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Extraño pájaro híbrido es descubierto en el Amazonas

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Un extraño pájaro verde con plumas amarillas y radiantes en la cabeza es en realidad una especie única e híbrida que vive en la selva amazónica, encontraron investigadores. El pequeño y floreciente saltarín coronidorado se descubrió por primera vez en Brasil en 1957, pero luego no se volvió a ver hasta su redescubrimiento 45 años después, en 2002.

Un nuevo estudio de los orígenes del ave muestra que el saltarín coronidorado es un cruce entre el saltarín coronialbo y el saltarín opalescente, que representan la primera especie de ave híbrida encontrada hasta la fecha, según un comunicado de la Universidad de Toronto. “Si bien las especies de plantas híbridas son muy comunes, las especies híbridas entre los vertebrados son extremadamente raras”, dijo en el comunicado Jason Weir, autor principal del estudio.

La hibridación ocurre cuando dos especies se cruzan para producir un tercero. Mientras que las tres especies relacionadas de saltarines tienen cuerpos superiores de color amarillo-verde con caras inferiores doradas, cada uno tiene plumas distintivamente coloreadas en la cabeza. Aunque la hibridación entre vertebrados en la naturaleza es rara, se ha registrado en algunas poblaciones de animales.

Por ejemplo, el lobo rojo del este de América del Norte es un posible híbrido entre el coyote y el lobo gris. Sin embargo, es mucho más extraño sin embargo, cuando una especie híbrida llega a serlo reproductivamente aislada y forma una población estable que ya no se mezcla libremente con sus especies parentales, sino que prácticamente son una nueva.

Este extraño pájaro logró algo que pocas especies han podido

Esto es lo que logró el saltarín coronidorado: estableció su propia nueva especie con características únicas en un área remota de la selva central del sur del Amazonas, dijeron los investigadores. Esta área está separada del hábitat de las especies progenitoras por ríos anchos que actúan como barreras naturales. “Sin aislamiento geográfico, es muy probable que esto nunca haya sucedido porque no se ve que los híbridos evolucionen como especies separadas en otras áreas donde ambas especies parentales se encuentran”, dijo Weir.

“Esto es lo que hace que el saltarín coronidorado sea un animal tan novedoso”. Los investigadores recogieron muestras de plumas y realizaron pruebas genéticas que revelaron que aproximadamente el 20 por ciento del genoma de esta ave provenía del saltarín coronialbo y que aproximadamente el 80 por ciento provenía del saltarín opalescente, según el estudio.

Usando una técnica llamada modelado coalescente, los investigadores también pudieron determinar que la especie de la coronilla dorada surgió hace unos 180,000 años, cuando las dos especies parentales se aparearon originalmente. Además, los investigadores encontraron que ambas especies parentales divergieron de un ancestro común hace unos 300,000 años.

Lo más extraño es que las aves de esta región son muy jóvenes

“La mayoría de las especies de aves amazónicas divergieron de su pariente más reciente alrededor de entre 1.5 a 4 millones de años atrás, por lo que todas son aves jóvenes en comparación”, dijo Weir, experto en biodiversidad de aves del Nuevo Mundo. Mientras que el saltarín coronialbo tiene brillantes plumas de color blanco nieve, el saltarín opalescente tiene brillantes plumas de corona iridiscentes.

Los pájaros machos utilizan estos colores altamente reflectantes para atraer a las compañeras en el oscuro interior de la selva. Las especies híbridas y progenitoras generalmente tienen características similares, pero el saltarín coronidorado de alguna manera evolucionó con una cabeza dorada distintiva que no se asemeja a las plumas de la corona de ninguno de sus padres.

Una combinación bastante colorida

Para comprender mejor por qué los saltarines coronidorados tienen una coloración tan sorprendentemente diferente, los investigadores examinaron la estructura de la queratina de las plumas de la corona de las tres especies de aves. Su análisis mostró que las dos especies parentales tienen disposiciones estructurales muy diferentes de queratina que crean las plumas de corona iridiscentes de color blanco nieve y brillante.

Como resultado de la hibridación, los saltarines coronidorados tienen una mezcla de estructuras de queratina de ambas especies parentales. Se cree que los miembros de la especie tenían originalmente plumas blanquecinas o grises más opacas como resultado de su estructura de queratina y luego plumas amarillas evolucionadas para aumentar su visibilidad en el bosque y atraer compañeras, dijeron los investigadores.

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