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El árbol más alto del Amazonas creció un 50% más y los científicos no saben por qué

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A veces, incluso las mayores maravillas naturales pueden permanecer ocultas a la vista humana durante siglos. El Amazonas es un lugar denso, lleno de vida con nuevas especies de flora y fauna que se descubren cada dos días. Ahora, usando la misma tecnología que llevan los autos sin conductor; un equipo liderado por Eric Gorgens y Diego Armando da Silva, y junto con colegas de Brasil, Swansea, Oxford y Cambridge, se descubrió el árbol más alto de la selva tropical.

Con 88 m de altura, eclipsa a los poseedores del récord anterior en casi 30 m. Y tampoco está solo. El Escudo Guayanés del noreste de la Amazonía, que representa casi el 9% de los bosques tropicales restantes del mundo, puede contener muchos de estos árboles gigantes. Con cada uno capaz de retener tanto carbono como una hectárea promedio de selva tropical, nuestro descubrimiento significa que la vasta selva puede ser un sumidero de carbono mayor de lo que se pensaba anteriormente.

No solo nos topamos con estos árboles mientras paseábamos por el bosque. Entre 2016 y 2018, el Instituto Nacional de Investigación Espacial de Brasil coordinó un proyecto para escanear con láser grandes extensiones de la Amazonía. Este proyecto escaneó 850 parches de bosque distribuidos al azar, cada uno de 12 km de largo y 300 m de ancho. Siete de estos parches contenían evidencia de árboles más altos que 80m. La mayoría de ellos estaban ubicados en el área que rodea el río Jari, un afluente del norte del Amazonas.

El equipo partió en barco desde Laranjal do Jari, en el noreste de Brasil, con un calor húmedo de 35 ℃. La primera etapa del viaje les llevó a la aldea de São Francisco do Iratapuru, una comunidad que produce nueces de Brasil sostenibles. La comunidad proporcionó cuatro botes y 12 personas para guiarles río arriba y a través del bosque denso e implacable.

Apenas comenzaba

«Sin su ayuda experta, no habríamos superado los obstáculos que siguieron, el primero de los cuales fue la cascada de Itacará. Nos llevó todo el segundo día transportar los pesados ​​botes de madera y todo nuestro equipo por tierra cubierta de espesa vegetación».

«Después de haber recorrido 240 km en total, finalmente llegamos al campamento base en el sexto día. Muchos de los árboles altos estaban bastante cerca del río, por lo que podíamos visitarlos con bastante facilidad desde nuestro campamento, aunque cortar la densa maleza era un trabajo tan duro que no tuvimos tiempo de visitar todos los sitios objetivo revelados por el datos láser».

«Encontramos al menos 15 árboles gigantes, todos los cuales tenían más de 70 m de altura y algunos superaban fácilmente los 80 m. Sorprendentemente, en este bosque tropical diverso, todos estos árboles eran de la misma especie: Angelim vermelho (Dinizia excelsa). Esta especie es común en la Amazonía, a menudo utilizada para la madera debido a su madera fuerte, aunque maloliente. Anteriormente, sin embargo, se pensaba que crecía a solo 60 m».

«Todavía no sabemos cómo estos árboles lograron crecer mucho más alto. Como especies pioneras, las primeras en crecer en áreas nuevas o huecos en la vegetación, es posible que se hayan aprovechado de alguna perturbación pasada que despejó parte del bosque, tal vez causada por una tormenta o por una habitación humana. El hecho de que hayan sobrevivido tanto tiempo y crecido tan alto debe ser al menos en parte gracias a su gran lejanía de las áreas urbanas y la industria».

Una máquina para almacenar carbono

«La tecnología de escaneo láser que ha permitido este y otros descubrimientos recientes de árboles gigantes no es solo un juguete para los amantes de los árboles. Permite a los científicos mapear la estructura forestal y el almacenamiento de carbono con un detalle sorprendente y a escalas sin precedentes, y así evaluar mejor su importancia en el ciclo global del carbono. Varios proyectos también están recolectando datos repetidos, lo que nos permitirá monitorear la salud cambiante en bosques vitales como estos».

«En este caso, nuestra investigación sugiere que el noreste de la Amazonía podría almacenar mucho más carbono de lo que se pensaba. Cada vermelho Angelim puede almacenar hasta 40 toneladas de carbono, es decir, entre 300 y 500 árboles más pequeños, mientras ocupa el espacio de solo 20. Y aunque solo visitamos 15 árboles, esta fue una pequeña proporción de los árboles que revelaron los datos de escaneo láser , que estaba cubierto solo una pequeña proporción del Escudo Guayanés. Por lo tanto, es probable que haya muchos más árboles gigantes por ahí, y algunos pueden ser incluso más altos que nuestro récord».

«En el clima político actual, hay muchas razones para preocuparse por el Amazonas, pero también hay lugar para las maravillas. El hecho de que todavía se estén haciendo descubrimientos como este, incluso mientras partes del bosque están siendo destruidas por la tala, la quema y la expansión agrícola, demuestra cuánto queda por aprender sobre este sorprendente y misterioso ecosistema».

«Lamentablemente, es probable que muchas especies desconocidas en el Amazonas se extingan incluso antes de que las descubramos. Debemos hacer todo lo posible para proteger esta majestuosa selva tropical y los tesoros, tanto conocidos como no descubiertos, que contiene».

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