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Un gigantesco pez luna ha aparecido en costas californianas, sorprendiendo a los expertos.

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Un pez grande y misterioso descubierto recientemente se ha encontrado en una playa de Santa Bárbara, California. El hallazgo ha desconcertado a los biólogos porque, por lo que sabemos, se supone que este enorme pez solo vive en el hemisferio sur.

El descubrimiento del pez luna (Mola tecta) se anunció en 2017 con mucha àrafernalia. Fue el primer pez luna nuevo que se descubrió en 130 años, toda una proeza teniendo en cuenta su tamaño. Pueden crecer hasta 3 metros de longitud.

Fue nombrado por su impresionante sigilo: tectus es la palabra latina para “oculto”.

La mayoría de los especímenes conocidos han aparecido en el hemisferio sur, incluido el de Nueva Zelanda que los científicos utilizaron para la descripción científica publicada en 2017. Así que, naturalmente, se pensaba que este enigmático animal vive en la mitad sur de nuestro planeta.

Pero el pez luna de Santa Bárbara de 2,1 metros, que llegó a la Reserva de Coal Oil Point, arroja una curva interesante a nuestra comprensión de estas criaturas.

Fue descubierto por primera vez por un interno de Coal Oil Point Reserve, que pensó que podría tratarse de un pez luna oceánico (Mola mola), que está estrechamente relacionado con este. Ella alertó a la especialista en conservación de reservas Jessica Nielsen, quien tomó algunas fotos y las publicó en Facebook.

Un hallazgo sorprendente.

El post fue observado por el biólogo marino de la UC Santa Bárbara, Thomas Turner, quien bajó a la playa para verlo por sí mismo y tomar sus propias fotos. Publicó el hallazgo en el sitio web de observación de la naturaleza de la comunidad iNaturalist, donde llamó la atención de Marianne Nyegaard, experta en peces marinos australianos de la Universidad de Murdoch (quien dirigió el descubrimiento de M. tecta) y del ictiólogo Ralph Foster, del Museo del Sur de Australia.

Pero las fotografías no mostraban claramente las características necesarias para una identificación positiva, por lo que pidieron a Nielsen y Turner que regresen y tomen más fotos y una muestra.

“Literalmente, casi me caigo de la silla (¡de la que ya estaba sentado en el borde!)”, Dijo Nyegaard.

“Tom Turner y Jessica Nielsen efectivamente encontraron el pez y lo fotografiaron y examinaron, y tomaron una muestra de tejido. Había una gran cantidad de fotos extremadamente claras en mi bandeja de entrada y no había duda de la identificación”.

Resulta que su presencia en las aguas del hemisferio norte no tiene precedentes.

Se determinó que un pez luna recolectado en 1889 en las islas holandesas y conservado en el Centro de Biodiversidad Naturalis en 2017 no sería un ejemplo de M. mola como se pensó originalmente.

Sí. Los científicos reevaluaron el pez después del descubrimiento de M. tecta, y descubrieron que también era un pez luna. Así que esos son dos peces luna caprichosos descubiertos en el hemisferio norte.

Sin embargo, todavía no está claro qué estaban haciendo allí. Los investigadores en el Centro de Biodiversidad Naturalis simplemente se imaginaron que su pez sol se había perdido. Dado que los dos hallazgos están separados por 130 años, no está fuera del alcance de la posibilidad de que un pez luna fantasma se pierda de vez en cuando.

Un capullo viviente fotografiado en 2017.

Pero también es posible que haya otra razón para la apariencia misteriosa del pez. Por ejemplo, el cambio climático puede hacer que los animales se desvíen de su territorio anterior, aunque eso no explica el engaño de 1889.

Pero este nuevo descubrimiento sin duda abre una fascinante línea de investigación sobre a dónde tiende a viajar este gran pez y por qué.

Y destaca el valor de los recursos que permiten a los científicos y a la comunidad en general comunicarse y colaborar en todo el mundo.

“Fue iNaturalist en su mejor momento: novatos experimentados en expertos, quienes integran al experto, quienes luego nos ayudan a conocer nuestro hallazgo y obtienen información que utilizará en su investigación”, dijo Turner.

“Y fue divertido y emocionante para todos“.

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