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Dispositivo que mata el 99.9 por ciento de virus aerotransportados es creado

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Un dispositivo que pudiera eliminar los virus aéreos nos evitaría muchos dolores de cabeza. Resulta que el plasma no térmico (o frío) ha existido durante años. Una versión de esta tecnología se incorpora a las centrales eléctricas para evitar que las partículas se liberen a la atmósfera.

También se puede utilizar para descontaminar alimentos. Ahora, investigadores han desarrollado un nuevo y emocionante uso para esto: la erradicación de virus que son potencialmente peligrosos y que flotan en el aire.

De hecho, el plasma frío es tan bueno en su trabajo que puede matar al 99.9 por ciento de los virus en el aire, según encontraron investigadores de la Universidad de Michigan. Su investigación fue publicada en el Journal of Physics D: Applied Physics.

Algunos virus (por ejemplo, el sarampión) pueden sobrevivir en el aire durante varios kilómetros. Es parte de lo que los hace tan extremadamente contagiosos. Pero al mismo tiempo también es lo que los hace tan difíciles de contrarrestar.

El dispositivo ataca su medio de transporte

«La vía de transmisión de la enfermedad más difícil de proteger es en el aire porque tenemos relativamente poco para protegernos cuando respiramos», dijo Herek Clack, profesor asociado de investigación de ingeniería civil y ambiental de la Universidad de Michigan, en un comunicado.

Su equipo espera cambiar eso. La nueva tecnología utiliza plasmas fríos, las partículas ionizadas que se forman alrededor de las descargas eléctricas. El reactor que construyeron, diseñado para edificios, contenía perlas de vidrio de borosilicato, que se empaquetaron en forma cilíndrica. El aire pasa a través del reactor y los espacios entre las perlas, donde el virus se inactiva.

«En esos espacios vacíos, estás iniciando chispas», dijo Clack. «Al pasar a través del lecho lleno, los patógenos en la corriente de aire son oxidados por átomos inestables llamados radicales. Lo que queda es un virus que tiene una capacidad reducida para infectar células».

Resultados prometedores

«Los resultados nos dicen que el tratamiento con plasma no térmico es muy eficaz para inactivar los virus en el aire», dijo Krista Wigginton, profesora asistente de ingeniería civil y ambiental, en un comunicado. De hecho, fue capaz de desactivar o eliminar el 99.9 por ciento de un virus de prueba, logrando resultados en una fracción de segundo.

«Hay tecnologías limitadas para la desinfección del aire, por lo que este es un hallazgo importante», dijo Wigginton.Tiene el potencial de funcionar «mejor, más rápido y más barato» que los filtros convencionales, agregó Clack.

En este momento, los investigadores están llevando su trabajo a las granjas de cerdos. Se sabe que en la granja de cerdos en cuestión se han infectado animales, por lo que Clack y su equipo planean probar la eficacia de su dispositivo en el aire agotado de sus edificios.

En el futuro, esperan que las variaciones de esta tecnología puedan usarse como un reemplazo (más efectivo) para las mascarillas quirúrgicas. La siguiente etapa, dice Clack, será «aplicaciones humanas». Esto implicará miniaturizar la tecnología actualmente adaptada para edificios para que se convierta en un dispositivo que se pueda usar.

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