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El extraño terreno de Plutón es como nada que hayamos visto antes

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En el borde de Sputnik Planitia, una cuenca cubierta de hielo a menudo llamada “el corazón de Plutón” debido a su forma, hay un paisaje peculiar de crestas paralelas congeladas que no tienen análogos en ningún otro lugar que hayamos explorado. Estos terrenos de tablas de lavar y estriados, llamados WFT , son únicos para el planeta enano distante y los astrónomos ahora tienen una mejor comprensión de sus orígenes.

Como se informó en Nature Astronomy, se cree que los WFT se formaron hace unos 4 mil millones de años como resultado de importantes cambios en la superficie de Plutón. La región estaba en ese momento cubierta por extensos glaciares hechos de hielo de nitrógeno.

El corazón de Plutón

Los glaciares se formaron y desaparecieron justo después de la creación de Sputnik Planitia, muy temprano en la historia del planeta enano. Los WFT son los restos de cuando estos glaciares desaparecieron.

Se cree que el material que hace los terrenos ha sido flotante en el nitrógeno glacial. Debido a los cambios en el clima temprano de Plutón, el nitrógeno pasó de sólido a gas, un proceso conocido como sublimación.

El equipo afirma que es probable que exista un vínculo entre la sublimación y la formación de los WFT. Después de todo, la sublimación del nitrógeno también es responsable de la formación de otras estructuras alrededor de Sputnik Planitia.

Otro factor que vincula este paisaje distintivo con cambios importantes es su orientación. Todas las crestas van de este-noreste a oeste-suroeste, y esta orientación notablemente consistente sugiere que cualquiera que sea la forma de las crestas es un proceso global. La naturaleza exacta del proceso aún no está clara.

Como no hemos visto ese terreno en ninguna otra parte, la clave para desentrañar completamente el misterio está en las simulaciones. El equipo sugiere que los estudios de laboratorio y los modelos de computadora podrían usarse para comprender el comportamiento del hielo de nitrógeno y los factores, tanto globales como locales, que intervienen en la formación de los WFT. Estos enfoques también podrían usarse para explicar varias otras características que se ven en Plutón.

Si la interpretación de los investigadores es correcta, el terreno de la tabla de lavar implica que el glaciar original se extendió a 40 grados de latitud y cubrió aproximadamente el 4 por ciento de la superficie del planeta enano.

Cuando se formó Sputnik Planitia, posiblemente a partir de un impacto de asteroide, el hielo de nitrógeno se sublimó y luego se recondensó en lo que ahora vemos como el corazón de Plutón.

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