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El descubrimiento de microbios sobreviviendo en un volcán, muestra cómo la vida podría sobrevivir en Marte

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Seamos realistas: en comparación con Marte, nuestro planeta es un paraíso biológico lleno de humedad y relativa ausencia de química tóxica. Si queremos saber cómo sería la vida en el Planeta Rojo, debemos ir a cazar en entornos extremos.

El área geotérmica Dallol de Etiopía podría calificar. Se ha encontrado que los minerales de uno de los muchos manantiales calientes, ácidos y salados del volcán contienen un orden ultra diminuto de microbios, un descubrimiento que ayuda a establecer los límites de la química viva.

Un equipo internacional de investigadores recolectó muestras de una piscina hidrotermal en la depresión de Danakil, un paisaje desolado a 125 metros por debajo del nivel del mar que se ubica como uno de los lugares más cálidos de la superficie del planeta, y los analizó en busca de signos de vida.

La depresión es un lugar fascinante. Alguna vez fue un ambiente marino, pero la separación de varias placas tectónicas ha deformado la corteza y ha convertido el mar en una llanura salada. Los movimientos tectónicos también lo han convertido en un caos de volcanes, depósitos minerales y manantiales ácidos: un ambiente extremo que solo apareció a principios del siglo pasado.

Microbios en entornos extremos

El calor elevado, la sal y un pH increíblemente bajo no son las condiciones típicas que se esperan para albergar la vida. Pero si hemos aprendido algo en las últimas décadas, nunca subestimar la capacidad de la vida para hacer frente a la adversidad.

Sin embargo ¿cuán adversa? es la pregunta. Hay muchos ejemplos de microbios extremófilos que viven en todo tipo de hábitats increíblemente calientes, que se ocupan de los efectos corrosivos de los ácidos o del efecto desecante de las sales.

Cualquiera de esos entornos pondría a prueba los talentos de incluso las células más resistentes. Para sobrevivir en las aguas termales del volcán Dallol, con un pH altamente ácido de alrededor de 0.25, las temperaturas alcanzan los 90 grados Celsius y los alrededores llenos de metales pesados ​​y sales, la vida realmente tendría que ser dotada.

Dado que nadie había descartado que ningún tipo de vida sobreviviera allí, los investigadores recolectaron fluidos hidrotermales y acumularon precipitados de sal dejados por el burbujeo de líquidos de las aguas termales, y buscaron secuencias de ADN familiares.

Buscando señales de vida

También filtraron el material y cazaron con un microscopio para detectar signos visuales de células vivas. Efectivamente, encontraron evidencia de un orden de microbios tolerantes a la sal de tamaño nanométrico que pertenecen al dominio de la vida de las arqueas. O Nanohaloarchaea si prefieres un término oficial.

«Este es un ambiente exótico, multistremo, con organismos que necesitan amar las altas temperaturas, el alto contenido de sal y un pH muy bajo para sobrevivir«, dice el microbiólogo Felipe Gómez, del Centro de Astrobiología de España.

En algún lugar entre 50 y 500 nanómetros de diámetro, las pequeñas células esféricas rivalizan con los seres vivos más pequeños posibles que pueden reproducirse por sí mismos, colocándolos en el límite de tamaño actual de lo que podemos esperar de cualquier ser vivo.

Estas tierras fronterizas de la vida de la Tierra pueden decirnos mucho sobre lo que podríamos esperar de la vida en otros mundos. Marte nos está molestando constantemente con la posibilidad de una biosfera histórica o incluso actualmente activa.

No sería fácil vivir en Marte

El planeta no haría la existencia fácil, estando mucho más seco que cualquier otro lugar en la Tierra e inundado con compuestos tóxicos llamados percloratos que harían el hábitat imposible para casi cualquier especie conocida. En comparación, incluso los lugares sin agua como el desierto de Atacama en Chile y los estanques horriblemente tóxicos como los manantiales de Dallol parecen campos de vacaciones.

«La investigación profunda de las características de este sitio asombroso mejorará nuestra comprensión de los límites de la vida en la Tierra e informará nuestra búsqueda de vida en Marte y en otras partes del Universo«, dice Barbara Cavalazzi de la Universidad de Bolonia.

No se sabe qué tipo de bioquímica básica puede hacer la vida endémica de nuestro vecino más cercano, y mucho menos si refleja la nuestra. Pero mirar los peores lugares de la Tierra podría al menos darnos una idea de cómo podría ser la vida en entornos que difieren radicalmente de la mayoría de nuestro planeta altamente hospitalario.

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