carbono en alimentos con la ayuda de la energía solar. Después de siete años de arduo trabajo, el equipo ha presentado su «hoja artificial» en la revista Nature Materials esta semana.

Al igual que una hoja real, no requiere luz solar fuerte para funcionar. Según los investigadores, también continúa funcionando eficientemente en días lluviosos y nublados. Esto significa que la tecnología no se limita a los meses de verano o países soleados en la misma medida que los paneles solares convencionales. «Se puede usar desde el amanecer hasta el anochecer, en cualquier parte del mundo», dijo Virgil Andrei, estudiante de doctorado y primer autor del estudio, en un comunicado.

Así funciona la hoja

La «hoja artificial» utiliza nanotubos de carbono con dos absorbentes de luz, similares a las moléculas en las plantas que cosechan la luz solar, que se combinan con un catalizador hecho de cobalto. Una vez sumergido en agua, comienza la reacción, con un absorbedor de luz que usa el catalizador para producir oxígeno, mientras que el otro lleva a cabo una reacción química para reducir el dióxido de carbono y el agua en monóxido de carbono e hidrógeno.

Estos tres gases son la base del gas de síntesis, compuesto de monóxido de carbono, dióxido de carbono e hidrógeno. Syngas tiene alrededor de la mitad de la densidad de energía natural, por lo que no es tan eficiente para quemar. Sin embargo, tiene varios usos en la fabricación y en la producción de combustibles líquidos. También tiene la ventaja de ser considerada una fuente de energía renovable.

“Puede que no hayas oído hablar del syngas, pero todos los días consumes productos que se crearon con él. Ser capaz de producirlo de manera sostenible sería un paso crítico para cerrar el ciclo global del carbono y establecer una industria química y de combustible sostenible «, agregó el autor principal, el profesor Erwin Reisner, del Departamento de Química de Cambridge.

«Lo que nos gustaría hacer a continuación, en lugar de hacer primero gas de síntesis y luego convertirlo en combustible líquido, es hacer el combustible líquido en un solo paso con dióxido de carbono y agua», agregó Reisner.

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