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Los días en la Tierra se están haciendo más largos gracias a la Luna, antes eran de 18 horas.

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El tiempo parece moverse más rápido a medida que envejecemos, pero resulta que tal vez sea todo lo contrario: nuestros días en la Tierra son cada vez más largos con el tiempo, y todo gracias al efecto de la Luna sobre la rotación de nuestro planeta.

Pero no vayas a planear tus horas extras para dormir por el momento. Un nuevo estudio ha rastreado la relación entre la Tierra y la Luna hace 1.400 millones de años, y descubrió que, todo el tiempo en aquel entonces, un día era poco más de 18 horas.

Eso significa que hemos ganado un extra de seis horas, más o menos, desde entonces, o, en promedio, un 0.00001542857 segundos muy imperceptibles al año.

Y la razón es porque la Luna se aleja constantemente de nosotros, y muy levemente. Hace 1.400 millones de años, estaba un poco más cerca, y la rotación de la Tierra era más rápida.

«A medida que la luna se aleja, la Tierra es como una patinadora giratoria que disminuye la velocidad al estirar los brazos», dijo el geocientífico Stephen Meyers de la Universidad de Wisconsin-Madison.

El equipo utilizó una técnica llamada astrocronología, que vincula el registro geológico con la teoría astronómica para reconstruir la historia de la Tierra y el Sistema Solar.

Más específicamente, usaron algo llamado ciclos de Milankovitch, los cambios en el clima de la Tierra causados ​​por cambios en su órbita alrededor del Sol, su inclinación axial y su precesión axial, o la oscilación del eje de la Tierra hacia y lejos del Sol.

Esto da como resultado variaciones en la cantidad de radiación solar que llega a diferentes latitudes, y estos cambios en el clima se registran en rocas antiguas y fósiles.

Usando astrocronología, los científicos pueden estudiar el clima de la Tierra y cómo se relaciona con otros objetos en el Sistema Solar, que se remonta a cientos de millones de años. Los cambios en el clima debido a los cambios orbitales se llaman forzamiento orbital.

Pero volver más atrás en el registro geológico, en los miles de millones de años, es más difícil, porque las técnicas de datación, como el radioisótopo, no son lo suficientemente precisas como para identificar ciclos muy lejanos.

Otra complicación es la teoría caótica del Sistema Solar: la idea de que, en lugar de tener órbitas regulares y altamente predecibles, con el tiempo los objetos en el Sistema Solar se vuelven más caóticos.

Es posible determinar cómo el Sistema Solar pudo haber cambiado con el tiempo al examinar el registro geológico. Meyers y sus colegas lo demostraron el año pasado, cuando publicaron un documento que mostraba que las interacciones entre la Tierra y Marte ocurrieron hace 90 millones de años, sobre la base de capas de sedimentos en una formación rocosa de Colorado.

Esto, dijeron, fue la primera evidencia inequívoca de un Sistema Solar caótico.

Pero volver más atrás en el tiempo plantea más problemas. Por ejemplo, la Luna se está alejando de la Tierra a una velocidad de 3.82 centímetros al año. Sabemos que la Luna tiene 4.500 millones de años, pero si extrapolamos la velocidad actual, la Luna habría estado tan cerca de la Tierra hace 1.500 millones de años que las fuerzas gravitacionales del planeta la habrían desgarrado.

Junto con el científico de la Tierra Alberto Malinverno de la Universidad de Columbia, Meyers desarrolló un sistema llamado TimeOptMCMC que combina la teoría astronómica, datos geológicos y un enfoque estadístico llamado inversión bayesiana para ayudar a lidiar con la incertidumbre.

Lo aplicaron a dos capas de rocas, la Formación Xiamaling de 1400 millones de años del norte de China y un registro de 55 millones de años de Walvis Ridge, en el Océano Atlántico sur. Descubrieron que podían calcular la distancia entre la Tierra y la Luna, las variaciones en la órbita de la Tierra e incluso la longitud de un día hace 1.400 millones de años.

La distancia Tierra-Luna reconstruida utilizando TimeOptMCMC para la Formación Xiamaling mostró que la Luna se alejaba de la Tierra más lentamente en el pasado, lo que significa que la cantidad de tiempo que gana nuestro día por año aumenta con el tiempo.

Esto significa que las investigaciones recientes que encontraron que nuestros días se estaban volviendo más largos en alrededor de 0.000018 segundos por año siguen siendo válidos.

En el futuro, los investigadores quieren utilizar su enfoque para reconstruir la evolución del Sistema Solar desde hace miles de millones de años.

«El registro geológico es un observatorio astronómico para el Sistema Solar primitivo», dijo Meyers. «Estamos mirando su ritmo pulsante, preservado en la roca y la historia de la vida».

La investigación del equipo ha sido publicada en la revista PNAS.

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