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Científicos logran descubrir el peso de nuestra galaxia

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Nuestra galaxia ha sido puesta en un conjunto de escalas matemáticas por científicos que han descubierto el peso de la Vía Láctea. Se cree que pesa lo mismo que 1,5 billones de soles y mide 256,000 años luz de diámetro. El proyecto involucró la colaboración internacional entre científicos que trabajan para la NASA y la ESA en los telescopios Hubble y Gaia.

Los investigadores crearon la figura combinando datos de 46 cúmulos globulares, masas de cientos de miles de estrellas que pululan alrededor del centro de la Vía Láctea. Treinta y cuatro de estos vinieron de Gaia y otra docena del Hubble. “Tuvimos la suerte de tener una gran combinación de datos”, explicó Roeland van der Marel del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en los Estados Unidos.

“Al combinar las mediciones de Gaia de 34 cúmulos globulares con las mediciones de 12 cúmulos más distantes del Hubble, podríamos determinar la masa de la Vía Láctea de una manera que sería imposible sin estos dos telescopios espaciales”. La investigación pone a la Vía Láctea como una galaxia por encima de la media en términos de su tamaño.

“Cuanto más masiva es una galaxia, más rápido se mueven sus cúmulos bajo la fuerza de su gravedad”, explica el profesor Wyn Evans de la Universidad de Cambridge. ‘La mayoría de las mediciones anteriores han encontrado la velocidad a la que un grupo se acerca o retrocede de la Tierra, es decir, la velocidad a lo largo de nuestra línea de visión.

Medir una galaxia no es nada fácil

“Sin embargo, también pudimos medir el movimiento lateral de los cúmulos, a partir de los cuales se puede calcular la velocidad total y, en consecuencia, la masa galáctica”. Un agujero negro supermasivo en el centro de la galaxia pesa lo mismo que cuatro millones de soles y las estimaciones anteriores del tamaño de la Vía Láctea variaron enormemente entre 500 mil millones y 3 billones de soles.

La variación proviene de los desacuerdos y las discrepancias en las técnicas utilizadas para medir y pesar la materia oscura, que representan el 90 por ciento de la galaxia. “Simplemente no podemos detectar la materia oscura directamente, es algo complicado”, explica Laura Watkins, de ESO, quien dirigió al equipo que realizó el análisis.

No se puede hacer con precisión

“Eso es lo que lleva a la incertidumbre actual en la masa de la Vía Láctea: ¡no se puede medir con precisión lo que no se puede ver!”. Sin embargo, no cabe duda de que estos datos son bastante valiosos y está claro que presentan más precisión que cualquier estimación que se haya hecho anteriormente y que en un futuro seguramente se reporten datos, sino más acertados, posiblemente exactos.

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