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Polvo cósmico transportaría vida de una estrella a otra

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El polo cósmico podría jugar un papel fundamental en la panspermia; hipótesis que establece que la vida está esparcida a lo largo del espacio, y se distribuye entre planetas, estrellas e incluso galaxias por medio de asteroides, cometas, meteoros y planetoides. De acuerdo con esto, la vida comenzó en la Tierra hace unos 4.000 millones de años, después de que los microorganismos que transportaban rocas espaciales aterrizaran en la superficie.

A lo largo de los años, se han dedicado considerables investigaciones para demostrar que los diversos aspectos de esta teoría funcionan. La última proviene de la Universidad de Edimburgo, donde Arjun Berera ofrece otro posible método para el transporte de moléculas que llevan la vida. Según su estudio reciente, el polvo espacial que periódicamente entra en contacto con la atmósfera terrestre podría ser lo que trajo vida a nuestro mundo hace miles de millones de años.

Si es cierto, este mismo mecanismo podría ser responsable de la distribución de la vida en todo el Universo. El estudio, fue publicado recientemente en Astrobiology bajo el título Space Dust Collisions as a Planetary Escape Mechanism. Berera examinó la posibilidad de que el polvo cósmico pudiera facilitar el escape de partículas de la atmósfera de la Tierra.

Estas incluirían moléculas que indican la presencia de vida en la Tierra (también conocidas como biofirmas), pero también vida microbiana y moléculas que son esenciales para la vida. Los flujos rápidos de polvo cósmico impactan nuestra atmósfera regularmente, a un ritmo de unos 100.000 kg (110 toneladas) por día. Este polvo tiene una masa comprendida entre 10-18 y 1 gramo y pueden alcanzar velocidades de 10 a 70 km / s (6,21 a 43,49 mps).

Podría llevar moléculas de la Tierra a otros lugares

Como resultado, este polvo es capaz de impactar la Tierra con suficiente energía para expulsar moléculas de la atmósfera y llevarlas al espacio. Estas moléculas consistirían en gran parte en las que están presentes en la termosfera. En este nivel, esas partículas consistirían en gran parte en elementos químicamente disociados, como nitrógeno molecular y oxígeno.

Pero incluso a esta altura, también se sabe que existen partículas más grandes, como aquellas que son capaces de albergar bacterias o moléculas orgánicas. Como dice Berera en su estudio: «Para las partículas que forman la termosfera o más arriba o que llegan desde el suelo, si colisionan con este polvo espacial, pueden ser desplazadas, alteradas en su forma o arrastradas por el polvo espacial entrante».

«Esto puede tener consecuencias para el clima y el viento, pero lo más intrigante y el foco de este artículo es la posibilidad de que tales colisiones puedan dar a las partículas en la atmósfera la velocidad de escape necesaria y la trayectoria ascendente para escapar de la gravedad de la Tierra». Por supuesto, el proceso de las moléculas que escapan de nuestra atmósfera presenta ciertas dificultades.

Es un proceso un tanto complejo

Para empezar, se requiere que haya suficiente fuerza ascendente que pueda acelerar estas partículas para escapar de las velocidades de la Tierra. En segundo lugar, si estas partículas se aceleran desde una altitud demasiado baja (es decir, en la estratosfera o más abajo), la densidad atmosférica será lo suficientemente alta como para crear fuerzas de arrastre que ralentizarán las partículas que se mueven hacia arriba.

Además, como resultado de su rápido desplazamiento hacia arriba, estas partículas sufrirían un calentamiento inmenso hasta el punto de evaporación. Entonces, aunque el viento, la iluminación, los volcanes, etc. serían capaces de impartir enormes fuerzas a altitudes más bajas, no serían capaces de acelerar las partículas intactas hasta el punto en que pudieran alcanzar la velocidad de escape.

Por otro lado, en la parte superior de la mesosfera y la termosfera, las partículas no sufrirían mucho arrastre o calentamiento. Como tal, Berera concluye que solo los átomos y moléculas que ya se encuentran en la atmósfera superior podrían ser propulsados ​​al espacio por colisiones de polvo cósmico en el espacio. El mecanismo para propulsarlos allí probablemente consistiría en un enfoque de doble estado, por el cual primeramente son arrojados a la termosfera inferior o superior por algún mecanismo y luego propulsados ​​aún más fuerte por la colisión de polvo en el espacio.

Los microbios podrían sobrevivir en el espacio

Después de calcular la velocidad a la que el polvo cósmico impacta nuestra atmósfera, Berera determinó que las moléculas que existen a una altitud de 150 km (93 millas) o más arriba de la superficie de la Tierra serían arrojadas más allá del límite de la gravedad de la Tierra. Estas moléculas estarían entonces en el espacio cercano a la Tierra, donde podrían ser recogidas por objetos que pasan como cometas, asteroides u otros Objetos Cercanos a la Tierra (NEO) y llevados a otros planetas.

Naturalmente, esto plantea otra pregunta de suma importancia, que es si estos organismos podrían sobrevivir en el espacio o no. Pero, como señala Berera, estudios previos confirmaron la capacidad de los microbios para sobrevivir en el espacio: «Si algunas partículas microbianas manejan el peligroso viaje hacia arriba y fuera de la gravedad de la Tierra, la pregunta sigue siendo cuán bien van a sobrevivir en el duro ambiente del espacio.

Es muy posible que sobrevivan

Las esporas bacterianas se han dejado en el exterior de la Estación Espacial Internacional a una altitud de 400 km, en un entorno de vacío cercano al espacio, donde casi no hay agua, radiación considerable y con temperaturas que van desde 332 K en el lado del Sol hasta 252 K en el lado oscuro, y han sobrevivido 1,5 años».

Experimentos previos han demostrado que estas especies son capaces de sobrevivir en el espacio, siendo  fuertemente resistentes a la radiación y la desecación. Por lo tanto, es posible que dichos organismos, si fueran eliminados de la atmósfera superior de la Tierra, podríans sobrevivir el tiempo suficiente para viajar a otro planeta.

Al final, estos hallazgos sugieren que los grandes impactos de asteroides pueden no ser el único mecanismo responsable de la transferencia de vida entre los planetas, que es lo que los defensores de panspermia pensaban anteriormente.

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