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Este extraño meteorito podría ser el primero que recibamos desde afuera de nuestro sistema solar.

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Nos ha llevado 16 años, pero finalmente podríamos conocer el origen de uno de los meteoritos más extraños que haya colisionado alguna vez con la superficie de la Tierra.

Los astrónomos han encontrado evidencia de que el meteorito del Lago Tagish, que aterrizó de forma forzada en Canadá en 2000, provino del Cinturón de Kuiper, todo el camino en las afueras del Sistema Solar, más allá de Neptuno.

En enero de 2000, un meteorito ardiente cayó en picada en el helado lago Tagish del noroeste de Columbia Británica, la bola de fuego vaporizó gran parte de la roca espacial del tamaño de un automóvil, pero dejando suficientes restos en la superficie helada para que los científicos los recogieran.

“Estos meteoritos primitivos son muy frágiles, más como terrones de tierra que rocas duras, y a menudo se queman y se rompen”, dijo Clark Chapman del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, a New Scientist en el momento del descubrimiento.

Hay muy poca evidencia.

“Incluso en este caso, solo se han recuperado unos pocos kilogramos de un objeto que tenía 5 metros de diámetro cuando choca con la atmósfera de la Tierra”.

En ese momento, Chapman y su equipo sospechaban que el meteorito del Lago Tagish, que no se parece en nada a ningún otro meteorito encontrado en la Tierra, podría ser el pedazo más antiguo del Sistema Solar que tenemos.

“Su composición es muy similar al Sol en sí (menos los compuestos gaseosos) y muestra incluso una menor alteración de sus minerales que la típica de este tipo de meteoritos”, explicó Chapman.

Como parte de un universo enorme y bullicioso, tendría sentido que la Tierra entre en contacto con las rocas espaciales de todos los rincones de la galaxia, pero en realidad, las cosas que están fuera de nuestro vecindario inmediato no nos visitan demasiado.

Unico en su tipo.

De hecho, de los millones de meteoritos que han llegado hasta aquí, cada uno ha sido remontado al cinturón de asteroides, que se encuentra justo entre Marte y Júpiter, excepto uno, el meteorito del lago Tagish.

El Southwest Research Institute acaba de proponer una nueva hipótesis sobre los orígenes de este extraño meteorito, y dice que podría haberse mezclado en una lucha planetaria hace unos 4.000 millones de años.

Basado en varias simulaciones del Sistema Solar primitivo, cuando los planetas gigantes Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno se empujaban mutuamente por su posición, sugieren que sus fuerzas gravitacionales podrían haber arrojado rocas hacia adentro, desde el Cinturón de Kuiper hacia el más cercano cinturón de asteróides.

Un estudio separado que ha encontrado evidencia de que un quinto gigante de gas podría haber existido en el Sistema Solar temprano, antes de que Júpiter lo expulsara, podría hacer esto aún más probable.

¿Nuestro quinto gigante de gas, perdido hace tiempo, sembró el cinturón de asteroides con objetos del lejano cinturón de Kuiper?

“Durante un breve período en la historia del Sistema Solar, tienes planetas gigantes que se encuentran mientras están rodeados por este gran mar de cometas”, dijo uno de los miembros del equipo, Bill Bottke, a Nola Taylor Redd de New Scientist. “Las cosas fueron muy dramáticas durante un corto tiempo”.

Su hipótesis está respaldada por investigaciones previas que sugieren que el meteorito Tagish Lake es una pieza de asteroide de tipo D, una clase de asteroide con composiciones diferentes a la mayoría de los encontrados en el cinturón de asteroides, pero similar a los objetos encontrados en las cercanías de los gigantes gaseosos.

“Solo un puñado de la clase inusual de rocas acecha en el cinturón de asteroides, aunque las muestras oscuras abundan alrededor de gigantes gaseosos“, dice Taylor Redd.

La buena noticia es que quizás no especulemos por mucho más tiempo: la NASA aprobó recientemente una misión de New Horizons para visitar el objeto del cinturón Kuiper, denominado MU69 2014, por lo que pronto podríamos comparar el material del Cinturón de Kuiper de la fuente.

El estudio ha sido publicado en The Astronomical Journal.

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