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Antigua explosión tiene a los astrónomos impresionados

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Hace mucho tiempo, en una galaxia muy, muy lejana, hubo una gran explosión. El evento representa el ejemplo más enérgico de una clase de explosiones que actualmente carecen de una explicación clara. Los astrónomos han reducido la posible causa a dos contendientes, pero hasta ahora no saben cuál es la correcta. Cuando lo descubran, significará un tipo completamente nuevo de erupción cósmica que podría ayudarnos a comprender mejor lo que sucede en las profundidades extremas de los núcleos galácticos.

Un equipo internacional de astrónomos descubrió el brillo transitorio de una estrella en 2010 utilizando el Telescopio de reconocimiento panorámico y el Sistema de respuesta rápida (Pan-STARRS) en el Observatorio de Haleakala, Hawai. Apodado PS1-10adi, el objeto se encuentra en el centro de una galaxia a unos 2.600 millones de años luz de distancia. Teniendo en cuenta la expansión del Universo, eso significa que tardó poco menos de 2,5 mil millones de años en llegar su luz.

En el transcurso de varios años, la luz del PS1-10adi cambió, brillando intensamente hasta que se mezcló lentamente en el resplandor de fondo de su galaxia anfitriona. A primera vista, parece como si el evento fuera solo otra estrella moribunda dando un último hurra. De hecho, la firma incrustada en sus espectros deletreó la supernova Tipo IIn.

Pero su luminosidad era notablemente brillante, incluso para una estrella explosiva particularmente enérgica, lo que llevó a los investigadores a preguntarse si podría ser ocasionada por otra cosa. «El descubrimiento que hicimos ha revelado explosiones capaces de liberar una cantidad de energía diez veces mayor que las explosiones normales», dice el astrónomo Cosimo Inserra de la Universidad de Southampton.

Podría tratarse de la explosión de una supernova

Un contendiente es un núcleo galáctico activo (AGN). Estos monstruos son brillantes manchas de luz que emergen y se desvanecen en el centro de las galaxias como resultado de todo tipo de fenómenos cósmicos, por ejemplo, las partículas calientes y la radiación expulsada de los agujeros negros. Los astrónomos dividen AGN en grupos más pequeños en función de sus propias firmas de luz. Uno de esos grupos, llamado galaxia Seyfert tipo 1, también se alinea perfectamente con esta explosión en particular.

Dada la cantidad de energía involucrada, esta es una supernova particularmente impresionante de una estrella al menos unos cientos de veces más masiva que nuestro Sol, o un objeto más pequeño siendo dramáticamente rasgado en pedazos por un gran agujero negro. Cualquiera de los escenarios podría explicar PS1-10adi, y ambos son opciones súper emocionantes para los astrónomos.

«Si estas explosiones son eventos de interrupción de las mareas, donde una estrella se acerca lo suficiente al horizonte de sucesos del agujero negro supermasivo y es destruida por las fuertes fuerzas gravitacionales, entonces sus propiedades son tales que sería un nuevo tipo de evento de interrupción de las mareas». dice el autor principal del estudio, Erkki Kankare, astrofísico de la Queen’s University Belfast.

Esta explosión podría ser más colosal de lo que imaginábamos

«Si se trata de explosiones de supernovas, entonces sus propiedades son más extremas de lo que hemos observado antes, y probablemente estén conectadas a los entornos centrales de las galaxias anfitrionas». Habiendo exprimido lo que pudieron de los datos de PS1-10adi, el equipo volvió a la encuesta y a otras bases de datos para ver si podían encontrar ejemplos de explosiones con características similares entre otros eventos transitorios.

Encontraron un grupo, cuatro de los cuales luego detallaron en su estudio. «Nuestros datos muestran que eventos como este no son muy inusuales y desafían nuestro conocimiento sobre las estrellas que explotan e interrumpen», dice Inserra. «Al mismo tiempo, su existencia nos proporciona información importante sobre el entorno extremo en la parte central y oculta de las galaxias».

Nuevas tecnologías están en el horizonte que proporcionarán más detalles que nunca, en los centros de galaxias distantes. Con suerte, no tendremos que esperar demasiado para resolver este misterio.

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