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La falta de sueño tiene los mismos efectos en el cerebro que el consumo de alcohol según estudio.

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La falta de sueño no solo nos hace dejarnos caer en nuestros escritorios por la tarde y sentir mal humor, sino que también debilita las comunicaciones entre las neuronas del cerebro, según un nuevo estudio.

Ese debilitamiento en la red de señalización del cerebro puede conducir a lapsos en la memoria y problemas para concentrarse, y de alguna manera es comparable a estar ebrio, dicen los investigadores.

El equipo internacional que está detrás del estudio quiere ver que el problema de la privación del sueño se tome más en serio, tanto por el daño que puede causarle a nuestro cuerpo como por los riesgos que podríamos correr cuando nos ponemos al volante o hacemos nuestro trabajo diario.

«Descubrimos deprivar al cuerpo del sueño también priva a las neuronas de la capacidad de funcionar correctamente», dice el investigador principal Itzhak Fried, de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA). «Esto lleva a lapsos cognitivos en la forma en que percibimos y reaccionamos al mundo que nos rodea».

Asi fue como lo hicieron.

Fried y sus colegas estudiaron a 12 pacientes que se preparaban para someterse a una cirugía para la epilepsia, lo que significaba que sus cerebros ya habían sido equipados con electrodos para tratar de detectar la ubicación de las convulsiones antes de sus operaciones.

A cada voluntario se le pidió que categorizara una serie de imágenes lo más rápido posible, mientras que los investigadores midieron la activación de las neuronas dentro del cerebro. En total, se registró la actividad de casi 1.500 células cerebrales en los 12 participantes.

Se prestó especial atención a las neuronas en el lóbulo temporal, donde se manejan la percepción visual y la memoria visual.

El estudio encontró que a medida que los pacientes se cansaban más, la actividad de activación de las neuronas disminuía y perdía fuerza.

Y dice.

«Nos fascinó observar cómo la privación del sueño amortiguaba la actividad de las células cerebrales», dice uno de los miembros del equipo, Yuval Nir de la Universidad de Tel Aviv en Israel. «A diferencia de la reacción rápida habitual, las neuronas respondieron lentamente y dispararon más débilmente, y sus transmisiones se prolongaron más de lo habitual».

Las exploraciones sugerían que la falta de sueño estaba interfiriendo con la capacidad de las neuronas para traducir lo que se veía en pensamientos coherentes, del mismo modo que un conductor cansado se toma un momento para reaccionar ante la entrada de un peatón en la carretera.

Los investigadores también notaron que las ondas parecidas al sueño perturbaban partes del cerebro, casi como si ciertas áreas estuvieran dormidas y causaban lapsos mentales de concentración, mientras que otras secciones del cerebro seguían funcionando normalmente.

Es importante tener en cuenta que un tamaño de muestra de 12 es muy pequeño, y debemos tener cuidado al extrapolar estos resultados a una población más amplia hasta que tengamos más datos para analizar.

No son noticias nuevas.

Sin embargo, el vínculo entre el cansancio y los accidentes de tráfico no es nuevo: se estima que cientos de muertes y miles de lesiones solo en los EE. UU. ocurren cada año cuando los conductores se quedan dormidos al volante y no pueden reaccionar lo suficientemente rápido.

El nuevo estudio nos da una visión detallada de cómo esa falta de sueño podría estar afectando el cerebro, al menos en esta muestra de 12 personas con epilepsia, que realizan esta tarea en particular.

Y cualquiera que haya estado despierto toda la noche sabrá cómo puede ser de difícil concentrarse. Aparentemente es porque tus neuronas se han ralentizado.

Los investigadores dicen que, en cierto modo, es lo mismo que estar borracho al volante, ya que la memoria y la toma de decisiones se ven afectadas, por lo que tal vez necesitemos las mismas reglas para los conductores cansados ​​que para los borrachos.

«La fatiga severa ejerce una influencia similar en el cerebro a beber demasiado», dice Fried. «Sin embargo, no existen estándares legales o médicos para identificar a los conductores cansados ​​en la carretera de la misma manera que atacamos a los conductores ebrios».

La investigación ha sido publicada en Nature Medicine.

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