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Para cuando termines de leer este encabezado, tu cerebro habrá cambiado de enfoque unas 20 veces.

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Puede parecer que tienes una imagen suave y continua del mundo que te rodea. Pero los neurocientíficos que estudian la percepción ahora han descubierto que el cerebro cambia el enfoque a una velocidad impactante, cuatro veces por segundo.

Prestar atención requiere que nuestros cerebros equilibren el enfoque con la conciencia de las actividades que podrían exigir una mayor prioridad. Para hacerlo bien, la percepción parece comportarse como una película pasada de moda, moviéndose constantemente de fotograma a fotograma, más rápido que un abrir y cerrar de ojos.

Los nuevos estudios que relacionan las oscilaciones en la actividad neuronal con la atención no obligan a repensar cómo damos el sentido al mundo, y cómo los cerebros de los primates logran –y a veces fracasan- lidiar con un paisaje cada vez más molesto.

“Nuestra experiencia subjetiva del mundo visual es una ilusión”, dice la psicóloga Sabine Kastner del Instituto de Neurociencia de Princeton en los Estados Unidos.

“La percepción es discontinua, yendo rítmicamente a través de ventanas de tiempo corto cuando podemos percibir más o menos”.

Los estudios de Kastner sobre las oscilaciones neurológicas y la atención han contribuido a un creciente cuerpo de evidencia que muestra cómo nuestros cerebros construyen una percepción fluida de nuestro entorno editando fragmentos de estímulos.

El conocimiento sobre las oscilaciones del cerebro ha existido desde que registramos el pulso de la electroquímica de nuestro sistema nervioso.

Pero más allá de vincular ciertas ondas cerebrales con estados de conciencia, todavía tenemos mucho que aprender sobre la naturaleza de sus ritmos.

“Ahora podemos vincular ritmos cerebrales por primera vez con nuestro comportamiento, de momento a momento”, dice Kastner.

Kastner y sus colegas realizaron varios experimentos que involucraron tanto a humanos como a otros primates para comprender mejor la paradoja de cómo un flujo continuo de enfoque logra construir una historia en medio de un cambiante paisaje de actividad.

Al entrenar a los macacos para responder a una señal y registrar su actividad cerebral, los investigadores mapearon un grupo de ondas cerebrales que caracterizan las interacciones entre diferentes regiones neurológicas.

Esto les permitió precisar las propiedades rítmicas de la atención a una parte específica del cerebro del macaco: su red frontoparietal.

En sí mismo, esto no es para nada sorprendente. El papel de esta área en la atención visual ha quedado bien establecido, por lo que es un lugar natural para estudiar la dinámica en el trabajo. Pero controlar cómo las ondas cerebrales fluctuantes pueden relacionarse con un entorno cambiante no ha sido tan sencillo.

La evidencia actual sugiere que los cambios en nuestro entorno probablemente no sean los responsables de establecer este ritmo, lo que implica en cambio que la red frontoparietal marcha al ritmo de su propio tambor.

Es casi como si el cerebro fuera una cámara pasada de moda, centrándose en instantáneas discretas y luego uniéndolas en una escena.

Las ubicaciones y los tiempos de los patrones cambiantes de las ondas cerebrales del macaco revelaron detalles sobre la naturaleza de las oscilaciones de la red, reforzando la idea emergente de que nuestros cerebros atrapan los estímulos en pedazos.

No solo eso, sugiere que este método de muestreo ha sido una característica de los cerebros de los primates durante bastante tiempo.

Donde la mayoría de los investigadores podrían terminar su estudio con esta suposición, Kastner dio un paso más y trató de replicar su trabajo en humanos.

Uniéndose fuerzas con el neurocientífico de Berkeley Robert Knight y su equipo de investigación, Kastner hizo uso de 15 pacientes sometidos a tratamientos quirúrgicos para la epilepsia, utilizando las sondas de diagnóstico de estos pacientes para estudiar patrones similares de ondas cerebrales durante los períodos de enfoque.

Efectivamente, el mismo efecto estroboscópico se hizo evidente.

“Tenemos la suposición de que lo que encontramos en el mono se mantendrá en los seres humanos, pero rara vez se controla tan cuidadosamente como lo es aquí”, dice el neurocientífico Ian Fiebelkorn, que fue el primer autor en el estudio de macaco.

Al poner la evidencia en contexto, las partes de nuestro cerebro responsables de centrar nuestra atención en acciones específicas parpadean constantemente, interrumpiendo la corriente de estímulos cuatro veces por segundo.

No parece tener sentido al principio. ¿Por qué no simplemente bloquear en un objeto? Podría tener algo que ver con la necesidad persistente de verificar el peligro.

“Cada 250 milisegundos, tiene la oportunidad de cambiar la atención”, dice Fiebelkorn.

“No quieres que te bloqueen demasiado. Parece que es una ventaja evolutiva tener estas ventanas de oportunidad donde te estás registrando con tu entorno”.

Los investigadores no especularon sobre las implicaciones médicas de su investigación.

Pero en un mundo que exige cada vez más nuestra atención, la investigación que explica cómo nuestro enfoque funciona a un nivel fundamental podría ser cada vez más importante.

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