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Cuando llueve en el desierto más seco de la Tierra, literalmente trae muerte, no vida

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En el desierto más seco y antiguo de la Tierra, un lugar tan árido y desolado que podría ser un infierno en la Tierra, las cosas no funcionan de la misma manera que lo hacen en otros lugares.

Toma agua.

Tendemos a pensar en el agua como una bendición que da vida universalmente, pero en el núcleo hiperáreo del Desierto de Atacama de Chile, las lluvias anómalas resultaron ser lo opuesto: una maldición que trajo la muerte, extinguiendo la vida que no tenía sed en primer lugar.

Se cree que el núcleo de Atacama ha permanecido en un estado prácticamente hiperactivo permanentemente durante unos 15 millones de años, y no hay registros de que haya visto ninguna lluvia significativa en los últimos 500 años.

Eso cambió abruptamente hace unos años, cuando el desierto experimentó lluvias increíblemente raras en marzo y agosto de 2015, y luego nuevamente en junio del año pasado.
La larga sequía se había roto y también otras cosas: formas de vida que habían evolucionado para soportar un ecosistema hiperárido, y que no podían manejar la repentina y mortal alternativa que se extendía sobre ellos.


Un oasis fugaz en el desierto de Atacama

“Cuando las lluvias llegaron a Atacama, esperábamos majestuosas floraciones y desiertos que cobran vida”, dice el astrobiólogo Alberto Fairén de la Universidad de Cornell y el Centro de Astrobiología de España.
“En cambio, aprendimos lo contrario, ya que descubrimos que la lluvia en el núcleo hiperárido del desierto de Atacama causó una extinción masiva de la mayoría de las especies microbianas indígenas allí”.
Antes de que llegasen las lluvias a Atacama, las muestras de suelo tomadas de la región de Yungay ubicada en el núcleo del desierto mostraron evidencia de 16 tipos diferentes de especies microbianas.

Debido a sus características desoladas, el área a menudo se estudia como una especie de proxy de Marte, y el ambiente inhóspito de Atacama es uno de los análogos más cercanos que tenemos para investigar cómo la vida podría encontrar un camino en el Planeta Rojo.
O no encontrar un camino.

Tras los fenómenos de lluvias anormales, que dejaron charcos de agua en un paisaje que solo había conocido sequedad polvorienta, el análisis del suelo mostró que la población de microbios de Yungay había experimentado extinciones masivas que aniquilaron entre un 75 y un 87 por ciento de las especies reportadas anteriormente, incluso cuando en realidad ayudó a que la vida prosperara en otras partes del desierto.

Un raro arco iris de Atacama

“Después de que llovió, solo se encontraron de dos a cuatro especies de microbios en las lagunas”, dice Fairén, aludiendo al hecho de que la evidencia de dos de las especies de Yungay que sobrevivían era escasa.
“Nuestros resultados muestran por primera vez que el suministro repentino de grandes cantidades de agua a los microorganismos, exquisitamente adaptados para extraer la humedad escasa y escurridiza de los entornos más hiperdélicos, los matará por el shock osmótico”.

El shock osmótico ocurre cuando las sustancias disueltas en el líquido alrededor de una célula cambian repentinamente de concentración, lo que a su vez cambia rápidamente la forma en que el agua fluye a través de las membranas de la célula, causando un estrés agudo.

Las especies han desarrollado diferentes formas de defenderse contra este estrés celular, pero evidentemente no Yungay, Atacama, ahora con una población de solo 2-4 especies.

Sin embargo, tan sombrío como fueron estos destinos microbianos, los hallazgos tienen un resultado positivo para los humanos, ofreciendo nuevas y valiosas ideas sobre cómo la microbiota podría adaptarse para sobrevivir en mundos alienígenas igualmente áridos. A menos que se mojen, es un cambio de paradigma en términos de lo que generalmente pensamos que mantendrá a E.T. agradable y vivo

“Nuestro estudio de Atacama sugiere que la recurrencia del agua líquida en Marte podría haber contribuido a la desaparición de la vida marciana, si alguna vez existió”, dice Fairén, “en lugar de representar una oportunidad para que la microbiota resurgente vuelva a florecer”.

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