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Finalmente sabemos que elementos contiene una supernova

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El Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA ha estado observando a fondo uno de los objetos más famosos y estudiados de la Vía Láctea: el remanente de la explosión de una estrella, Cassiopeia A. Y revela la ubicación de los elementos que quedan en los restos de la estrella . Fue elemental poder aislar los rayos X producidos por estos elementos.

Cuando se analizaron los rayos X producidos por el silicio, el azufre, el calcio y el hierro, así como la onda expansiva de la explosión, los investigadores lograron determinar dónde se encuentran esos elementos en la estructura 3D de la supernova, cuánto de ellos hay y el alcance de explosión en el espacio. Cassiopeia A, ubicada a unos 11,000 años luz de distancia dentro de la Vía Láctea en la constelación norteña de Cassiopeia, es un objeto de estudio único y fabuloso.

Esto se debe a que explotó recientemente (en tiempo cósmico), probablemente alrededor del año 1680 EC. Debido a que está muy cerca y es tan reciente, puede ayudarnos a descubrir cómo las estrellas ayudan a producir y difundir elementos comunes en todo el Universo, así como a proporcionar pistas sobre lo que realmente sucede cuando una estrella explota.

Según los datos de Chandra, la estrella explosiva despegó 10.000 masas de azufre del tamaño de la Tierra; 20,000 de silicio; 70,000 masas de hierro; y 1 millón de masas de oxígeno, del tamaño de la Tierra respectivamente. Algo que no se muestra en la nueva imagen porque ocurre en un rango demasiado amplio del espectro de rayos X, y no se pudo aislar como los otros elementos.

El oxígeno de nuestro sistema solar provendría de explosiones como esta

Investigaciones previas también han encontrado nitrógeno, carbono, hidrógeno y fósforo. Combinado con el oxígeno y los elementos que Chandra ha aislado, todos los elementos necesarios para hacer ADN, están siendo lanzados al espacio en Cassiopeia A. Todo el oxígeno en nuestro Sistema Solar habría provenido de explosiones como la que produjo Casiopea A, al igual que la mitad del calcio y el 40 por ciento del hierro.

El resto vendría de explosiones estelares más pequeñas, porque las estrellas son la única fragua que puede crear estos elementos. Dentro del remanente hay una estrella de neutrones, los restos de la estrella que explotó en el siglo XVII. Según los astrónomos, al principio era mucho más grande, una supergigante roja de 16 veces la masa del Sol.

Los vientos solares expulsaron el material externo del gigante

Dado que la nucleosíntesis fusionó los elementos más ligeros con los más pesados, la presión de radiación ya no era suficiente para mantener intacta la capa exterior de la estrella. Los vientos estelares expulsaron el material externo del gigante, dejando atrás una estrella de solo cinco veces la masa del Sol. El resto de la estrella luego colapsó bajo la masiva atracción gravitacional del núcleo, enviando una onda de choque y masas de material al espacio circundante.

Hoy, el remanente mide aproximadamente 10 años luz de ancho, y se está expandiendo a una velocidad de 4,000 a 6,000 kilómetros por segundo (2,485 a 3,728 millas por segundo), tan rápido que podemos rastrear los cambios en su tamaño y estructura a medida que pasan los años. Se prevee que se seguirá expandiendo durante miles de años más.

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